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Bataille de Cambrai

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Après l'échec des chars britanniques dans la boue épaisse de Passchendaele, le colonel John Fuller, chef d'état-major du Tank Corps, suggéra un raid massif en terrain sec entre le canal du Nord et le canal de St Quentin. Le général Sir Julian Byng, commandant de la Troisième armée, a accepté le plan de Fuller, bien qu'il ait été initialement opposé par le commandant en chef, Sir Douglas Haig. Cependant, il a changé d'avis et a décidé de lancer l'offensive de Cambrai. (1)

Le brigadier-général John Charteris, chef du renseignement au GHQ, a participé à la planification de l'offensive de Cambrai en novembre 1917. Le lieutenant James Marshall-Cornwall a découvert des documents capturés indiquant que trois divisions allemandes du front russe étaient arrivées pour renforcer le secteur de Cambrai. Charteris a déclaré à Marshall-Cornwall : "C'est un bluff des Allemands pour nous tromper. Je suis sûr que les unités sont toujours sur le front russe... Si le commandant en chef pensait que les Allemands avaient renforcé ce secteur, cela pourrait ébranler sa confiance dans notre succès." (2)

Haig, qui n'a pas reçu cette information, a ordonné une attaque massive de chars à Artois. Lancée à l'aube du 20 novembre, sans bombardement préalable, l'attaque a complètement surpris l'armée allemande défendant cette partie du front occidental. Employant 476 chars, six divisions d'infanterie et deux divisions de cavalerie, la Troisième armée britannique a gagné plus de 6 km le premier jour. Il a été affirmé que l'utilisation de chars dans la bataille était très efficace. « Les chars et la cavalerie ont coopéré à cette attaque, et les chars ont été une aide des plus puissantes et ont navigué autour et à travers le village, où ils ont installé des nids de mitrailleuses. » (3)

Cependant, Philip Gibbs du Chronique quotidienne a affirmé que les chars rencontraient encore des problèmes : « Nous pensions que ces chars allaient gagner la guerre, et certainement ils ont aidé à le faire, mais il y en avait trop peu, et le secret a été dévoilé avant qu'ils ne soient produits en grand nombre. Ils n'étaient pas non plus aussi invulnérables que nous l'avions cru. Un coup direct d'un canon de campagne les assommerait, et lors de notre bataille pour Cambrai en novembre 1917, j'ai vu beaucoup d'entre eux détruits et brûlés. (4)

La progression vers Cambrai se poursuit au cours des jours suivants mais le 30 novembre 1917, vingt-neuf divisions allemandes lancent une contre-offensive. Cela comprenait l'utilisation de gaz moutarde. L'une des infirmières, Vera Brittain, a expliqué à sa mère l'impact de ces attaques. « Nous avons des tas de cas de gazés à l'heure actuelle : il y en a 10 dans cette seule salle. et ce que cela peut signifier, pourrait voir un cas - pour ne rien dire de 10 cas de gaz moutarde à ses débuts - pourrait voir les pauvres choses toutes brûlées et couvertes de cloques partout avec de grandes cloques suppurantes, avec des yeux aveugles - parfois temporairement, parfois en permanence - tous collants et collés les uns aux autres, et luttant toujours pour reprendre leur souffle, leurs voix un murmure, disant que leur gorge se referme et qu'ils savent qu'ils vont s'étouffer." (5)

À la fin des combats, le 7 décembre 1917, les forces allemandes avaient regagné presque tout le terrain qu'elles avaient perdu au début de l'offensive de Cambrai. Au cours des deux semaines de combats, les Britanniques ont subi 45 000 pertes. Bien qu'on estime que les Allemands ont perdu 50 000 hommes, Sir Douglas Haig considère l'offensive comme un échec et renforce ses doutes sur la capacité des chars à gagner la guerre. (6)

Une enquête officielle menée après la défaite militaire de Cambrai a reproché au brigadier-général John Charteris des "défaillances du renseignement". Le secrétaire d'État à la Guerre, le comte de Derby, insiste pour que Haig limoge Charteris et, en janvier 1918, il est nommé directeur adjoint des transports en France. Haig a écrit à l'époque : « Il (Charteris) semble presque une sorte de Dreyfus aux yeux de nos autorités du War Office.

A 6h30 ce jour mémorable, le 20 novembre. Nous avons entendu le bruit des moteurs des chars qui s'échauffaient. Le premier aperçu de l'aube commençait à apparaître alors que nous attendions le big bang qui éclaterait derrière nous à la fin du compte à rebours. Les chars, ressemblant à des crapauds géants, sont devenus visibles sur la ligne d'horizon à l'approche du sommet de la pente. Certains des chars de tête transportaient d'énormes paquets de broussailles étroitement liées, qu'ils laissaient tomber lorsqu'une large tranchée était rencontrée, fournissant ainsi une base solide pour traverser. Il faisait grand jour alors que nous traversions le No Man's Land et la ligne de front allemande. J'ai vu très peu de blessés revenir, et seulement une poignée de prisonniers. Les chars semblaient avoir traversé toute résistance. Le fil ennemi avait été traîné comme de vieux rideaux.

La bataille s'est poursuivie aujourd'hui, et nos troupes et nos chars se sont livrés à de violents combats autour du bois de Borlon et à Fontaine-Notre-Dame, à l'est de celui-ci, que nous avons perdus un temps hier, après une violente contre-attaque contre notre Seaforth Highlanders, qui y est entré mercredi soir avec des chars.

Les chars et la cavalerie ont coopéré à cette attaque, et les chars ont été une aide des plus puissantes et ont navigué autour et à travers le village, où ils ont installé des nids de mitrailleuses. La cavalerie pénétra ensuite dans Anneux ; mais la première patrouille a dû se retirer à cause des violents tirs de mitrailleuses qui ont balayé les rues.

Nous pensions que ces chars allaient gagner la guerre, et certainement ils ont aidé à le faire, mais ils étaient trop peu nombreux, et le secret a été dévoilé avant qu'ils ne soient produits en grand nombre. Un coup direct d'un canon de campagne les assommerait, et lors de notre bataille pour Cambrai en novembre 1917, j'ai vu beaucoup d'entre eux détruits et brûlés.

Mais après la retraite allemande des champs de bataille de la Somme, ce sont les chars qui ont brisé la ligne Hindenburg, que l'ennemi croyait imprenable. Ils avaient creusé un large fossé antichar trop large pour qu'un char puisse le traverser. Mais le commandant des chars, le général Hugh Elles, y avait pensé. Il ordonna la cueillette de grandes quantités de brindilles et de petites branches d'arbres. Ils étaient attachés en paquets comme l'italien faisceaux. Il les a appelés fascine. Chaque char avançait sur la ligne Hindenburg avec un de ces paquets sur le nez. En actionnant une poulie, le skipper pouvait le faire tomber dans le fossé, puis en penchant vers l'avant, il pouvait amener la partie avant du réservoir sur le paquet et ainsi atteindre le travers.

L'attaque anglaise de Cambrai révéla pour la première fois les possibilités d'une grande attaque surprise avec des chars. Nous avions déjà fait l'expérience de cette arme lors de l'offensive de printemps, alors qu'elle n'avait pas fait d'impression particulière. Cependant, le fait que les chars aient été maintenant portés à un degré de perfection technique tel qu'ils puissent traverser nos tranchées et obstacles intacts n'a pas manqué d'avoir un effet marqué sur nos troupes. Les effets physiques du feu des mitrailleuses et des munitions légères dont était pourvu le Colosse d'acier étaient bien moins destructeurs que l'effet moral de sa relative invulnérabilité. Le fantassin sentit qu'il ne pouvait pratiquement rien contre ses flancs blindés. Dès que l'engin franchit nos tranchées, le défenseur se sentit menacé à l'arrière et quitta son poste.

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(1) Basil Liddell Hart, Histoire de la Première Guerre mondiale (1930) page 261

(2) Brigadier-général John Charteris, message au lieutenant James Marshall-Cornwall (novembre 1917)

(3) La chronique quotidienne (1er décembre 1917)

(4) Philippe Gibbs, Aventures dans le journalisme (1923) page 264

(5) Vera Brittain, lettre à Edith Brittain (5 décembre 1917)

(6) Martin Gilbert, Première Guerre mondiale (1994) page 124


Changements dans la stratégie militaire allemande (1914-1918)

Bataille de Cambrai

La bataille de Cambrai est une attaque lancée par les Britanniques en novembre 1917. Bien que l'attaque elle-même soit plutôt inutile, elle révèle de nouvelles innovations tactiques qui pourraient être utilisées pour sortir de l'impasse sur le front occidental. L'une des nouvelles tactiques les plus spectaculaires était l'utilisation de chars (Staff History.com, Bataille de Cambrai). Bien que les chars aient déjà été testés sur le terrain, cette fois, ils ont été utilisés avec une force importante. Cependant, les chars avaient déjà acquis une mauvaise réputation quant à leur efficacité sur le champ de bataille. Le haut commandement allemand savait déjà que les chars étaient inefficaces et qu'ils pouvaient être facilement éliminés avec des tirs d'artillerie concentrés (Staff History.com, Bataille de Cambrai).

Le commandant en chef britannique Douglas Haig voulait poursuivre les opérations de chars à Passchendaele mais fut déçu par leur manque de progrès. Par conséquent, Haig est revenu à un plan initial créé par le lieutenant-colonel John Fuller pour utiliser les réservoirs dans un endroit avec de meilleures conditions climatiques afin que les réservoirs puissent mieux fonctionner. Le plan de Fuller a été transmis au commandant de la troisième armée Julian Byng. Le plan de Fuller héritait de l'idée que les chars se retireraient une fois qu'ils auraient réussi à attaquer les lignes allemandes. Cependant, Byng a modifié le plan pour concevoir une percée alliée majeure. (Michael Duffy, Firstworldwar.com)

L'attaque a été lancée à l'aube du matin du 20 novembre 1917. Un total de 476 chars réunis avec six divisions d'infanterie et deux divisions de cavalerie ont avancé sur un front de 10 km. La deuxième armée allemande a fait face à l'offensive britannique massive et étant trop légèrement défendue, les Allemands ont été contraints de reculer d'environ 6 km jusqu'à Cambrai. Les Britanniques ont obtenu un grand succès le premier jour, capturant environ 8 000 prisonniers. (Michael Duffy, Firstworldwar.com)

Impressionné par le succès du premier jour, Haigh a décidé de poursuivre l'attaque. Cependant, le manque de soutien disponible a entraîné une perte de vitesse. De l'autre côté, les Allemands ont planifié une contre-attaque après avoir découvert qu'il n'y avait plus de renforts disponibles. Le commandant allemand local s'efforça de récupérer les terres perdues aux mains des Britanniques. 20 divisions allemandes ont été déployées en utilisant des tactiques d'infiltration Hutier et dans la semaine tout le terrain perdu a été repris. (Michael Duffy, Firstworldwar.com)

Comme évoqué précédemment, les Allemands ont utilisé des tactiques d'infiltration Hutier pour contrer l'offensive britannique. Ces tactiques commençaient généralement par des bombardements concentrés de la ligne ennemie. Cela a été fait pour permettre à l'infanterie d'avancer. Les bombardements visaient également des routes, des postes de commandement et l'artillerie ennemie. Cela a été principalement fait pour confondre l'ennemi et provoquer le chaos dans les tranchées alliées. Cela a réduit leur capacité à lancer une autre contre-attaque depuis la deuxième ligne. L'infanterie légère menait l'attaque allemande, ces soldats essaieraient de pénétrer les points faibles et d'isoler les points fortement défendus parmi les lignes de front. Des fantassins plus lourds suivirent qui avaient alors un grand avantage pour briser les défenses ennemies. D'autres renforts entreraient alors dans les brèches, bientôt toute la tranchée s'effondrerait.


Contexte de la bataille de Cambrai

Fin 1917, l'armée britannique décide d'attaquer la ligne Hindenburg (position défensive allemande) à Cambrai en France. L'objectif principal de cette offensive était de prendre le contrôle de la région et la destruction de la ligne Hindenburg pour affaiblir la force allemande sur le front ouest. Après un examen approfondi, l'armée britannique a décidé d'attaquer les forces allemandes avec une nouvelle stratégie utilisant une combinaison de tactiques d'artillerie et d'infanterie et un engagement important de chars.


Des premiers succès marquants

Byng a reçu une énorme force de 476 chars pour mener l'assaut. Les chars, ainsi que plus de 1000 pièces d'artillerie, ont été assemblés en secret.

Plutôt que de tirer quelques coups de repérage (visés) comme d'habitude, les armes à feu ont été enregistrées silencieusement en utilisant des mathématiques plutôt que de la cordite. Un court et intense barrage a été suivi de la plus grande attaque massive de chars à ce jour.

Cambrai était une attaque coordonnée, avec les chars en tête, soutenus par l'artillerie et l'infanterie derrière. Les soldats avaient reçu une formation spéciale sur la façon de travailler avec les chars - pour les suivre en vers plutôt qu'en lignes droites. Cette approche interarmes montre à quel point les tactiques alliées étaient arrivées en 1917 et c'est cette approche qui leur permettra d'appuyer l'initiative en 1918.

L'attaque a été un succès spectaculaire. La ligne Hindenburg a été percée à des profondeurs de 6 à 8 milles (9 à 12 km) à l'exception de Flesquières où des défenseurs allemands obstinés ont mis KO un certain nombre de chars et une mauvaise coordination entre l'infanterie britannique et les chars combinés pour déjouer l'avance.

Un soldat allemand monte la garde devant un char britannique assommé à Cambrai Crédit : Bundesarchiv

Malgré les résultats exceptionnels du premier jour de la bataille, les Britanniques ont de plus en plus de difficultés à maintenir l'élan de leur offensive. De nombreux chars ont succombé à une défaillance mécanique, se sont enlisés dans des fossés ou ont été écrasés par l'artillerie allemande à bout portant. Les combats se sont poursuivis en décembre, les Allemands lançant une série de contre-attaques réussies.


Combats acharnés au bois de Bourlon

La nouvelle offensive est majeure, avec 400 canons et 92 chars, tandis que la 40e division Bantam est dépêchée afin de relever une partie des hommes épuisés du front. Les chars ont rencontré une résistance féroce à Fontaine et ont été contraints de se retirer à la désapprobation de l'officier du renseignement du Tanks Corps, le capitaine Elliot Hotblack, qui a vu l'effet dévastateur de leur retraite sur le moral de l'infanterie.

Plus loin sur la ligne, l'infanterie allemande a fait de la vie un enfer pour les chars, trouvant les angles morts des mitrailleurs et lançant des grenades à main à l'intérieur, laissant les soldats britanniques piégés et brûlants.

Ayant atteint le bois de Bourlon avec l'aide des chars, le combat à travers le bois épais était désormais le seul travail de l'infanterie. C'est ici que certains des combats les plus intenses et les plus horribles ont été vus. Courant d'arbre en arbre, avec un bruit inimaginable de tirs incessants de canons et d'artillerie, un grand nombre de soldats britanniques ont été perdus à Bourlon Wood. Lorsque les forces allemandes ont finalement été chassées, elles ont commencé à le bombarder. Pendant ce temps, Bourlon et Fontaine sont restés aux mains des Allemands malgré les tentatives de l'après-midi, mais les pertes des deux côtés ont été horribles.

À la tombée de la nuit, des troupes ont été envoyées pour soutenir les hommes à Bourlon Wood alors que les contre-attaques des Allemands se poursuivaient jusque tard dans la nuit. Haig a dit à Byng que la crête de Bourlon devait simplement être prise, alors la division de la Garde a été appelée pour soutenir et soulager les forces épuisées.

Tout au long du 24 novembre, les bombardements et les contre-attaques se sont poursuivis sur Bourlon Wood. Le mauvais temps a rendu difficile pour les pilotes du RFC de s'envoler et de défier les forces du récemment arrivé Manfred von Richthofen, le baron rouge, dont les avions ont fait pleuvoir le feu sur le bois. Les efforts allemands pour broyer les soldats dans le bois se sont poursuivis tout au long de la journée. La contre-attaque rencontra la contre-attaque, et le 25 novembre vit d'autres terribles lacunes dans les communications et des escarmouches sanglantes.

Des bataillons sans chars sont abattus par des tirs de mitrailleuses à Bourlon, tandis qu'un régiment entier de cavalerie, sommé d'attendre à vue de l'artillerie allemande, est bombardé. Un Haig furieux ordonna la capture de Bourlon et de Fontaine le 27 novembre, alors que les forces allemandes continuaient de pousser les Britanniques épuisés toute la nuit. Une attaque planifiée le 26 novembre est la cause d'une violente dispute entre le général de division Braithwaite, qui déplore le manque de soutien et de troupes fraîches, et Byng, qui reçoit ses instructions de Haig.

L'attaque a eu lieu, car Fontaine a été prise à un coût énorme et des objectifs à Bourlon Wood ont été atteints. Cependant, il n'y avait pas de temps avant que les contre-attaques ne repoussent les forces britanniques.


La bataille de Cambrai

La bataille de Cambrai était une bataille du front occidental de la Première Guerre mondiale qui a duré du 20 novembre au 7 décembre 1917. C'était la première bataille au cours de laquelle des chars massifs ont été utilisés.

Les chars ont été utilisés pour la première fois lors de la bataille de la Somme en 1916. Ils avaient été utilisés lors de batailles ultérieures, mais avec peu de succès et beaucoup de critiques quant à leur valeur. Le commandant du Tank Corps, le général de brigade H. Elles, voulait mettre les chars en action sur un champ de bataille plat et sec où ils ne resteraient pas coincés dans la boue ou les gros trous d'obus. Il a suggéré une attaque sur la ville tenue par les Allemands de Cambrai. Cambrai possédait une importante ligne de chemin de fer et était donc une importante ville d'approvisionnement pour les Allemands. Il se trouvait également juste derrière la forte ligne défensive allemande connue sous le nom de ligne Hindenburg.

Le plan d'Elles a été repris par Julian Byng, le commandant de la troisième armée. L'attaque, qui comprendra des bombardements de chars, d'infanterie et d'artillerie, est prévue pour novembre 1917. L'attaque commence à 6 h 20 le 17 novembre par un bombardement intensif d'artillerie de la ligne Hindenburg qui prend les Allemands par surprise. Dans le même temps, environ 350 chars répartis sur 10 km commencent à avancer vers la ligne allemande. Les chars étaient suivis de près par les fantassins. La combinaison de la surprise, de l'utilisation massive de chars et de la supériorité numérique, les Britanniques ont réussi à briser la ligne allemande le long d'un front de 6 milles dans certains cas, poussant 4 milles en avant.

Malheureusement, les troupes au centre de la ligne n'avaient pas réussi à sécuriser le village clé de Flesquieres, en partie à cause du positionnement de l'artillerie de campagne allemande et en partie du fait que le général de division GM Harper commandant la 51e division Highland n'avait aucune confiance dans les chars. et a ignoré l'ordre de s'assurer que ses hommes restent près des chars. Un manque de troupes de réserve signifiait également que Byng ne pouvait pas suivre les succès du premier jour. Bien que d'autres petits gains aient été réalisés, les attaques allemandes augmentaient.

Le 30 novembre 1917, l'armée allemande lance une contre-attaque à grande échelle qui réussit à repousser les Britanniques et à récupérer les territoires perdus le 20 novembre.

Le 4 décembre 1917, la décision fut prise pour les Britanniques de se retirer. La bataille de deux semaines a vu la perte de 43 000 hommes britanniques et 45 000 hommes allemands. Bien que seulement un tiers des chars déployés étaient utilisables à la fin de la bataille, le potentiel d'une utilisation future des chars avait été démontré.


Réservoirs femelles britanniques Mark IV en cours de chargement

La bataille de Cambrai a été la première utilisation à grande échelle de chars massés au combat. Ici, des chars britanniques Mark IV sont chargés sur des camions ferroviaires pour le transport vers la ligne de front, dans le cadre des préparatifs logistiques importants requis pour l'attaque. Ce sont des chars « Femmes » armés de mitrailleuses, par opposition aux chars « Hommes » armés de petites pièces d'artillerie. Au total, les Britanniques ont déployé 476 chars à Cambrai, dont 378 dans des rôles de combat.

L'attaque a commencé avec des gains importants le jour de l'ouverture grâce à une combinaison de tirs d'artillerie efficaces, de tactiques d'infanterie et de chars. Les forces britanniques ont fait des avances d'environ 5 miles, prenant un certain nombre de villages. Mais à la fin du premier jour, plus de la moitié des chars étaient hors de combat.

Alors que la bataille se poursuivait, la progression britannique ralentit au milieu d'intenses combats. Le 28 novembre, les Britanniques avaient atteint une position sur la crête de Bourlon Ridge, où ils tenaient un saillant. Deux jours plus tard, les forces allemandes ont lancé une contre-offensive, utilisant des tirs d'artillerie intensifs et des tactiques d'infanterie qui utilisaient des troupes d'infiltration « d'assaut ». Après des combats plus intenses, les forces britanniques se retirèrent de leur position saillante, ne leur laissant que les gains qu'elles avaient réalisés autour des villages de Havrincourt, Ribécourt et Flesquières.

La bataille de Cambrai a finalement eu peu d'impact stratégique sur les combats sur le front occidental. Pourtant, dans les méthodes tactiques utilisées par les deux parties, il a été un précurseur des combats de 1918 et a également ouvert la voie à des tactiques interarmes et à une guerre blindée plus sophistiquées.


La bataille de Cambrai-Saint-Quentin, du 27 septembre au 9 octobre 1918

L'attaque du secteur Cambrai-St Quentin était conçue comme la partie britannique d'une offensive conjointe tout au long du front occidental. Le maréchal français Ferdinand Foch, l'architecte de la stratégie alliée, voulait des attaques sur toute la longueur du front pour empêcher les Allemands de concentrer leurs ressources en déclin dans un seul domaine.

Le général de brigade J V Campbell s'adressant aux troupes de la 137e brigade (46e division) depuis le pont de Riqueval sur le canal de St Quentin. Par David McLellan. L'image est dans le domaine public via Wikimedia.com

La tentative britannique, en tandem avec l'attaque américaine dans le secteur Meuse-Argonne et les attaques françaises au nord, visait à forcer les Allemands à sortir du puissant ensemble de défenses fixes connu sous le nom de ligne Hindenburg. Si les armées alliées pouvaient rompre cette ligne, elles ne feraient face à aucun obstacle insurmontable pour le Rhin. Briser la ligne avant l'hiver a donné aux Allemands une chance de faire une pause et de se remettre en état pourrait produire la victoire avant la fin de l'année. Bien qu'il s'agisse principalement d'une opération britannique, les forces dédiées à la rupture de la ligne Hindenburg dans le secteur Cambrai-Saint-Quentin comprenaient une armée française, le corps australien et le 2e corps américain.

Début de la bataille de Cambrai-Saint-Quentin

Les assauts préliminaires sur les positions allemandes le long du Canal du Nord ont réussi à forcer les Allemands à reculer de près de 6,4 km, un énorme exploit par rapport aux normes de la Première Guerre mondiale. L'attaque a également produit 10 000 prisonniers de guerre allemands, une indication que le moral de l'ennemi pourrait se briser. Néanmoins, l'attaque américano-australienne du canal de Saint-Quentin le 29 septembre s'est d'abord mal déroulée, en partie à cause de l'inexpérience américaine. Les « Yanks » avaient tendance à avancer trop loin et trop vite, ne parvenant pas à neutraliser les positions allemandes sur leurs arrières. Les troupes allemandes survivantes pourraient alors tirer dans le dos des troupes américaines qui avançaient. La coordination de l'état-major entre les officiers britanniques et américains était également imparfaite, laissant les Américains avec un soutien d'artillerie insuffisant.

La bataille de Cambrai St-Quentin. L'image est tirée du livre American Battles and Campaigns

Une autre raison de l'échec a émergé de la force des positions allemandes bien planifiées. Les Allemands avaient vidé un tunnel clé du canal Cambrai-St Quentin et l'avaient transformé en une mini-forteresse, avec des cuisines de campagne, des hôpitaux et des casernes.

Une fois à l'intérieur du tunnel, les troupes étaient bien protégées des barrages d'artillerie alliés. Les Allemands avaient également soigneusement défendu les abords du canal avec des barbelés, des positions de mitrailleuses imbriquées et des pièces d'artillerie préenregistrées. Le tunnel du canal faisait ainsi partie de l'un des systèmes défensifs les plus redoutables que l'on puisse trouver en 1918. Malgré leur revers initial, les Américains se sont regroupés et ont de nouveau attaqué le canal. Deux divisions de la Garde nationale américaine brutes et inexpérimentées ont attaqué avec le soutien de l'artillerie lourde et des chars britanniques.

La fin de la Première Guerre mondiale était proche

En avançant, les Américains ont capturé la partie critique du système de tranchées allemand autour du cimetière militaire américain actuel de Bony. Puis, aux côtés des Australiens, ils attaquèrent simultanément les deux extrémités du tunnel de St Quentin, piégeant les Allemands à l'intérieur et remportant une importante victoire. Ce succès permet aux Britanniques d'avancer vers la jonction stratégique entre Cambrai et Saint-Quentin, que les troupes canadiennes s'emparent le 9 octobre. Les conditions de la ville pillée et l'état démoralisé des prisonniers de guerre allemands ont convaincu les Alliés que la fin de la guerre pourrait bien être en vue. Pendant ce temps, dans la station balnéaire allemande de Spa, le haut commandement allemand était arrivé à la même conclusion. Ils ont donc commencé les préparatifs pour demander la paix.

Dr Chris McNab est l'éditeur de AMERICAN BATTLES & CAMPAIGNS: A Chronicle, de 1622 à nos jours et est un spécialiste expérimenté des techniques de survie en milieu sauvage et en milieu urbain. Il a publié plus de 20 livres dont : How to Survive Anything, Anywhere, une encyclopédie des techniques de survie militaires et civiles pour tous les environnements. Techniques d'endurance des forces spéciales, Manuel de survie des premiers secours et Manuel de survie en milieu urbain.


Attaque de char à Cambrai : comment le char a finalement fait ses preuves pendant la Première Guerre mondiale

Ayant cruellement besoin d'une victoire sur le front ouest, le commandant britannique Douglas Haig se tourna vers le corps de chars naissant pour une percée.

Voici ce que vous devez savoir: Bien que techniquement décevant, Cambrai a néanmoins démontré ce que le char pouvait faire.

Le brigadier britannique. Le général Hugh Elles passa devant les chars Mark IV de la compagnie H, une figure solitaire au milieu de monstres métalliques qui ressemblaient, selon un observateur ictérique, à des crapauds géants. Il s'est arrêté brusquement au char H1, surnommé "Hilda", et a frappé son côté métallique avec sa canne en frêne, alertant l'équipage qu'il était arrivé. Elles sont ensuite montées à bord, se faufilant avec précaution dans l'écoutille ouverte de Hilda. En quelques instants, il avait pratiquement disparu, seule sa tête et ses épaules restaient visibles.

Faire ou casser pour le réservoir

C'était le matin du 20 novembre 1917, et la 3e armée britannique était sur le point d'attaquer les Allemands à Cambrai. Mais ce n'était pas une bataille ordinaire. Son issue déterminerait le sort du nouveau Tank Corps d'Elles et changerait le visage de la guerre sur le front occidental et au-delà. Le char était une nouvelle arme de guerre, et ses débuts l'année précédente étaient tout sauf de bon augure. Elles savaient qu'il s'agissait d'un événement décisif, nécessitant un effort maximal de la part de chaque officier et homme de chaque char.

Elles jeta un coup d'œil à sa montre, puis regarda droit devant elle dans la pénombre de l'aube. Le sol crayeux était doucement vallonné, culminant en une série de crêtes. Ici et là, d'épaisses grappes d'arbres formaient des bois, leurs formes sombres formant des traînées opaques à l'horizon. Des poches de brume enveloppaient la terre, les fines vrilles moites ajoutaient une qualité spectrale à la scène. Quelque part au loin se trouvait la ligne Hindenburg, une formidable série de tranchées allemandes bordées de ceintures de barbelés et défendues par des mitrailleuses et de l'artillerie.

L'attaque britannique devait commencer à « l'heure Z », 6 h 20, les chars devant partir 10 minutes plus tôt. A 6h10, plus de 400 moteurs de chars toussèrent et s'animèrent. Hilda bondit en avant, arborant fièrement le drapeau du Tank Corps. La bannière multicolore comportait des rayures horizontales brunes, rouges et vertes. Chaque couleur avait une signification, signifiant le slogan du corps : "Bien que la boue et le sang aux champs verts au-delà." Un nouveau chapitre de la guerre mobile était sur le point de s'ouvrir.

L'armée britannique a saigné à blanc

L'attaque de chars à Cambrai était une tentative de sortir de l'impasse sanglante qui s'était développée depuis le début de la guerre en 1914. À l'automne 1917, le général Sir Douglas Haig était un homme à la recherche d'une victoire, une quête qui devenait de plus en plus chimérique. Au départ, le commandant britannique possédait d'énormes réserves de confiance en lui, croyant que Dieu lui-même l'avait placé aux commandes. Avec une nomination aussi divine, qui pourrait douter du triomphe ultime de la Grande-Bretagne ?

À la fin de 1917, même l'enthousiasme sans bornes de Haig commençait à faiblir. L'année précédente, l'armée britannique avait été grièvement mutilée dans la Somme et, à l'été 1917, Haig lança une autre offensive majeure à Passchendaele, une campagne conçue pour avancer à travers les Flandres jusqu'à une importante base sous-marine allemande à Bruges. Mais Passchendaele, comme la Somme, fut un désastre total pour les Alliés. Les forces britanniques, néo-zélandaises, australiennes et canadiennes se sont littéralement enlisées dans des trous d'obus boueux remplis d'eau provenant de pluies torrentielles. Après des mois de combats acharnés, les Britanniques n'avaient avancé que de cinq milles, au prix de 400 000 autres pertes. Le Premier ministre David Lloyd George et le cabinet britannique étaient consternés. L'armée britannique était saignée à blanc et Haig ne faisait rien pour arrêter l'hémorragie.

Pendant ce temps, le jeune Tank Corps était dans les limbes, des dinosaures métalliques qui semblaient sur le point de disparaître rapidement. Les chars étaient à l'origine conçus comme des « navires terrestres », capables de franchir les barbelés et les tirs de mitrailleuses lourdes en toute impunité. Mais la technologie en était encore à ses balbutiements et avait besoin de conditions presque parfaites pour réussir. Les chars ont été utilisés pour la première fois lors de la bataille de la Somme en 1916, mais leurs débuts ont été de mauvais augure. Une bonne coordination chars-infanterie n'avait pas encore été mise au point, et les monstres de métaux lourds avaient du mal à labourer un sol gorgé d'eau et grêlé de trous d'obus. Les officiers conservateurs, attachés au passé, ont qualifié les chars d'échecs abjects. Un membre de l'état-major britannique a décrit : "Un, les chars sont incapables de négocier un mauvais terrain deux, le terrain sur un champ de bataille sera toujours un mauvais trois, donc les chars ne sont pas bons sur un champ de bataille."

Planifier l'attaque de Cambrai : d'un raid à un assaut à grande échelle

Elles, 37 ans, était un farouche défenseur du concept de char, et il n'était pas prêt d'abandonner sans un procès équitable. En cela, il était secondé par son chef d'état-major, le lieutenant-colonel J.F.C. Fuller, qui avait préparé un plan pour l'emploi futur de chars dans un raid de type blitzkrieg dans les environs de Cambrai, à 45 miles au sud de Passchendaele dans le nord de la France. Le sol y était ferme et relativement épargné par la guerre, ce qui le rendait parfait pour un style de raid « entrer, sortir » qui démontrerait enfin le potentiel du char.

Elles ont trouvé un allié inattendu dans le général Sir Julian Byng, commandant de la Troisième armée britannique. Byng s'est très tôt converti au plan et a poussé avec enthousiasme à Haig l'idée d'utiliser des chars. Au lendemain de Passchendaele, Haig savait très bien que son travail et sa réputation étaient en jeu, et il a donné son feu vert au projet. Mais les graines du plan de Cambrai, arrosées par le désespoir de Haig et nourries par l'enthousiasme de Byng, sont rapidement devenues quelque chose de complètement différent de la conception originale plus modeste de Fuller. Il allait maintenant s'agir d'une attaque à grande échelle au lieu d'un raid, une attaque que Haig et Byng s'attendaient pleinement à ce qu'elle mène à la percée tant rêvée qui avait échappé aux Alliés depuis 1914.

Cambrai était un important centre de transport, la plaque tournante d'un réseau ferroviaire, mais sa capture physique n'était qu'une partie du plan. Le principal champ de bataille se situait entre le Canal du Nord et le Canal de San Quentin, des voies navigables intérieures à peu près parallèles les unes aux autres, distantes de cinq à six milles. Ils sécuriseraient les flancs de l'opération. Le premier objectif était de percer un trou de cinq milles de large dans la fameuse ligne Hindenburg. Une fois cet objectif atteint, l'objectif suivant était de sécuriser des points de percée à droite et à gauche. Sur la droite, plusieurs ponts qui enjambaient le canal de San Quentin ont dû être capturés intacts. A gauche, les hauteurs de Bourlon Wood étaient une autre clé de la victoire.

Une fois que l'infanterie et les chars ont atteint leurs objectifs, la cavalerie britannique traverserait le canal et balayerait la crête de Bourlon, plongeant profondément derrière les lignes ennemies. Ils balayeraient ensuite vers le nord et prendraient les ponts sur la rivière Sensee, coupant les forces allemandes au sud de la rivière. La cavalerie allait également faire des ravages derrière les lignes ennemies, permettant à la 3e armée d'exploiter la situation et d'avancer rapidement vers Valenciennes. The trickle of British cavalry would become a flood of infantry, artillery, and tanks, ever widening until the breach in the Hindenburg Line was beyond repair. The more Byng though about it, the more convinced he was of the plan’s success.

The German forces manning the Cambrai sector of the Hindenburg Line were part of General Oskar von Watter’s Battle Group Caudry. There were three divisions in the line, but they were generally understrength. The German High Command was not unduly alarmed—Cambrai was considered a quiet sector, and above all they had confidence in the strength of the Hindenburg Line and the efficient killing ability of their machine gunners. The Cambrai portion consisted of three trench lines, each two to three miles apart. There were deep dugouts, resistance centers laid out in checkerboard fashion, and belts of barbed wire 50 yards thick.

There were serious flaws in the British plan. The six corps assigned to the Cambrai offensive, codenamed Operation GY, were fresh from the Passchendaele fiasco. They had been mauled, and they were exhausted. Worse still, few reserves were available. The Tank Corps was going to throw every man and machine into the fight. There would be 378 fighting tanks going forward, crushing barbed wire, crossing trenches, and hopefully silencing German resistance. After the tanks had flattened the barbed wire, the resulting tangled “mat” was considered suitable for infantry to cross, but not horses. To solve that problem, 32 support tanks were fitted with towing gear and grapnels. The grapnels would hook the flattened wire, pull it aside, and gather it into prickly balls, making a clear path for cavalry horses’ hooves. Other support tanks were fitted to carry supplies, bridging materials, telephone cables, and wireless apparatus. Altogether, 476 tanks were going to take part in the battle.

Firing “straight from the map”

As Z hour approached, both tank crews and the infantry behind them felt a growing excitement, a heady mixture of elation, adrenaline, and understandable fear. “Like all the rest I was excited at the prospect of going into battle behind these new-fangled, Wellsian monsters,” Corporal George Coppard recalled. “I felt they were really going to exact retribution, on behalf of all of us, for the countless miseries and privations that we poor blighters had suffered at Jerry’s hands. This was to be the reckoning.”


Voir la vidéo: La grande guerre 1914-1918 13: La bataille de Cambrai - Documentaire Histoire (Juillet 2022).


Commentaires:

  1. Tygozragore

    Sûrement. Je rejoins tout ce qui précède. Essayons de discuter de la question

  2. Hagalean

    Cette excellente idée, en passant, tombe juste

  3. Favio

    C'est l'erreur.

  4. Kamal

    Message magnifique)

  5. Ron

    Quelque chose qu'ils n'ont pas envoyé de messages privés, erreur ....

  6. Totaxe

    Vous faites une erreur. Je peux le prouver. Écrivez-moi en MP, nous discuterons.



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