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Boccace sur la peste noire : texte et commentaire

Boccace sur la peste noire : texte et commentaire


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La peste noire est le nom donné à l'épidémie de peste en Europe entre 1347-1352 CE. Le terme n'a été inventé qu'après 1800 CE en référence au noir bubons (excroissances) qui ont éclaté dans l'aine, les aisselles et autour des oreilles des personnes infectées lorsque la peste a frappé les ganglions lymphatiques ; les gens de l'époque l'appelaient «la peste» parmi d'autres termes. Il est venu de l'Est où il a fait rage entre 1346 et 1360 de notre ère et était une combinaison de peste bubonique, septicémique et pneumonique.

L'une des principales sources de l'épidémie était l'écrivain et poète italien Giovanni Boccaccio (l. 1313-1375 CE), mieux connu pour son travail Le Décaméron (écrit 1349-1353 CE), qui raconte l'histoire de dix personnes qui se divertissent avec des histoires tout en étant isolées de la peste. Dans le premier chapitre, avant de présenter les personnages, il décrit comment la peste a frappé la ville de Florence en 1348 de notre ère, comment les gens ont réagi et le nombre ahurissant de morts qui s'élèverait finalement à 30 à 50 millions avant de s'épuiser. L'épidémie modifierait complètement la structure sociale européenne ainsi que les systèmes de croyance de beaucoup de ceux qui y ont survécu.

Contexte de la peste

La peste a été causée par la bactérie Yersinia pestis qui était transporté par les puces de rongeurs, principalement des rats, qui étaient transportés entre les régions par le commerce ou par des troupes revenant ou se dirigeant vers le déploiement. Cette bactérie n'a été isolée et identifiée, cependant, qu'en 1894 CE et donc les gens du 14ème siècle CE n'avaient aucune idée de la cause de la peste ou de la façon de lutter contre elle. La maladie a donc été principalement attribuée à la colère de Dieu, bien que des communautés marginales – telles que les Juifs – aient également été désignées comme la cause et persécutées en conséquence. La plupart des réponses, cependant, visaient à apaiser la colère de Dieu et il y avait peu d'efforts pratiques – du moins au début – pour contrôler la propagation de la maladie.

Le point d'origine sur lequel la plupart des érudits s'accordent sont les navires génois de la ville portuaire de Caffa sur la mer Noire.

La peste est entrée en Europe par l'Est via des navires marchands génois, mais on pense également qu'elle s'est peut-être propagée le long des routes commerciales de la route de la soie. La maladie avait fait des ravages dans l'Est depuis au moins 562 CE – considérée comme une continuation de la peste de Justinien (541-542 CE et après) – s'est calmée en 749 CE, et a réapparu en 1218 CE. Par la suite, il s'est éteint à nouveau jusqu'en 1332 EC et a éclaté complètement en 1346 EC avant de se rendre en Europe.

Le point d'origine sur lequel la plupart des érudits s'accordent sont les navires génois de la ville portuaire de Caffa (également appelée Kaffa) sur la mer Noire (aujourd'hui Feodosia en Crimée). La ville avait été assiégée par la Horde d'or mongole sous le commandement de Khan Djanibek (r. 1342-1357 CE) dont les troupes ont été infectées par la peste du Proche-Orient. Lorsque les soldats sont morts, Djanibek a ordonné que leurs cadavres soient catapultés sur les murs de Caffa, ce qui aurait infecté la population de la ville. Les navires marchands fuyant la ville se sont d'abord rendus en Sicile, puis à Marseille et Valence, les infectant, et la peste s'est ensuite propagée à travers l'Europe.

Le récit de Boccace

En 1348 CE, il a frappé Florence, en Italie, la ville natale de Boccace, tuant sa belle-mère (sa mère était décédée plus tôt, peut-être de la peste). Son père a travaillé dans les finances et le commerce et a occupé le poste gouvernemental de ministre de l'Approvisionnement avant de mourir, probablement de la peste, en 1349 CE, la même année que Boccace commencerait à écrire Le Décaméron. Cette œuvre met en scène dix jeunes – sept femmes et trois hommes – qui ont fui Florence pendant la peste et se sont réfugiés dans une villa à la campagne. Pour se divertir, ils racontent les histoires qui constituent l'essentiel du livre.

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L'introduction à Le Décaméron, qui détaille l'éclosion dans la ville, est donnée par le narrateur de l'œuvre comme toile de fond avant l'apparition des dix personnages principaux, qui se retrouvent tous dans une église vide de la ville en pleine peste avant de décider de partir pour le pays. On ne sait pas si Boccace était réellement présent à Florence lorsque la peste y faisait rage, car son père l'a peut-être envoyé à Naples pour affaires en 1348 de notre ère, mais il aurait certainement pu l'être et ainsi servir de témoin oculaire de la dévastation de la ville. L'introduction, bien que faisant partie d'une œuvre de fiction, est toujours considérée comme une description précise de la vie à Florence pendant la peste, car elle correspond à d'autres récits.

Bien que Boccace prétende que le premier symptôme de la maladie est l'apparition de bubons, la plupart des enregistrements de la peste indiquent qu'elle a commencé par de la fièvre, puis des courbatures et de la fatigue, puis des bubons éclatant sur le corps. Il est possible que Boccace ait utilisé une licence poétique et ait inversé l'ordre des symptômes pour donner le pire d'emblée pour un effet dramatique, mais il se pourrait aussi simplement qu'il s'agisse de son expérience personnelle de la peste.

Le texte

Ce qui suit vient de Le Décaméron tel que traduit par Mark Musa et Peter Bondanella, 1982 CE. Le compte a été modifié pour l'espace avec des omissions indiquées par des ellipses.

Permettez-moi de dire, alors, que treize cent quarante-huit ans s'étaient déjà écoulés après la féconde Incarnation du Fils de Dieu lorsque dans la ville distinguée de Florence… il y eut une peste mortelle. Soit à cause de l'influence des corps célestes, soit à cause de la juste colère de Dieu en guise de punition aux mortels pour nos mauvaises actions, la peste, originaire quelques années plus tôt en Orient, a tué un nombre infini de personnes en se propageant sans relâche d'un endroit à un autre. jusqu'à ce qu'il ait finalement étendu sa misérable longueur dans tout l'Occident. Et contre cette peste, aucune sagesse ou prévoyance humaine n'a été d'aucune utilité ; des quantités d'ordures ont été enlevées de la ville par des fonctionnaires chargés de la tâche; l'entrée de tout malade dans la ville était interdite ; et de nombreuses directives ont été émises concernant le maintien d'une bonne santé. Les humbles supplications rendues non pas une fois, mais plusieurs fois, par les pieux à Dieu, par des processions publiques ou par d'autres moyens, n'avaient aucune efficacité.

Presque au début du printemps de l'année en question, la peste commença à manifester ses effets douloureux d'une manière extraordinaire. Il n'a pas pris la forme qu'il avait à l'Est, où le saignement du nez était un signe manifeste de mort inévitable, mais a plutôt montré ses premiers signes chez les hommes et les femmes au moyen de gonflements soit dans l'aine ou sous les aisselles, certains dont ont grandi jusqu'à la taille d'une pomme ordinaire et d'autres jusqu'à la taille d'un œuf (plus ou moins), et les gens les appelaient gavoccioli (bubons). Et des deux parties du corps déjà citées, en très peu de temps, ladite mortelle gavoccioli a commencé à se répandre indistinctement sur toutes les parties du corps; puis, après cela, les symptômes de la maladie se sont transformés en taches noires ou livides apparaissant sur les bras et les cuisses, et sur toutes les parties du corps - parfois il y en avait de grandes et d'autres fois un certain nombre de petits dispersés tout autour. Et tout comme le gavoccioli étaient à l'origine, et sont toujours, une indication très précise de la mort imminente, de la même manière ces taches ont fini par signifier la même chose pour quiconque les a contractées. Ni les conseils d'un médecin ni la force de la médecine ne pouvaient rien faire pour guérir cette maladie ; au contraire, soit la nature de la maladie était telle qu'elle ne guérissait pas, soit les médecins étaient si ignorants qu'ils n'en reconnaissaient pas la cause et, par conséquent, ne pouvaient pas prescrire le remède approprié (en fait, le nombre nombre de médecins, autres que les bien formés, s'est accru d'un grand nombre d'hommes et de femmes n'ayant jamais eu de formation médicale) ; en tout cas, peu de malades ont été guéris et presque tous sont morts après le troisième jour de l'apparition des symptômes décrits précédemment (certains plus tôt, d'autres plus tard), et la plupart d'entre eux sont morts sans fièvre ni autres effets secondaires.

Cette peste était si puissante qu'elle se transmettait aux bien-portants par contact avec les malades, comme un incendie près de choses sèches ou huileuses les enflammera. Et le mal de la peste allait encore plus loin : non seulement parler ou être à proximité des malades apportait une infection et une mort commune, mais aussi toucher les vêtements des malades ou tout ce qu'ils touchaient ou utilisé semblait communiquer cette même maladie aux personne impliquée…

Il y avait des gens qui pensaient que vivre modérément et éviter tout excès pourrait aider beaucoup à résister à cette maladie, alors ils se sont réunis en petits groupes et ont vécu entièrement à l'écart de tout le monde. Ils s'enferment dans ces maisons où il n'y a pas de malades et où l'on peut bien vivre en mangeant les mets les plus délicats et en buvant le meilleur des vins (toujours avec modération), ne permettant à personne de parler ni d'écouter de quoi que ce soit. dit à propos des malades et des morts dehors; ces gens vivaient, se divertissant avec de la musique et d'autres plaisirs qu'ils pouvaient organiser. D'autres pensaient le contraire : ils croyaient que boire à l'excès, profiter de la vie, vaquer à ses occupations, chanter et faire la fête, satisfaire de toutes les manières les appétits du mieux qu'on pouvait, rire et se moquer de tout ce qui se passait était le meilleur remède contre une telle maladie ; alors ils pratiquaient à fond ce qu'ils croyaient en allant d'une taverne à l'autre toute la journée et toute la nuit, en buvant à l'excès ; et ils s'amusaient souvent dans les maisons privées, faisant tout ce qui leur plaisait ou les amusait le plus. Ils ont pu le faire facilement, car chacun se sentait condamné à mourir et, en conséquence, a abandonné sa propriété, de sorte que la plupart des maisons étaient devenues la propriété commune, et tout étranger qui les rencontrait les utilisait comme si elle était leur propriétaire légitime…

Beaucoup d'autres ont adopté un moyen terme entre les deux attitudes que nous venons de décrire : ils n'ont pas non plus restreint leur nourriture ou leur boisson autant que le premier groupe, ni ne sont tombés dans une telle débauche et ivresse que le second ; ils satisfaisaient plutôt leurs appétits à un degré modéré. Ils ne s'enfermaient pas, mais circulaient en portant à la main des fleurs, ou des herbes odorantes, ou diverses sortes d'épices ; et ils mettaient souvent ces choses à leur nez, croyant que de telles odeurs étaient un moyen merveilleux de purifier le cerveau, car tout l'air semblait infecté par la puanteur des cadavres, des maladies et des médicaments…

Et tous ceux qui ont adopté ces opinions diverses ne sont pas morts, et ils n'ont pas tous échappé de leur vie ; au contraire, beaucoup de ceux qui pensaient de cette façon tombaient malades partout… frère frère abandonné, oncle neveu abandonné, sœur frère gauche, et très souvent femme mari abandonné, et – pire encore, presque incroyable – pères et mères négligés de s'occuper et s'occuper de leurs enfants comme s'ils n'étaient pas les leurs...

Beaucoup ont mis fin à leurs jours dans la voie publique, de jour comme de nuit, tandis que beaucoup d'autres qui sont morts chez eux n'ont été découverts morts par leurs voisins que par l'odeur de leurs corps en décomposition. La ville était pleine de cadavres… De plus, les morts étaient honorés sans larmes ni bougies ni personnes en deuil ; en fait, les choses étaient arrivées à un tel point que les personnes décédées étaient soignées comme nous nous occupons des chèvres aujourd'hui… Tant de cadavres arrivaient devant une église chaque jour et à chaque heure que la quantité de terre sainte pour les inhumations était certainement insuffisant pour l'ancienne coutume de donner à chaque corps sa place individuelle ; quand toutes les tombes étaient pleines, d'énormes tranchées étaient creusées dans tous les cimetières des églises et les nouveaux arrivants y étaient déversés par centaines ; et ils y étaient entassés de terre, les uns sur les autres, comme la cargaison d'un navire, jusqu'à ce que la tranchée soit remplie…

Que dire de plus sinon que si grande fut la cruauté du Ciel, et peut-être aussi celle de l'homme, que de mars à juillet de la même année, entre la fureur de la peste et le fait que beaucoup de malades furent maltraités ou abandonnés dans le besoin à cause de la peur qu'avaient les bien-portants, plus de cent mille êtres humains auraient perdu la vie à coup sûr à l'intérieur des murs de la ville de Florence – alors qu'avant la peste mortelle, on ne ont estimé qu'il y avait en fait que de nombreuses personnes habitant dans la ville.

Conclusion

L'observation de Boccace selon laquelle les supplications religieuses n'étaient d'aucune utilité est rapportée par d'autres sources sur la peste qui, comme la sienne, indiquent clairement qu'il n'y avait pas d'autre réponse plus utile. Divers tracts ont été publiés offrant des conseils, mais leurs suggestions n'étaient pas plus efficaces que ne l'avaient été la prière, le jeûne et la pénitence. L'érudit Don Nardo le note en citant l'écrivain italien médiéval Tommaso del Garbo qui a offert des conseils pratiques aux personnes entrant dans les maisons des personnes infectées :

Les notaires, les confesseurs, les parents et les médecins qui visitent les pestiférés, en entrant dans leurs maisons, doivent ouvrir les fenêtres pour que l'air se renouvelle et se laver les mains avec du vinaigre et de l'eau de rose ainsi que leur visage, surtout autour de la bouche et des narines. C'est aussi une bonne idée avant d'entrer dans la pièce de mettre dans votre bouche plusieurs clous de girofle et de manger deux tranches de pain trempées dans le meilleur vin puis de boire le reste du vin. Ensuite, en quittant la pièce, vous devez vous asperger ainsi que vos légumineuses avec une éponge imbibée de vinaigre. Veillez à ne pas rester trop près du patient. (88)

Aucun de ce qui précède, cependant, ne s'est avéré efficace contre la peste, à l'exception de la suggestion de garder ses distances avec une personne infectée ; connu aujourd'hui sous le nom de "distanciation sociale". La ville portuaire de Raguse (aujourd'hui Dubrovnik, Croatie), qui était alors contrôlée par Venise, a été la première à mettre en œuvre des mesures concrètes dans ce sens en isolant les navires pendant trente jours dans le cadre de la politique de trentin (30 jours) qui a ensuite été étendu à quarante jours en vertu de la loi de quarantaine (40 jours) qui donne son mot à l'anglais quarantaine. La quarantaine et la distance sociale ont donc été les seules mesures pratiques prises pour arrêter la propagation de la maladie et semblent avoir été les seules mesures qui ont eu un effet.

Les réponses religieuses à la peste étaient nombreuses et comprenaient des processions publiques de flagellants qui traversaient les villes, les villages et les champs en se fouettant tout en implorant Dieu de pardonner les péchés de l'humanité. Ces mouvements ont finalement été condamnés par le Pape comme inefficaces mais, pour les gens de l'époque, toute autre réponse religieuse était également inutile. L'échec perçu de la religion à arrêter, ou au moins à soulager, la souffrance et la mort de la peste a détourné beaucoup de gens de l'Église médiévale pour chercher des réponses ailleurs ; une impulsion qui allait donner naissance à la vision du monde humaniste de la Renaissance.



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Les signes d'une mort imminente

"Les symptômes n'étaient pas les mêmes qu'à l'Est, où une giclée de sang par le nez était le signe évident d'une mort inévitable, mais elle a commencé à la fois chez les hommes et les femmes avec certains gonflements dans l'aine ou sous l'aisselle. Ils ont grandi jusqu'au taille d'une petite pomme ou d'un œuf, plus ou moins, et étaient vulgairement appelées tumeurs. En peu de temps, ces tumeurs se sont propagées des deux parties nommées sur tout le corps. Peu de temps après, les symptômes ont changé et des taches noires ou violettes sont apparues sur les bras, les cuisses ou toute autre partie du corps, tantôt quelques grosses, tantôt beaucoup de petites... Ces taches étaient un signe certain de mort, de même que la tumeur originelle avait été et demeurait encore.

La violence de cette maladie était telle que les malades la communiquaient aux bien portants qui s'approchaient d'eux, de même qu'un feu attrape tout ce qui est sec ou huileux à proximité. Et c'est même allé plus loin. Parler ou s'approcher des malades apportait une infection et une mort commune aux vivants et de plus, toucher les vêtements ou tout ce que les malades avaient touché ou porté donnait la maladie à la personne qui les touchait. "

Varier les réactions à la catastrophe

". Une telle peur et des notions fantaisistes s'emparèrent des vivants que presque tous adoptèrent la même politique cruelle, qui était entièrement d'éviter les malades et tout ce qui leur appartenait. Ce faisant, chacun pensait assurer sa propre sécurité.

Certains pensaient qu'une vie modérée et l'évitement de tout superflu les préserveraient de l'épidémie. Ils formaient de petites communautés, vivant entièrement à l'écart de tout le monde. Ils s'enfermaient dans des maisons où il n'y avait pas de malades, mangeant les meilleurs mets et buvant le meilleur vin très modérément, évitant tout excès, ne permettant aucune nouvelle ni discussion sur la mort et la maladie, et passant le temps en musique et autres plaisirs. D'autres pensaient exactement le contraire. Ils pensaient que le remède sûr contre la peste était de boire et de s'amuser, de chanter et de s'amuser, de satisfaire tous leurs appétits, de rire et de plaisanter sur ce qui s'était passé. Ils mettaient leurs paroles en pratique, passaient jour et nuit de taverne en taverne, buvaient sans modération, ou allaient chez d'autres, ne faisant que ce qui leur plaisait. Cela, ils pouvaient facilement le faire parce que tout le monde se sentait condamné et avait abandonné sa propriété, de sorte que la plupart des maisons devenaient propriété commune et tout étranger qui entrait en faisait usage comme s'il en était propriétaire. Et avec tout ce comportement bestial, ils évitaient le plus possible les malades.

Dans cette souffrance et cette misère de notre cité, l'autorité des lois humaines et divines a presque disparu, car, comme les autres hommes, les ministres et les exécuteurs des lois étaient tous morts ou malades ou enfermés avec leurs familles, de sorte qu'aucun devoir n'était effectué. Chacun pouvait donc faire ce qu'il voulait.

Beaucoup d'autres ont adopté un cours de vie à mi-chemin entre les deux que nous venons de décrire. Ils ne restreignaient pas tant leurs vivres que les premiers, ne se laissaient pas ivrer et dissolus comme les seconds, mais satisfaisaient modérément leurs appétits. Ils ne s'enfermaient pas, mais se promenaient, portant des fleurs ou des herbes parfumées ou des parfums dans leurs mains, pensant que c'était une excellente chose de réconforter le cerveau avec de telles odeurs car tout l'air était contaminé par l'odeur des cadavres. , des malades et des médicaments.

D'autres encore avaient une opinion encore plus cruelle, qu'ils pensaient pouvoir les protéger. Ils disaient que le seul remède contre les pestiférés était d'aller tout de suite loin d'eux. Des hommes et des femmes, convaincus de cela et ne se souciant que d'eux-mêmes, abandonnèrent leur propre ville, leurs propres maisons, leurs demeures, leurs parents, leurs biens, et se rendirent à l'étranger ou du moins dans la campagne autour de Florence, comme si la colère de Dieu en punissant la méchanceté des hommes avec ce fléau ne les suivrait pas mais ne frapperait que ceux qui sont restés dans les murs de la ville, ou comme s'ils pensaient que personne dans la ville ne resterait en vie et que sa dernière heure était venue."

La rupture de l'ordre social

« Un citoyen évitait un autre, presque aucun voisin ne se souciait des autres, les parents ne se rendaient jamais ou presque jamais. et la sœur son frère, et très souvent la femme son mari. Ce qui est encore pire et presque incroyable, c'est que les pères et les mères refusaient de voir et de s'occuper de leurs enfants, comme s'ils n'avaient pas été les leurs.

Ainsi, une multitude d'hommes et de femmes malades ont été laissés sans aucun soin, sauf de la charité des amis (mais ceux-ci étaient peu nombreux), ou de la cupidité des serviteurs, bien que peu d'entre eux puissent être obtenus même pour des salaires élevés. De plus, la plupart d'entre eux étaient des hommes et des femmes grossiers, qui ne faisaient guère plus qu'apporter aux malades ce qu'ils demandaient ou veiller sur eux lorsqu'ils mouraient. Et très souvent ces serviteurs perdaient leur vie et leurs gains. Comme les malades étaient ainsi abandonnés par les voisins, les parents et les amis, alors que les domestiques étaient rares, une habitude a pris naissance dont on n'avait jamais entendu parler auparavant. Les belles et nobles femmes, lorsqu'elles tombaient malades, n'hésitaient pas à prendre un jeune ou un vieux serviteur, quel qu'il soit, et sans aucune sorte de honte, exposaient chaque partie de leur corps à ces hommes comme s'il s'agissait de femmes. , car ils étaient contraints par la nécessité de leur maladie de le faire. C'était peut-être la cause d'un relâchement des mœurs chez les femmes qui ont survécu."

« Le sort des classes inférieures et de la plupart des classes moyennes était encore plus pitoyable à voir. La plupart d'entre eux sont restés dans leurs maisons, soit par pauvreté, soit par espoir de sécurité, et sont tombés malades par milliers. Comme ils n'ont reçu aucun soin ni attention, presque tous sont morts. Beaucoup ont mis fin à leurs vies dans les rues la nuit et le jour et beaucoup d'autres qui sont morts dans leurs maisons n'étaient morts que parce que les voisins sentaient leurs corps en décomposition. Des cadavres remplissaient chaque coin. ils furent traités de la même manière par les survivants, plus soucieux de se débarrasser de leurs corps pourrissants que poussés par la charité envers les morts.Avec l'aide de porteurs, s'ils pouvaient se les procurer, ils emportaient les corps hors des maisons on les déposait à la porte où l'on voyait chaque matin des quantités de morts, puis on les déposait sur des bières ou, comme celles-ci manquaient souvent, sur des tables.

Telle était la multitude de cadavres apportés aux églises chaque jour et presque à chaque heure qu'il n'y avait pas assez de terre consacrée pour leur donner l'inhumation, d'autant plus qu'on voulait enterrer chacun dans la tombe familiale, selon la vieille coutume. Bien que les cimetières aient été pleins, ils ont été obligés de creuser d'énormes tranchées, où ils ont enterré les corps par centaines. Ici, ils les ont rangés comme des balles dans la cale d'un navire et les ont recouverts d'un peu de terre, jusqu'à ce que toute la tranchée soit pleine. »


Source : Boccace, Giovanni, Le Décaméron vol. I (traduit par Richard Aldington illustré par Jean de Bosschere) (1930) Gottfried, Robert, La peste noire (1983).


Web décaméron

Tr. par Jonathan Usher, Univ. d'Edimbourg

Boccace a transcrit cette lettre, écrite en vers latin, dans le Zibaldone Laurenziano (MS Laur. plut. XXIX, 8) avec un postille ce qui a conduit les chercheurs à croire qu'il avait été composé pour une épidémie antérieure de maladie qui avait ravagé la Toscane en 1340. Mais étant donné les similitudes avec Pétrarque Psaumes de pénitence et avec Familiers VIII, 4 et 7 (datant de 1349), il est maintenant considéré comme plus probable qu'il écrivait en réponse à la peste noire de 1348.

Alors que Boccace dans la description de la peste de la Décaméron met l'accent sur les conséquences sociales et la dissolution des liens familiaux, omettant résolument son propre sentiment de terreur privé, Pétrarque dans ce Métrique, comme l'indique le titre auto-adressé, s'intéresse de manière caractéristique, presque égoïste, à l'impact de la peste d'abord sur son cercle restreint d'amis, ensuite sur sa propre personnalité, utilisant la peste, en d'autres termes, comme une sorte de « sophisme pathétique ' pour son inquiétude personnelle au sujet de la mortalité et de l'emprise des passions. Parmi les parallèles détaillés avec le Décaméron description sont la déclaration de la causalité incertaine de la peste (la punition de Dieu ou simplement des influences stellaires défavorables), et l'image dantesque du feu s'emparant de quelque chose d'huile avec de la graisse]). La description étendue par Pétrarque d'une maison en feu doit quelque chose à l'épisode de la Énéide où Enée s'échappe d'une Troie déjà en flammes portant son père Anchise et conduisant son fils Iulus par la main (Aen. II, 721 sqq.).

qu'est-ce qui m'arrive ? Où les destins violents me repoussent-ils ? Je vois passer, en fuite, le temps qui fait du monde un lieu éphémère. J'observe autour de moi des foules de jeunes et de vieux mourants, et nulle part il n'y a de refuge. Aucun havre ne fait signe dans aucune partie du globe, et aucun espoir de salut tant attendu ne peut être vu. Partout où je tourne mes yeux effrayés, leur regard est troublé par des funérailles continuelles : les églises gémissent encombrées de bières, et, sans dernier respect, les cadavres du noble et du bourgeois gisent en confusion l'un à côté de l'autre. La dernière heure de la vie me vient à l'esprit, et, obligé de me remémorer mes malheurs, je me souviens des troupeaux d'êtres chers qui sont partis, et des conversations d'amis, des visages doux qui s'évanouirent soudain, et de la terre sacrée maintenant insuffisante pour des enterrements répétés. . C'est ce que déplore le peuple d'Italie, affaibli par tant de morts, c'est ce que déplore la France, épuisée et dépouillée d'habitants de même pour les autres peuples, sous quelque ciel qu'ils résident. Soit c'est la colère de Dieu, car je penserais certainement que nos méfaits le méritent, soit c'est juste l'assaut brutal des astres dans leurs conjonctions perpétuellement changeantes. Cette année porteuse de peste a pesé sur l'humanité et menace d'un massacre larmoyant, et l'air très chargé encourage la mort. De son pôle céleste malade, le cruel Jupiter regarde vers le bas, et de là il fait pleuvoir sur la terre des maladies et une mortalité grave. Les Parques impitoyables se précipitent pour couper les fils de la vie d'un seul coup, s'ils le peuvent : en voyant tant de visages cendrés de misérables gens du commun, et tant de personnes cherchant le sombre Tartare, je crains que d'en haut ils n'aient obtenu ce qu'ils souhaitent. . Rien qu'en pensant à ces choses, j'avoue que j'ai peur et que je vois devant moi les pièges d'une mort imminente. Car où pourrais-je cacher ma tête, quand ni la mer ni la terre ni les rochers pleins de grottes obscures ne se montrent à celui qui fuit, parce que la mort, se précipitant avec impétuosité dans des cachettes même sûres, triomphe de toutes choses. Ainsi, comme le marin pris dans une tempête dangereuse, aux yeux duquel le cruel Neptune a aspiré les autres navires du convoi, qui entend la quille fragile craquer dans le ventre de son navire et l'éclatement des rames qui se brisent contre le récifs, et voit le gouvernail emporté parmi les vagues terrifiantes, j'hésite incertain quant à ce qu'il faut faire, bien que certain du péril. Pas autrement, là où inaperçu un incendie meurtrier s'est emparé de vieux bois et de flammes gourmandes lèchent des planchers riches en résine, la maisonnée, réveillée par l'agitation, se lève soudain du lit, et le père, avant tout le monde, se précipite vers le haut. du toit, regardant autour de lui, et saisissant son fils tremblant, cherche d'abord à le sauver du feu dangereux, et travaille dans son esprit comment s'échapper avec ce fardeau à travers les flammes opposées. Souvent dans la peur serrant contre moi mon âme impuissante, je me demande moi aussi s'il existe une issue de secours pour la sortir de l'incendie et j'ai l'intention d'éteindre les flammes corporelles avec l'eau des larmes. Mais le monde me retient. Un désir obstiné m'attire et je suis toujours plus étroitement lié par des nœuds mortels. C'est l'état dans lequel je suis. Des ombres denses m'ont couvert de peur. Car quiconque pense pouvoir se souvenir de la mort et regarder le moment de sa mort avec un visage intrépide est soit dans l'erreur soit fou, ou, s'il est pleinement conscient, alors il est très courageux.


Boccace et les médecins : médecine et compassion face à la peste

Cet article propose que les descriptions de Boccace dans l'introduction de la Décaméron qui décrivent les activités des Florentins pendant la peste de 1348 sont des répétitions d'avis médicaux présents dans les traités de peste ou consilia de Gentile da Foligno et Giovanni della Penna, écrits en Italie pendant l'épidémie. L'introduction de Boccace peut être lue comme une condamnation des conseils des médecins de fuir les malades, car suivre leurs conseils pour la préservation de sa propre santé conduirait à la destruction de la société. C'est un appel à la compassion, c'est précisément ainsi que Boccace commence le Proem («Avoir pitié des personnes en détresse est une qualité humaine…»), et un exemple de l'influence des conseils des médecins pendant la peste noire. Une bourse récente, notamment celle de Samuel Kline Cohn, Jr., a répété le portrait de Boccaccio des médecins pendant la peste noire comme futile et impuissant. Il s'agit d'une interprétation erronée, car il existe des preuves incontestables de professionnalisme et de praticité dans les traités de 1348. Les volontés des habitants de Bologne au plus fort de l'épidémie démontrent en outre que les médecins, les professeurs de médecine et les chirurgiens-barbiers restaient en ville. et soigner les malades.


Le Decameron de Boccace est un chef-d'œuvre de la littérature européenne du début du XIVe siècle. Sa débauche et son esprit pur sont un indicateur merveilleux et amusant de la vie dans l'Italie du XIVe siècle. Cependant, le dispositif de cadrage central du livre lui-même - la peste noire, qui a ravagé l'Europe à l'époque de la mise en page et de la publication du livre - joue un rôle sombre mais vital dans cet important travail. L'importance de la peste dans l'histoire n'est pas moins évidente que dans l'introduction, qui démontre la puissance impressionnante de la maladie. Le récit de Boccace sur la peste à l'époque où elle a frappé Florence est souvent comparé à de vrais récits et à des sources d'informations supplémentaires sur la peste noire, mais il est souvent laissé de côté en raison du penchant de Boccace pour l'embellissement et le flair dramatique. De plus, l'accent mis par Boccace dans l'introduction de la peste noire était souvent sur l'impuissance et la terreur pure de la maladie, y compris la rapidité avec laquelle elle s'est propagée dans tout le pays et l'impuissance des gens à la traiter. Le style d'écriture de Boccace est très dramatique et humoristique, avec un accent particulier sur la philosophie en ce qui concerne la chance. L'analyse qui suit évaluera l'introduction du Decameron en fonction de ces critères.

Boccace commence le Decameron avec une introduction qui démontre immédiatement son flair artistique et dramatique - "Chaque fois que je m'arrête pour considérer votre inclination naturelle à la pitié, mesdames les plus gracieuses, je reconnais que vous trouverez l'ouverture de ce présent ouvrage odieux et affligeant"1 . Son premier paragraphe s'adresse à un groupe non identifié de femmes, certaines des personnes à raconter ces histoires qui suivraient. C'est déjà la preuve de la nature ironique de Boccace, car il sous-estime l'horreur que le reste de l'introduction fournira, donnant des détails sur la peste noire et la crise qui s'ensuit en Italie. Constatant que ce qui suit va être dérangeant, il traite les « dames » de manière quelque peu moqueuse et assume leur fragile constitution. Bien que cela fonctionne pour l'humour, cela renforce également l'intensité et l'horreur pure qui se produiront légèrement dans sa description de la peste noire.

This opening sentence is meant to be a warning for all who read the work that they will not be pleased however, this is purposeful, as Boccaccio immediately counters with the reason for the disturbing content to come. "You are to look upon this grim opening as travelers on foot confront a steep, rugged mountain: beyond it lies a most enchanting plain which they appreciate all the more for having toiled up and down the mountain first"2. The simplicity of this sentence belies the fact that the characters have been on a long journey, prefacing the detailed account of the black plague that demonstrates a fairly accurate and arresting account of how the Black Death affected Italian society in the 14th century.

In his account of the Black Plague, Boccaccio encounters many different things that catch his eye. First among these is the process of the plague itself. In his introduction to the Decameron, Boccaccio details the gruesome process by which people fell ill. All of the symptoms are recreated in horrendous detail, and this seems to catch Boccaccio's eye. By allowing us to endure the step by step process of the plague right from the beginning, he allows us to understand the bleakness of the situation that arose as a result of this sickness. Understanding the stakes, and what exactly happened to each person who contracted the illness, from the dark patches of buboes to the swelling, gave a more visceral feel to the plague. Furthermore, the mentioning of the fact that the doctors had absolutely no idea what to do about this sickness adds to the desperation that was felt at the time. "No physician's prescriptions, no medicine seemed of the slightest benefit as a cure for this disease"3. Even the swiftness of the disease itself came without symptoms sometimes, furthering the terror found in the reader. "Some died sooner, some later, and the majority with no fever, nothing"4.

As for Boccaccio's account of the plague, it is certainly arresting and thought-provoking - but is it accurate? Despite the dramatized version of it, many details of the plague are seen to be truth if researched against other sources. Boccaccio himself was quite the glossator and scholar in his own right using textual criticism and commentary on many works to provide his own sense of research and knowledge on tomes like Dante's Vita nova5. With these facts in mind, one can reasonably assume that the plague itself "was proof against all human providence and remedies"6.

Boccaccio's account is not without its flaws, however. Boccaccio speaks of dark patches of skin as an indicator of the disease however, the Black Death itself was not so named for any sort of skin discoloration, and there were no such symptoms7. Boccaccio likely created that particular symptom out of urban folk tales, and the reasoning that it was called the "Black Death" because of these imaginary lesions. However, despite this piece of dramatic license, "Black is meant in the metaphorical sense of terrible. In fact, the term 'Black Death' was not used until the middle of the sixteenth century. Contemporaries called it the 'pestilence'"8. With that in mind, one can reasonably assume that Boccaccio chalked that up to narrative embellishment and hyperbole.

The method of transmission of the Black Death is not wholly touched upon it is almost nearly assumed to occur entirely through "normal intercourse" and proximity to corpses. This method of spreading the disease is most certainly accurate in populations that were already exposed, but belies the presence of rats and other rodents, who initially spread the disease9. Most if not all of Boccaccio's text is focused entirely on the dead and the avoidance thereof. This led to a dramatic downturn in civility that was a consequence of such hard times: "Things had reached the point where the dying received no more consideration than the odd goat would today"10." These details allow Boccacio to show the accurate and horrifying consequences of the plague at the time.

Boccaccio takes a sort of sick glee in noting just how society collapses as a result of the medical devastation of the plague. "Not only did the healthy incur the disease and with it the prevailing mortality by talking to or keeping company with the sick - they had only to touch the clothing or anything else that had come into contact with or been used by the sick and the plague evidently was passed to the one who handled those things"11. This led to a dramatic increase in paranoia among neighbors and friends, which Boccaccio details in sickeningly curious and detached detail "This sort of thingproduced in the survivors all manner of terrors and suspicions all tending to the same solutionthey would keep their distance from the plague victimsthus hoping to preserve their own skins"12.

More and more, Boccaccio outlines situations in which people would hide in homes and form their own microcosms, pretending the plague did not exist. While these people waited, however, they would take advantage of dead people's hospitality, furnishings, and the like, all indicative of the accurate rise in the standard of living that occurred during the Black Plague13. Society quickly fell to ruin in much the same way that Boccaccio describes, people turning on each other and doing whatever they could to avoid the plague. "Most medieval physicians agreed that the surest way to avoid getting the plaguewas flight"14, something that Boccaccio's characters to in order to set off the frame story of the Decameron. In these respects, Boccaccio's writing strengthens the representation of history by accurately noting how society reacted to it.

Boccaccio is no stranger to hyperbole or controversy there is quite the hint of bawdiness and sexual lasciviousness in many of his works, including the Decameron15. A decidedly uncourtly writer, he often wrote of lustful sexual relations in lieu of honorable romances in the Middle Ages this led to a certain strength and wit in writing that he brought to his tale of the Black Plague, and is particularly evident in its introduction. Both the medical and societal effects of the plague are written with dark humor, the writer noting with mock respect the ways in which people attempted to avoid the plague, as if there was any chance of foregoing it. The myriad methods of people going about their daily lives were fodder for comedy or wit to Boccaccio "When a woman fell ill, she could be the neatest, prettiest, most refined of ladies, but she made no bones about being attended by a male, any male, never mind his age, and displaying to him any part of her anatomy quite without embarrassment, just as she would do with another of her sex, if her invalid condition required it"16. This bawdiness and black humor shows the satirical aspect of his account of the plague, Boccaccio meaning to show the plague as the destruction of society, and its social mores along with it.

Boccaccio's chief priority, where the plague is concerned, is with the societal effects, in particular the changes to society in the death of the rich. Many incredible resources, including food and housing, were left open for grabs once those who contracted the plague died off. The Black Death was not kind to any one group, particularly the rich with this in mind, the author laments the many people with resources and potential that were ripped away by the plague. "Oh think of all the great palaces, the fine houses and gorgeous mansions that once boasted full households, now bereft of their masters and mistresses, abandoned by all, down to the humblest menial!"17.

In conclusion, Boccaccio uses dramatic flair and humor to provide a somewhat more strengthened representation of 14th century Florence in his introduction to the Decameron. By emphasizing the helplessness and inevitability of death that the Black Plague brings to Italy during the time of the book, Boccaccio sets the stage for a horrific backdrop to his humorous anthology of stories. That preface to the stories to come offers a background on what is going on in Italy at the time, providing context for the group of storytellers to hide out away from society, and the dire circumstances that might lead them to share such lively, bawdy stories with each other.

Boccaccio's account of the plague is provided with some embellishment, but for the most part remains true to the scientific history of the plague, in terms of symptoms and prognosis. Boccaccio's eye for detail shows just how the black plague affected the human condition, and how the people at the time had to think about this particular situation. Finally, Boccaccio offers the means by which the reader can appreciate the situation that the characters are in by blending the dramatic with the horrifyingly true. The first readers of Boccaccio's stories would have still remembered the plague, as it had been published not long after reminding the audience of this lends his story a greater narrative weight to them, as it does to us.


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I was required to read this for class . But I was suprised that I actually enjoyed it at one point. With My Dad being sick and my Cat getting canser I was feeling so sad and scared of the idea of death. So I actually teared up when I read some of the documents.

"Even in these circumstances, however, there were no tears or candles or mourners to honor the dead in fact, no more respect was accorded to dead people than would nowadys be shown toward dead goats."

For a history book on a topic about which I'm not especially passionate, it was interesting. For example, I enjoyed reading Boccaccio's intro to THE DECAMERON in which he describes in detail the psychological and social effects of the plague in Florence. Three characteristic behaviors emerged as surviving family members attempted to relate to each other--isolation, denial, and moderation.

So, why did I decide to read this? It was one of the books assigned in my granddaughter's Western Civ class last semester. She reads quite a lot about death and cannibalism. I figured I could discuss the plague more intelligently if I'd read the book.

Fascinating to read original documents of the period.
Particularly interesting was the essay by Muslim scholar Lisan al-Din Ibn al-Khatib who was imprisoned and lynched by a mob for heresy for saying the plague was contagious, the various accounts of the flagellants, and the papal bull to protect the Jews from pogroms issued by Pope Clement VI which begins: "Even though we justly detest the perfidy of the Jews. "

The Black Death, a term not used until the 16th century, wiped out about half the population of Europe.


The Black Death Transformed: Disease and Culture in Early Renaissance Europe. Samuel K Cohn Jr. London and New York: Arnold and Oxford University Press, 2002, pp. 318, US$65.00 (HB) ISBN: 0-340-70646-5.

Michele Clouse, The Black Death Transformed: Disease and Culture in Early Renaissance Europe. Samuel K Cohn Jr. London and New York: Arnold and Oxford University Press, 2002, pp. 318, US$65.00 (HB) ISBN: 0-340-70646-5., International Journal of Epidemiology, Volume 31, Issue 6, December 2002, Pages 1280–1281, https://doi.org/10.1093/ije/31.6.1280

Relying on an impressive array of archival sources that covers a geographical range from Africa to India, Italy to Vietnam, Samuel Cohn Jr argues that the disease commonly known as the Black Death was something other than the rat-based bubonic plague whose bacillus was discovered in 1894. Cohn charges scientists and historians alike with having ignored, denied and even changed contemporary testimony when it conflicts with notions of how modern plague should behave. Cohn’s work re-examines the epidemiological evidence of the late-medieval plague and concludes that its cycles, seasonality, contagion, speed of transmission, the age and sex of its victims, and the occupational and topographical incidence of mortality not only differentiates late-medieval from modern plague, but also frees from suspicion two supposed protagonists of Western civilization—the rat and the flea. Furthermore, Cohn reassesses the connection between the Renaissance in Europe more broadly and finds that from ‘the utter despondency felt with the plague’s first strike, contemporaries expressed a new sense of confidence’ (p. 4)—a confidence derived from the swiftness with which Europeans adapted to their new bacillus.

Moving beyond the geographical limitations of the Sudhoff collection, Cohn engages the earliest extant burial records, letters, wills and testaments, saints’ lives, chronicles and other plague tracts to challenge our fundamental assumptions of the disease. Cohn’s ad fontes approach to the subject confirms the devastation and terror of the disease, but also brings to light distinct differences between the malady and the modern plague, such as speed of transmission, virulence and mortality, seasonality, and the ability to acquire immunity. The sources comment at length on the seeming ‘universality’ of the disease that is, it appeared to move with lightning speed and hit far-reaching geographical areas within a short period of time. Alongside this ‘universality’ writers were concerned by its virulence and high rate of mortality, with many referring to it as the ‘Big Death’. The pattern of deaths further differentiates the two according to Cohn. For the late medieval disease, deaths occurred in a pattern along household clusters, with a significant number of infected people directly linked to exposure to another infected person within the same household. This pattern of deaths does not hold true for modern plague. Moreover, while the late-medieval disease attacked those in closest physical proximity to the infected (the doctors, priests, gravediggers and notaries), 19th and 20th century plague researchers found the ‘safest place during plague was the plague ward of hospitals‘ (p. 123).

In terms of its seasonality, plague could occur at any time of year and could last through the year in places with wide variations in temperature and humidity. This seeming lack of seasonal specificity in light of narrow climatic restrictions on the reproductive cycle of the insect raises questions concerning the role of the rat and flea. Furthermore, Cohn claims that there is no extant account of a rat epizootic preceding a plague outbreak and those sources that do mention rats or mice do not single out rodents from other animals. Despite the problematic nature of the source material, Cohn suggests a possible pattern: autumn plague in the colder northern and central parts of Europe as well as the northernmost areas of Italy and summer outbreaks in the warmer zones of the Mediterranean. Cohn admits the often contradictory nature of this evidence, but challenges epidemiologists to re-examine such trends for alternate explanations.

Man’s ability to acquire natural immunity differentiates the two eras of plague most strikingly. During the second phase of plague immunity to the disease led to a new sense of medical progress and the records reveal a sense of optimism characterized by a tendency to move away from the astrological and omnipotent explanations prevalent in the earlier phase to social and political ones. Instead of a deep sense of despair and pessimism, by the second phase the sources reflect a new sense of optimism based on the efficacy of recipes and remedies. The quick acquisition of natural immunity to the disease furthered this growing sense of optimism as lowered mortality rates indicated successful medical intervention. This sense of optimism and hope spread beyond the medical realm and laid a foundation for the Renaissance not only in Italy but in far-reaching regions affected by the disease. Furthermore, man’s ability to survive the disease paralleled changes in his understanding of it and significantly altered his psychological and cultural experiences as the disease recurred throughout early modern Europe.

Fear of a repetition of the vast mortality typical of the late-medieval disease influenced the ground-breaking discoveries of the bacillus and the aetiology of modern plague in the 19th and 20th centuries. Histories of the disease of the past led to an unprecedented international scientific response on the one hand, but on the other, it led to a delay in the discovery of the modern plague’s epidemiology. Cohn cites case after case where scientists were aware of the distinctions in the diseases’ microbiology but went to almost ridiculous links to ‘square the circle’, maintaining the fallacy. Time and again scientists such as Manson, Hankin and Hirst confronted the difficult issues of speed of transmission and viability of contagion, but allowed the historical past to accompany them into the laboratory. Furthermore, he argues that the historical and scientific communities have overlooked and undervalued the role of the British in India. Untapped archival resources of the Indian Plague Commissions (documents based on fieldwork and data gathered by military and medical officials) bring to light the significant role the British played in epidemiological studies of a modern plague.

While modern scientific knowledge has generally enhanced our understanding of the medical world of the past, in the case of the plague it has been a hindrance. Contemporary scientists and historians continue to ‘square the circle’, for it has been much easier to ‘amend the paradigm than question the disease’ (p. 42). Cohn challenges the work of Le Roy Ladurie, Norman Cantor, Paul Slack, Ann Carmichael, Gottfried and Michael Dols (among others) for losing sight of, or explaining away, the evidence. ‘Even the most cited text on the BD, Boccaccio’s Decameron’, he argues, ‘is far from being the iron-clad testimony for cutaneous identity across the centuries‘ (p. 81). Cohn’s reassessment of oft-overlooked evidence (much of which is included in impressive appendices) and ability to look beyond modern plague as an explanation will challenge historians and scientists alike to re-evaluate the late-medieval and early modern malady. Well-conceived and well-argued, The Black Death Transformed will remain an important work for many years to come.


Decameron Web

According to medieval thinking, the cause of the Black Plague had many sources. It could be seen as a medical event, astrological misfortune, or a sign of God's wrath. All these interpretations were offered at the same time and without contradiction. Dans le Decameron, Boccaccio states some possibilities: "Some say that [the plague] descended upon the human race through the influence of the heavenly bodies, others that it was a punishment signifying God's righteous anger at our iniquitous way of life. But whatever its cause, it had originated some years earlier in the East, where it had claimed countless lives before it unhappily spread westward, growing in strength as it swept relentlessly on from one place to the next" (McWilliam translation).

The most famous treatise on the causes of the plague, the Paris Consilium, was written by forty-nine medical masters at the University of Paris in October 1348 at the request of King Philip VI of France. It stated that the ultimate cause of the plague would never be known - that the truth was beyond human grasp. It did, however, give several possibilities:

The celestial cause was the result of the conjunction of Saturn, Jupiter, and Mars, under the moist sign of Aquarius, that took place in 1345, following both solar and lunar eclipses. The Paris Consilium cited Aristotle's notion that the conjunction of Saturn and Jupiter would bring disaster. According to Albert the Great, the conjunction of Jupiter and Mars would bring plague. Jupiter, the sanguine planet, was hot and wet - the two qualities that led to rotting or putrefaction which in turn led to plague.

The terrestrial cause was air poisoned from noxious gases released during earthquakes. Further unfortunate conjunctions of constellations brought on thunder, rain, and wet south winds that dispersed the poisonous vapors caused by carcasses rotting in swamps. When the poisoned air entered the body, it went to the heart - considered, in medieval times, the organ of respiration - and then contaminated the body's vital spirit and caused its organs to rot.

Getz observes that the presence of ideas taken from the Hippocratic text Epidemics - which stressed the importance of astrology in medical practice - is unmistakable. Aristotle's Meteorology, also influential, discussed weather and other atmospheric phenomena, such as comets and meteors, earthquakes, and especially putrefaction - the process regarded by medieval thinkers as the nature of illness, especially fevers. Also used by the Parisian Doctors was The Canon of the Persian physician Avicenna, which describes the nature of pestilential fever.


Primary Sources

(Source 1) Matthias Grünewald, detail from The Temptation of St Anthony (c. 1512)

(Source 2) Michele di Piazze, letter (October, 1347)

The sailors brought in their bones a disease so violent that whoever spoke a word to them was infected and could in no way save himself from death. Those to whom the disease was transmitted by infection of the breath were stricken with pains all over the body and felt a terrible lassitude. There then appeared, on a thigh or an arm, a pustule like a lentil. From this the infection penentrated the body and violent bloody vomiting began. It lasted for a period of three days and there was no way of preventing its ending in death.

(Source 3) Letter sent by a group of doctors from Oxford to the Lord Mayor of London (c. 1350)

If an ulcer appears. near the ear or the throat, take blood from the arm on that side, that is, from the vein between the thumb and the first finger. But if you have an ulcer in the groin, then open a vein in the foot between the big toe and its neighbour. At all events, bloodletting should be carried out when the plague first strikes.

(Source 4) Dance of Death (1492)

(Source 5) Henry Knighton, la chronique (c. 1398)

The King of Tharsis, seeing so sudden and unheard of death among his subjects, set out with a large number of nobles towards the Pope. He proposed to be baptised a Christian, believing that God's vengeance had fallen upon his people by reason of their evil lack of faith. But, after twenty days' journey, hearing that the plague had created a great havoc among Christians. turned and went no farther on that way, but hastened home unto his own country.

(Source 6) Giovanni Boccaccio, Decameron (c. 1360)

It first betrayed itself by the emergence of certain tumours in the groin or the armpits, some of which grew as large as a common apple, others as an egg. merely by speech or association with the sick was the disease communicated to the healthy. any that touched the clothes of the sick. seemed to catch the disease. Many died daily or nightly in the public streets. Of many others, who died at home, the departure was hardly observed by their neighbours, until the stench of the bodies carried the news.

(Source 7) Woodcut, The Child (c.1524)

(Source 8) John Fordun, Chronicle of the Scottish Nation (c. 1380)

In the year 1350, there was, in the kingdom of Scotland, a great plague. nearly a third of mankind died. By God's will, this evil led to a strange kind of death, insomuch that the flesh of the sick was somehow puffed out and swollen. Now this attacked everywhere, especially the common people - seldom the magnates.

(Source 9) Edward IV's Plague Medicines (c. 1480)

A medicine for the plague. Take an egg that is newly laid, and make a hole in either end, and blow out all that is within. And lay it to the fire and let it roast till it may be ground to powder, but do not burn it. Then take a quantity of good treacle, and mix it with chives and good ale. And then make the sick drink it for three evenings and three mornings.

(Source 10) Michael Wolgemut, Dance of Death (1493)

(Source 11) Robert of Avesbury, la chronique (c. 1360)

In 1349 over six hundred men came to London from Flanders. Each wore a cap marked with a red cross in front and behind. Each had in his right hand a scourge with three nails. Each tail had a knot and through the middle of it there were sometimes sharp nails fixed. They marched naked in a file one behind the other and whipped themselves with these scourges on their naked bleeding bodies.

(Source 12) Giovanni Boccaccio, Decameron (c. 1360)

Some did not shut themselves in, but went about, some carrying flowers in their hands, some fragrant herbs. which they frequently smelled, thinking it good to comfort the brain with such odours.

(Source 13) Woodcut (c. 1480)

(Source 14) Ralph of Shrewsbury, the Bishop of Bath, wrote a letter about the Black Death to all the priests in his diocese in January 1349.

The plague. has left many parish churches. without parson or priest to care for their parishioners. Therefore, to provide for the salvation of souls. you should at once publicly command and persuade all men that, if they are on the point of death and cannot secure the services of a priest, then they should make confession to each other. if no man is present, then even to a woman.

Questions for Students

Question 1: What were the symptoms of the Black Death?

Question 2: What were the main differences between bubonic plague and pneumonic plague?

Question 3: Describe the different methods that were used to either prevent or cure the plague. Comment on the effectiveness of these methods.

Question 4: Why did people come up with different ideas on how to deal with the Black Death?

Question 5: Sources 2, 3, 5, 6, 8, 9, 11, 12 and 14 who lived during the Middle Ages. How reliable are these sources in providing information on the cause of the Black Death?


The Black Death

Probably the greatest natural disaster to ever curse humanity, the Black Death's lethality is legendary, killing between a quarter to over half of any given stricken area's population. Though historians suspect a first wave of bubonic plague struck the Mediterranean area between 571 - 760 C.E., there is no doubt that the plague was carried west by the Mongol Golden Horde in the late 1340s as they raided as far west as Constantinople, where it is believed that Genoese traders became infected, and then carried, the disease into European and northern African ports after their escape. Within about two years practically the entire European continent and much of North Africa had been burned over by this disaster of apocalyptic proportions.

Eight thematic chapters guide the reader through the medical perspective of the plague-- medieval and modern--and to the plague's impact on society, cities, individuals, and art of the time. Medieval doctors named miasmatic vapors--bad air --as a primary cause of infection, along with an improper balance of the four Humors--blood, phlegm, black bile and yellow bile, often caused by ominous astrological alignments or so they believed. Scapegoats, often Jews, were persecuted and murdered as frightened people desperately sought somebody to blame for the spread of the plague. Others assumed the plague was God's punishment of wicked humanity, and roamed the countryside in groups that would flagellate themselves publicly as an act of atonement. An annotated timeline guides the reader to the key events and dates of this recurring disaster. Nine illustrations show how artists represented the plague's impact on the self and society. Twelve primary documents, half of them never before translated into English, come from eyewitnesses ranging from Constantinople, Damascus, Prague, Italy, France, Germany, and England. A glossary is provided that enables readers to quickly look up unfamiliar medical and historical terms and concepts such as Bacillus, Verjuice, and Peasants' Revolt of 1381. An annotated bibliography follows, divided by topic. The work is fully indexed.


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The Black Death was a pandemic plague that spread throughout Europe in the 14 th Century. It’s thought that the plague wiped out around half of the population of Europe with some estimates saying that up to 200 million people lost their lives. See the fact file below for more information on the Black Death:

  • The Black Death was most prominent in the years 1346 to 1353.
  • The Black Death is also referred to as the ‘Great Plague’ and the ‘Great Mortality’. In London, England, it was named the ‘Bubonic Plague’.
  • It was called the ‘Black Death’ because of the swollen buboes that appeared on people’s bodies that turned the skin black.
  • It’s believed that the Black Death originated in Central Asia and was caused by harmful bacteria that were brought to Europe via the fleas living on black rats.
  • The black rats entered Europe on trade ships that travelled between Europe and Asia.
  • At the time, people did not understand where the Black Death came from or how it spread. Many people blamed God or certain communities, such as Jewish people, beggars and lepers.
  • The first European country to be infected with the Black Death plague was Italy when trade ships carrying the disease landed in Sicily in 1347.
  • It’s estimated that anywhere from 30-60% of people living in Europe died because of the plague, which amounts to up to 200 million people.
  • The Black Death killed 50% of the people living in Paris, 40% of the people in Egypt and 60% of the people in London.
  • Most people who caught the plague died within 12 hours of being bitten by an infected flea, carried by the rats.
  • When people died, many were buried in wooden caskets that were marked with a red cross to show they had died from the plague. However, people were dying in large numbers and quicker than the coffins could be made, so many bodies were simply thrown into mass burial pits.
  • The Black Death spread from Italy and infected most countries in Europe, including France, Spain, Portugal, England, Germany, Norway, Russia and even as far north as Iceland.
  • The plague spread so quickly throughout Europe because many of the towns and cities were cramped and dirty, which gave an ideal home to the infected rats.
  • The most common symptom of the Black Death was the appearance of buboes (infected swellings) on the body, in particular on the neck, armpits and groin.
  • Alongside buboes, people suffering from the Black Death also showed symptoms of fever, rashes, vomiting and blackened skin.
  • Outbreaks of plague happened on a regular basis during the 14 th to 17 th Centuries because people understood little about infection and how diseases could spread.
  • The Great Plague of London in 1665 was the last of the widespread plagues in England. It killed around a quarter of London’s population.

The Black Death Worksheets

This bundle includes 11 ready-to-use Black death worksheets that are perfect for students to learn about the pandemic plague that spread throughout Europe in the 14 th Century. It’s thought that the plague wiped out around half of the population of Europe with some estimates saying that up to 200 million people lost their lives.

This download includes the following worksheets:

  • Black Death Facts
  • Fact or Bluff
  • Black Death in Numbers
  • Analyzing Primary Document: “The Report of the Paris Medical Faculty”
  • Eyewitness: Giovanni Boccaccio
  • Picture Analysis
  • Mysterious Black Death
  • Cure for the Plague
  • Point of View
  • It Sounds Familiar
  • “Brother Abandoned Brother”

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Commentaires:

  1. Fonzie

    Juste ce dont vous avez besoin. Bon sujet, je vais participer. Ensemble, nous pouvons arriver à la bonne réponse.

  2. Brandeles

    Tout est question de conditionnalité

  3. Cingeswell

    Oooh, juste ce dont vous avez besoin.

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