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Garçon Turkana

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Reconstitution du thorax du garçon Turkana

Depuis que j'ai vu mon premier fossile original d'hominidés, le crâne de Bodo, à la fin des années 1990 à l'Université de Vienne, j'ai été attiré par l'idée de « réparer » des fossiles brisés et de les assembler pour améliorer nos idées sur la morphologie de notre fossile. les ancêtres. Un autre aspect qui m'a toujours fasciné est de mesurer et d'analyser les fossiles avec une technologie sophistiquée. J'aime le moment où les fossiles inconnus se tracent dans des espaces statistiques et où l'analyse 3D révèle les détails dans lesquels ils diffèrent ou sont similaires à d'autres fossiles ou structure.

En utilisant ces méthodes de recherche, on peut soudainement voir de nouveaux aspects des humains anciens émerger sur l'écran de l'ordinateur. De plus, après avoir imprimé en 3D ces « nouveaux fossiles », ils peuvent être étudiés physiquement, ce qui est très inspirant et stimule les idées de recherche.

Le projet de reconstructions de thorax chez des hominidés fossiles a débuté il y a une dizaine d'années. Auparavant, j'avais travaillé sur les cavités crâniennes, la base crânienne du cerveau et la cavité nasale. Dans le cadre de ce dernier, mon intérêt s'est déplacé vers l'évolution de la partie non crânienne du système respiratoire, la cage thoracique.

Pourtant, il était clair que cela allait être une piste de recherche longue et difficile. Non seulement parce que notre Virtual Morphology Lab n'avait pas encore été développé, mais aussi parce que les fossiles de la cage thoracique ne se conservent pas bien. Cependant, même lorsque les côtes sont complètes, comme dans le Nariokotome l'homo erectus squelette (également connu sous le nom de "Turkana Boy"), il est extrêmement difficile de les mesurer correctement, car les côtes n'offrent pas vraiment beaucoup d'informations anatomiques. Par conséquent, de nouvelles méthodes pour leurs mesures devaient encore être développées.

Pour ce faire, en 2012, j'ai proposé une thèse de maîtrise en morphométrie géométrique des côtes à Daniel García-Martínez (qui a mené à sa thèse de doctorat par la suite) et depuis lors, ensemble, nous avons mesuré des centaines de semi-repères de courbe 3D sur des centaines d'individus. côtes et vertèbres de différents âges et espèces. Nos yeux sont devenus secs et rouges en raison de la concentration lors du placement de tous ces points de mesure en regardant les modèles 3D virtuels des écrans d'ordinateur.

Nous avons également passé un temps considérable à développer des méthodes d'estimation des données manquantes en série, car certaines des côtes et des vertèbres du Nariokotome Boy étaient manquantes ou incomplètes. Cependant, nous ne voulions pas seulement étudier sa cage thoracique au niveau morphologique. Nous nous sommes également intéressés à la façon dont sa morphologie de thorax adulte aurait pu ressembler et à ce que cette morphologie aurait pu signifier fonctionnellement.

Nous avons utilisé deux types de données différents : les données de tomodensitométrie et les scans de surface des originaux. C'était amusant de voyager à KNM Nairobi pour scanner et étudier les fossiles originaux du Nariokotome Boy et pour assister à la conférence EAAPP 2019, où nous avons présenté nos travaux préliminaires.

Au KNM Nairobi, étudiant les vestiges originaux du KNM-WT 15000, de gauche à droite : Markus Bastir Nicole Torres-Tamayo Dani García-Martínez. Licence CC-BY-NC-ND 4.0 Copyright M Bastir

Une grosse difficulté a été d'obtenir des données 3D comparatives, car la cage thoracique n'est pas un élément anatomique très étudié. De plus, la cage thoracique est une structure métamérique : elle se compose de nombreux os différents qui se ressemblent assez. Ainsi, nous devions analyser 36 os différents (24 côtes, 12 vertèbres, sternum exclus) chez les adultes et les jeunes et l'analyse de chacun de ces os nécessitait des échantillons de cet os suffisamment gros pour couvrir au moins les caractéristiques minimales nécessaires. de variation.

Fossiles individuels de côtes et de vertèbres du Turkana Boy (KNM-WT 15000) qui ont été utilisés pour reconstruire sa cage thoracique à l'aide de techniques informatiques virtuelles. Les os sont présentés comme des modèles de surface dérivés de tomodensitométries. Licence CC-BY-NC-ND 4.0 Copyright Fred Spoor.

Nous voulions en outre valider nos méthodes pour connaître le biais que nous pourrions introduire lors de l'assemblage de vertèbres individuelles pour construire une colonne vertébrale thoracique complète. Nous avons donc mené des expériences de reconstruction avec différents chercheurs en reconstruisant les cages thoraciques de manière indépendante et répétée, comme pour assembler un puzzle 3D.

Ce processus de recherche a été accompagné d'une impression 3D des pièces et de leur collage pour voir à quoi cela ressemble.

Collage des côtes imprimées en 3D sur la colonne vertébrale thoracique reconstruite dans le laboratoire MNCN. Licence CC-BY-NC-ND 4.0 Copyright M Bastir.

De plus, nous avions en outre besoin de modèles de référence d'humains modernes qui pourraient nous dire quelque chose sur l'anatomie fonctionnelle de la cage thoracique et son rôle dans la fonction respiratoire. Nous avons donc participé à une plus grande étude de la fonction respiratoire à l'hôpital universitaire de La Paz, Madrid (IdIPAZ) et ci-dessous vous pouvez voir quelques exemples lors de la production des données. Cela nous a permis de simuler pour la première fois le mouvement respiratoire chez Homo erectus et de comparer ce mouvement en 3D avec l'homme moderne.

Travailler dur pour obtenir de bonnes données CT et respiratoires, à l'hôpital universitaire de La Paz Madrid. Licence CC-BY-NC-ND 4.0 Copyright M Bastir

Tout ce travail et ces données ont été accomplis par de multiples collaborations avec de nombreux experts différents et au final, après plusieurs années de collecte de données, après près de 2 doctorats, et 2 thèses de master, nous avons obtenu nos résultats : le premier modèle de thorax 3D reconstruit quantitativement du Nariokotome H. erectus.

Et, étonnamment, il ne semblait pas aussi moderne que prévu au début de ce projet.

Les formes des cages thoraciques des humains modernes (à gauche), Turkana Boy (au milieu) et Néandertal (à droite), montrées en vue frontale (rangée du haut) et vue latérale gauche (rangée du bas). La cage thoracique du garçon Turkana (l'homo erectus) est plus profond, plus large et plus court que celui observé chez les humains modernes, avec des similitudes avec la cage thoracique des Néandertaliens. Licence CC-BY-NC-ND 4.0 Copyright M Bastir.


Parodontite. Le garçon Turkana (Homo ergaster) vivait en Afrique il y a environ 1,5 million d'années. Au lieu de cela, sa mâchoire montre qu'il avait une gencive malade où une molaire de lait - une de ses dents de lait - avait été perdue. Une infection semble s'être installée et il est probablement mort d'une septicémie (empoisonnement du sang).

C'était un squelette d'un jeune garçon, découvert au lac Turkana dans les déserts du nord du Kenya. Il est mort quand il avait environ huit ans et ses os ont coulé dans les sédiments du lac, où ils ont été conservés pendant 1,5 million d'années.


Comment est-ce que Turkana Boy est sorti?

Cliquez ici pour en savoir plus. Compte tenu de cela, comment le garçon Turkana est-il mort?

Parodontite. Les Garçon Turkana (Homo ergaster) vivait en Afrique il y a environ 1,5 million d'années. Au lieu de cela, sa mâchoire montre qu'il avait une gencive malade où une molaire de lait et une de ses dents de lait avaient été perdues. Une infection semble s'être installée et il a probablement décédés de septicémie (empoisonnement du sang).

De même, que représente Turkana Boy en termes d'histoire de l'évolution humaine ? Les 'Garçon Turkana' squelette a permis aux scientifiques de découvrir de nombreuses informations sur la taille du corps, la forme du corps et les taux de croissance de l'Homo erectus. Bien qu'il souffrait d'un handicap qui l'empêchait de bouger, son corps présente de longues jambes et des épaules étroites typiques des humains qui vivent aujourd'hui dans un climat chaud et sec.

De plus, quelle est la particularité du Turkana Boy ?

Garçon Turkana, ou Nariokotome garçon, est le fossile KNM-WT 15000. C'est un squelette presque complet d'un hominidé mort au début du Pléistocène il y a 1,5 million d'années (mya). Ce spécimen est le squelette humain précoce le plus complet jamais trouvé.


NYC - AMNH : Spitzer Hall of Human Origins - Garçon Turkana

Ce squelette presque complet, vieux de 1,6 million d'années, trouvé près du lac Turkana, au Kenya, appartenait à un garçon de huit ans. Surnommé "Turkana Boy", le fossile mesure plus de cinq pieds de haut et est beaucoup plus développé qu'un enfant moderne de huit ans. Pourtant, l'analyse des dents et des os indique que le garçon grandissait encore et aurait probablement atteint six pieds à l'âge adulte. Turkana Boy est un membre de l'espèce, Homo ergaster, le premier humain primitif avec de longues jambes, des bras courts et une grande stature - des proportions corporelles essentiellement comme les nôtres.

Lorsque ce fossile a été trouvé en 1984, le seul autre squelette ancien d'hominidé raisonnablement intact était Lucy. Mais Turkana Boy est bien plus complet. Ce fossile a beaucoup appris aux scientifiques sur les proportions corporelles de l'espèce. Alors que Lucy était assez petite et vivait probablement encore dans les arbres une partie du temps, Turkana Boy et ses semblables étaient grands et dégingandés - et complètement à l'aise à arpenter la savane ouverte.

La salle Anne et Bernard Spitzer des origines humaines associe les fossiles à la recherche sur l'ADN pour présenter l'histoire remarquable de l'évolution humaine. La salle couvre des millions d'années d'histoire humaine, des premiers ancêtres qui ont vécu il y a plus de six millions d'années à l'Homo sapiens moderne, qui a évolué il y a 200 000 à 150 000 ans.


Le lac isolé qui raconte l'histoire de la naissance de l'humanité

Nos anciens ancêtres humains étaient insaisissables. Leurs restes sont littéralement minces sur le sol, et même lorsque des fossiles sont déterrés, il est rare qu'ils soient complets. Parfois, ils doivent être reconstitués à partir de dizaines de fragments.

C'est pourquoi une découverte stupéfiante en 1984 a excité tout le domaine, et continue de le faire aujourd'hui plus de 30 ans plus tard.

C'était un squelette d'un jeune garçon, découvert au lac Turkana dans les déserts du nord du Kenya. Il est mort quand il avait environ huit ans et ses os ont coulé dans les sédiments du lac, où ils ont été conservés pendant 1,5 million d'années. Il était, et est, le fossile primitif le plus complet jamais découvert.

Pourtant, "Turkana Boy" n'est qu'un des nombreux premiers fossiles humains découverts près du lac. Ensemble, ils couvrent quatre millions d'années d'évolution humaine. Cet endroit nous a beaucoup appris d'où nous venions et comment vivaient nos ancêtres.

Aujourd'hui, le lac Turkana se trouve au milieu d'un environnement désertique sec et hostile. Mais cela n'a pas toujours été le cas.

Il y a environ deux millions d'années, le lac était beaucoup plus grand et la zone environnante était plus verte. Depuis lors, des changements rapides du climat ont périodiquement fait rétrécir le lac, et parfois il a complètement disparu.

Avant longtemps, des fossiles de nombreuses espèces tombaient du sol

Pendant les périodes les plus humides, c'était un endroit idéal pour les premiers humains, et quand ils sont morts, c'était un endroit parfait pour que leurs restes se fossilisent. C'est parce que le lac Turkana se trouve dans une zone volcanique, où l'activité tectonique peut déplacer la croûte terrestre et créer de nouvelles couches. C'est dans ces couches que l'on trouve des fossiles de différentes périodes.

"Ce sont toutes de bonnes circonstances où vous pouvez avoir des os qui s'enfouissent dans le sable et qui deviennent du grès", explique Fred Spoor de l'University College London au Royaume-Uni. Des périodes de fortes pluies ont depuis érodé bon nombre de ces couches, exposant les fossiles plus clairement.

Les fouilles du lac ont commencé en 1968 lorsque Richard Leakey du Turkana Basin Institute a dirigé un groupe vers la rive orientale, connu sous le nom de Koobi Fora. C'était une zone énorme, mais les vues aériennes avaient suggéré qu'il y avait beaucoup de fossiles à trouver.

« Mon idée était de commencer à une extrémité et de continuer jusqu'à l'autre extrémité », explique Leakey. Les premières années ont été "un peu une aventure", mais avant longtemps, des fossiles de nombreuses espèces "sont sortis du sol".

Les humains étaient un groupe diversifié d'espèces, pas seulement une comme nous le sommes aujourd'hui

En 1972, l'équipe de Leakey a découvert le crâne et certains os des membres d'un homme de 1,9 million d'années Homo rudolfensis, connu sous le nom de "crâne 1470".

La découverte a renforcé une idée qui émergeait à l'époque : qu'il n'y avait pas une seule lignée d'humains primitifs, mais plusieurs lignées. On savait déjà que trois autres espèces vivaient en Afrique à la même époque : H. habilis, H. erectus et Paranthropus boisei. H. rudolfensis ajouté à cette diversité.

En d'autres termes, les humains étaient autrefois un groupe diversifié d'espèces, pas seulement une comme nous le sommes aujourd'hui. Des découvertes ultérieures de Koobi Fora suggèrent que les trois Homo espèces coexistaient entre 1,78 et 1,98 million d'années.

Mais ce n'est qu'après la découverte de Turkana Boy, également connu sous le nom de Nariokotome Boy, que nous avons commencé à en apprendre davantage sur peut-être la plus importante de ces espèces : H. erectus.

"Turkana Boy est l'un des fossiles d'une importance monumentale qui soulève de nouvelles questions sur l'évolution humaine", explique le paléoanthropologue John Shea de l'Université Stony Brook à New York, aux États-Unis.

Pour une chose, H. erectus sont considérés comme nos ancêtres directs. Ils ont été les premiers hominidés à migrer hors d'Afrique, se propageant en Europe et en Asie.

C'est un pas dans la direction de la façon dont nous, les humains, marchons

À certains égards, ils étaient étonnamment similaires à nous. Ils avaient un cerveau beaucoup plus gros que les légèrement plus âgés H. habilis, et étaient beaucoup plus grands.

De plus, Turkana Boy a révélé que son espèce marchait plus comme nous que les hominidés plus âgés. Il a centré son poids sur son bassin en marchant, tout comme nous. Il avait également les pieds cambrés et une foulée relativement longue.

Turkana Boy était également capable de porter des objets dans ses mains libres en marchant.

"C'est un pas dans la direction de la façon dont nous, les humains, nous déplaçons, loin de la façon dont les autres hominidés et primates ancestraux se déplaçaient", explique Shea.

"Il aurait été un bon coureur d'endurance et très bon pour porter des choses. Si vous êtes capable de courir, vous pouvez chasser, alors que chassaient-ils? Que portaient-ils?"

D'autres études offrent quelques indices.

Sa famille portait peut-être des outils de chasse comme des lances. L'anatomie de leurs mains suggère fortement qu'ils pourraient le faire. Les lances ne se fossilisent pas, mais une étude de 2013 a suggéré que H. erectus avait développé la capacité de lancer.

En revanche, nos parents singes les plus proches ont très peu de pouvoir de projection. Nos ancêtres plus singes, qui passaient plus de temps dans les arbres, étaient probablement tout aussi mauvais au lancer.

Cela suggère que H. erectus pourraient chasser plus intensément que les espèces plus anciennes, les aidant à s'étendre hors de leur territoire.

Cela aurait été utile, car à l'époque de Turkana Boy, le climat était extrêmement variable. Les forêts dans lesquelles ses ancêtres avaient prospéré ont commencé à se transformer en prairies plus ouvertes, laissant aux premiers humains moins d'endroits pour se cacher des grands prédateurs.

Ces hominidés avaient un choix, dit Shea : se retirer dans les arbres restants ou faire face à ces menaces de front. Ils semblent avoir choisi cette dernière.

Ils ont peut-être trouvé une certaine sécurité dans le nombre. Les groupes qui vivent, travaillent et chassent ensemble sont moins vulnérables que les individus isolés. Cela a peut-être donné H. erectus la motivation dont ils avaient besoin pour devenir plus sociables.

Il existe des preuves qu'ils ont partagé des informations et travaillé en équipe.

Des outils de pierre appelés haches acheuléennes datent de cette époque. Ils ont été trouvés dans toute l'Afrique et dans d'autres parties du monde. Cela suggère que les premiers humains pouvaient à la fois les fabriquer et partager la capacité avec les autres.

Des haches à main ont été impliquées dans le démembrement et le découpage des membres et la découpe de la chair

Les plus anciennes haches acheuléennes connues ont été découvertes près du lac Turkana en 2011. Elles ont 1,76 million d'années et ont probablement été fabriquées par H. erectus.

Une fois que la technologie acheuléenne a émergé, elle a persisté pendant plus d'un million d'années, explique Ignacio de la Torre de l'University College London au Royaume-Uni. Pour cause : les haches étaient des outils multifonctionnels, l'équivalent de l'âge de pierre du couteau suisse.

Par exemple, elles auraient été idéales pour abattre des carcasses d'animaux. "C'est une explication raisonnable que les haches à main ont été impliquées dans le démembrement et le découpage des membres et la découpe de la chair", explique de la Torre.

Étant donné combien de temps ils ont persisté, il a dû être facile d'enseigner aux autres comment les faire.

Cela ne veut pas dire H. erectus avait la langue. Shea a appris à environ 500 étudiants à fabriquer des outils de pierre similaires, et ils peuvent facilement enseigner aux autres sans parler. Pourtant, ils sont plus difficiles à créer que les silex de pierre Oldowan attribués au cerveau plus petit H. habilis.

Le lac Turkana a également contribué à révéler ce qui se passait encore plus tôt dans l'évolution humaine, avant la Homo genre est né.

En 1974, des chercheurs éthiopiens ont découvert un fossile vieux de 3,2 millions d'années Australopithèque afarensis, surnommée "Lucie". L'espèce de Lucy a été immédiatement saluée comme un concurrent clé pour notre ancêtre direct.

"Lorsque Lucy a été trouvée, il y avait très peu de choses auparavant. Tous les spécimens étaient connus après l'âge de Lucy", a déclaré le paléoanthropologue Meave Leakey à la Royal Society en octobre 2015.

"L'interprétation évidente de cela était qu'il ne s'était rien passé avant [Lucy]", a ajouté Leakey. Il y avait une seule lignée descendant des singes jusqu'à Lucy, "puis surgit nos ancêtres immédiats". Pour elle, cela n'avait pas de sens.

Meave Leakey s'est donc donné pour mission de trouver des fossiles d'autres espèces de la même période que Lucy. Cela signifiait retourner au lac Turkana.

Son équipe a trouvé des fossiles sur la rive ouest du lac qui démontraient qu'il y avait une « diversité à l'âge de Lucy ».

Dans les années 1990, son équipe a découvert un ancêtre possible de l'espèce de Lucy, connu sous le nom de A. anamensis. C'était l'espèce la plus ancienne connue du lac Turkana, ayant vécu il y a environ quatre millions d'années.

Il y avait maintenant plusieurs prétendants à l'ancêtre commun

Quelques années plus tard, toujours à l'ouest du lac, son équipe a découvert une autre nouvelle espèce appelée Kényanthrope ornithorynque, ou "homme au visage plat". Cette espèce vivait il y a 3,5 millions d'années, lorsque d'autres membres de l'espèce de Lucy erraient également.

Cela signifiait qu'il y avait maintenant plusieurs prétendants à "l'ancêtre commun" de Homo, et en grande partie tué l'idée que les humains ont évolué sur une seule ligne.

Le lac Turkana ne montre aucun signe de perte de son statut de source clé de fossiles. Une découverte récente a encore une fois bousculé nos idées sur ce que pouvaient faire nos anciens ancêtres.

À l'été 2015, des chercheurs ont annoncé la découverte des plus anciens outils de pierre connus, datant d'il y a 3,3 millions d'années. On avait supposé que seulement Homo espèces pouvaient fabriquer des outils en pierre, mais les outils étaient plus anciens que tous ceux connus Homo fossiles, suggérant que des espèces plus anciennes comme A. afarensis ou K. ornithorynque pouvait aussi fabriquer des outils de pierre.

"Nous ne pensions pas qu'ils étaient suffisamment intelligents et qualifiés pour être capables de fabriquer les outils en pierre", explique de la Torre.

Ce fut une découverte cruciale. On pensait qu'il y avait un « lien substantiel entre l'émergence de l'homme (Homo) et l'émergence de la technologie », dit de la Torre, mais il semble maintenant que ce ne soit pas nécessairement vrai.

Lorsque vous regardez toutes ces découvertes ensemble, il est tout à fait clair que le lac Turkana a joué un rôle central dans notre compréhension de l'évolution humaine. Mais cela ne veut pas dire que la zone était particulièrement importante pour les premiers humains eux-mêmes.

Le lac Turkana était tout simplement un endroit idéal pour la préservation des fossiles, dit Spoor. "Cela ne veut pas dire que l'évolution humaine ne se produit pas partout ailleurs en Afrique."

Ce que vous voyez, c'est que Turkana relie les points

Par exemple, beaucoup de nos ancêtres ont peut-être vécu dans des forêts tropicales humides, où le sol est trop acide pour que les fossiles survivent. "L'absence de preuve ne signifie pas la preuve d'absence", dit Spoor.

Mais cela ne diminue pas l'importance du site lui-même.

"Dans une certaine mesure, ce que vous voyez, c'est que Turkana relie les points", explique Shea. Cela nous permet de voir plusieurs espèces qui ont vécu à des millions d'années d'intervalle et de les comparer.

Nous avons de la chance que cette zone soit un piège géologique, nous permettant d'avoir un aperçu de la vie de tant des premiers humains qui nous ont précédés sur Terre.

Melissa Hogenboom est la scénariste de BBC Earth, elle est @melissasuzanneh sur Twitter.


Étude de cas : Projet de recherche Koobi Fora

Une étude de cas qui illustre les découvertes étonnantes du projet de recherche Koobi Fora dans le domaine de la paléontologie.

L'explorateur en résidence National Geographic et paléontologue Meave Leakey travaille dans la région reculée du lac Turkana au Kenya et en Éthiopie. Elle, son mari Richard, sa fille Louise et une équipe de scientifiques font des recherches sur les fossiles dans la région de Koobi Fora du bassin du lac Turkana depuis plus de 30 ans. Koobi Fora est une crête de roche sédimentaire sur la rive est du lac Turkana, au Kenya.

Le projet de recherche Koobi Fora (KFRP), lancé en 1968, constitue l'épine dorsale du Turkana Basin Institute (TBI). Près de 10 000 fossiles ont été découverts à Koobi Fora, dont plus de 350 provenant d'anciennes espèces d'hominidés. L'enquête sur l'évolution des êtres humains et des parents hominidés est le principal &mdashhal mais pas le seul&mdashobjectif scientifique du KFRP.

« La poursuite des recherches dans le bassin de Turkana permettra de mieux comprendre les origines humaines et le contexte dans lequel elles se sont produites grâce à la récupération et à l'étude de nouveaux matériaux fossiles provenant de gisements dans le nord du Kenya », selon l'énoncé de mission du projet.

Situé dans le nord du Kenya, le bassin de Turkana est une région de 70 000 kilomètres carrés (27 027 milles carrés) qui abrite le lac Turkana, le lac le plus salé d'Afrique de l'Est et le plus grand lac désertique du monde. La zone comprend trois parcs nationaux : le parc national de Sibiloi, le parc national de l'île du Sud et le parc national de l'île centrale.

Le lac Turkana, surnommé la &ldquoJade Sea&rdquo en raison de sa couleur saisissante, est une escale majeure pour la sauvagine migratrice. La zone environnante est un important terrain de reproduction pour les crocodiles du Nil, les hippopotames et une gamme de serpents venimeux.

Le bassin entourant le lac Turkana est aride et reçoit peu de précipitations en dehors de la &ldquolongue saison des pluies de mars, avril et mai.

En raison des conditions climatiques extrêmes autour du lac Turkana, il y a une faible population humaine dans le bassin. Les habitants de la région sont pour la plupart de petits agriculteurs et éleveurs.

Le bassin de Turkana est devenu connu dans le monde entier pour ses incroyables gisements de fossiles. En particulier, la région regorge de fossiles d'hominidés qui ont grandement contribué à notre compréhension de l'évolution humaine.

Même avant le début du projet de recherche Koobi Fora, le bassin de Turkana était connu pour ses fossiles. Une expédition française en 1902 et 1903 a découvert pour la première fois des fossiles de vertébrés dans la basse vallée de l'Omo. (La rivière Omo coule vers le sud de l'Éthiopie dans le lac Turkana.) Pendant la Seconde Guerre mondiale, les troupes alliées stationnées dans le sud de l'Éthiopie ont collecté des fossiles du lac et de ses collines voisines.

Mais c'est en 1968 une enquête sur le lac Turkana&mdash, alors connu sous son nom colonial, le lac Rudolf&mdash par le paléontologue Richard Leakey, qui a découvert une cache de fossiles qui conduirait au début du projet de recherche Koobi Fora.

Survolant la région en hélicoptère, Leakey a remarqué des formations rocheuses inhabituelles sur la rive orientale du lac Turkana. On pensait que les caractéristiques étaient de la roche ignée et de la lave durcie. Pour Leakey, cependant, les caractéristiques semblaient être des roches sédimentaires, qui sont lentes à s'accumuler et préservent souvent des fossiles. L'expédition de 1968 a montré que Leakey avait raison, les roches se sont avérées être des sédiments riches en fossiles.

En plus des fossiles de plantes et d'animaux, Koobi Fora a produit un éventail d'espèces d'hominidés : Homo habilis, Homo rudolfensis, l'homo erectus, Paranthropus boisei, Paranthropus aethiopicus, Australopithèque anamensis, et Platyops de Kenyanthropus.

Le but du projet de recherche Koobi Fora n'est rien de moins que de découvrir comment nous sommes devenus humains.

"Nous essayons de trouver des preuves de nos ancêtres afin de retracer l'histoire de l'évolution de notre espèce", déclare Meave Leakey, qui dirige actuellement KFRP avec sa fille et sa collègue exploratrice en résidence, Louise.

Pour bien comprendre comment notre espèce a évolué, KFRP cherche des indices sur les habitats de nos anciens ancêtres.

"Nous avons nous-mêmes une très bonne équipe de terrain qui trouve des fossiles, et nous essayons de trouver des preuves fossiles réelles de nos ancêtres", déclare Meave Leakey. &ldquoMais nous nous intéressons aussi évidemment aux autres fossiles&mdashles fossiles de la faune et de tous les animaux qui ont vécu aux côtés de nos ancêtres&mdashcar de l'évolution de ces animaux nous pouvons apprendre ce qui a pu se passer au cours de notre propre évolution, l'évolution de notre espèce.&rdquo

Les paléontologues, anthropologues, géologues et autres scientifiques impliqués dans le projet de recherche Koobi Fora ont souvent des idées contradictoires sur la façon dont les choses se sont passées dans le passé. Suivant la méthode scientifique, les théories du projet changent et évoluent à mesure que de plus en plus de recherches sont menées et que les théories sont testées par le travail sur le terrain et les nouvelles technologies.

&ldquoDe toute évidence, il existe de nombreuses façons différentes d'interpréter certaines des preuves, et c'est pourquoi nous en recherchons toujours plus, car nous nous rapprochons de plus en plus de la vérité avec plus de preuves que nous trouvons&rdquo Leakey dit. &ldquoControverse est le mot qui est généralement utilisé lorsque les gens proposent des théories alternatives, mais c'est ainsi que la science progresse. C'est un processus normal. Les gens interpréteront un ensemble de preuves d'une manière et les autres d'une autre manière. Et puis vous trouvez plus de preuves. Et puis vous arrivez tous à un accord, espérons-le, à la fin.&rdquo

Deux découvertes associées au bassin de Turkana sont des exemples de conflit dont les résolutions sont recherchées grâce à une enquête et une recherche scientifiques rigoureuses.

En 1984, les paléoanthropologues du TBI ont découvert &ldquoTurkana Boy», un squelette presque complet d'un hominidé vieux de 1,5 million d'années avec des proportions similaires aux nôtres. Turkana Boy est le squelette humain précoce le plus complet jamais trouvé. Bien que Turkana Boy soit l'un des fossiles d'hominidés les plus étudiés de l'histoire, les paléoanthropologues se demandent encore si le spécimen est l'homo erectus ou Homo ergaster.

D'autres découvertes de KFRP incluent des espèces, telles que Platyops de Kenyanthropus, trouvé nulle part ailleurs dans le monde. Il n'y a qu'un seul K. ornithorynque spécimen, et il reste une source de conflit scientifique. Certains paléontologues, dont Leakey, identifient le crâne comme un genre unique (Kényanthrope). D'autres disent qu'il est lié à une autre branche des hominidés, les australopithèques. D'autres encore soutiennent qu'il ne s'agit pas du tout d'une espèce unique, mais du crâne déformé d'un hominidé familier, Australopithèque afarensis.

Les parties prenantes

Étant donné que le projet de recherche Koobi Fora tente de comprendre l'évolution humaine, toute l'humanité pourrait être affectée par les résultats du projet.

Paléontologues et paléoanthropologues: Découvrir et documenter l'évolution des Homo sapiens sapiens, notre propre espèce, est l'une des grandes entreprises scientifiques des 20e et 21e siècles. Les paléoanthropologues sont continuellement à la recherche d'indices sur le terrain et examinent les découvertes antérieures grâce aux nouvelles technologies, afin de comprendre comment H. sapiens sapiens évolué à partir d'espèces antérieures.

Le projet est important car il nous aide à comprendre notre passé commun et peut nous aider à comprendre comment notre espèce devrait évoluer dans le futur.

&ldquoSi vous croyez comme moi que comprendre notre passé est important, alors notre travail est important&rdquo, dit Leakey.

«Nous avons découvert un nombre énorme d'ancêtres humains fossiles qui étaient inconnus auparavant», poursuit-elle. «Nous avons démontré que le passé évolutif des humains ressemble beaucoup à celui des autres animaux. Il y a eu des événements de radiation et d'extinction. Notre rôle n'est vraiment pas différent des autres animaux dans ce sens.»

Archéologues, géologues, climatologues et autres scientifiques: Comment les premières espèces d'hominidés interagissaient avec l'environnement et d'autres espèces&mdassendent-elles&mdashis est un objectif majeur du KFRP. De nombreux autres projets du Turkana Basin Institute complètent ainsi le travail du KFRP. Les archéologues étudient les outils et les artefacts, tels que les hameçons et la poterie. Les géologues étudient comment la masse continentale de l'Afrique de l'Est s'est développée et comment elle se fissure maintenant. Les climatologues étudient l'histoire variée du bassin de Turkana, en suivant les rives en expansion et en recul de l'ancien lac.

Résidents de la région du bassin de Turkana: Meave Leakey note que le Turkana Basin Institute forme les habitants de la région à la recherche de fossiles, à la préparation de fossiles, à la reconstruction de fossiles et même à la gestion d'expositions de fossiles.

&ldquoNous essayons beaucoup d'impliquer et d'éduquer la population locale,&rdquo Leakey dit. &ldquoEt nous essayons également d'avoir la population locale assistée par le travail que nous faisons.&rdquo

Atténuation des conflits

Toutes les idées ou théories contradictoires qui émergent des travaux du projet de recherche Koobi Fora sont résolues par des scientifiques qui font plus de découvertes et mènent plus de recherches.

&ldquoLe KFRP a découvert et récupéré la majorité des collections de fossiles, hominidés et non-hominidés, qui sont connus dans le bassin du lac,» Leakey dit. &ldquoCelles-ci sont à la base de notre connaissance de la faune et de l'évolution des animaux que l'on trouve aujourd'hui en Afrique de l'Est. Nous continuons à récupérer, comme d'autres, de nouvelles découvertes de fossiles et de nouvelles informations qui nous permettent de tester les hypothèses du passé et d'en faire de nouvelles. Parfois, nous nous trompons, mais c'est ainsi avec la science. Les réponses sont construites sur ce que nous savons à un moment donné. Avec de nouvelles découvertes, les idées et théories du passé sont ajustées et affinées.&rdquo

Par exemple, les paléoclimatologues et les paléobotanistes travaillant avec le KFRP ont découvert un renouvellement important de la faune il y a entre 5 et 7 millions d'années. L'habitat de jungle humide a lentement cédé la place à des environnements plus ouverts. Les prairies sont devenues plus importantes. Ce changement environnemental est maintenant présenté comme l'une des principales raisons pour lesquelles les espèces d'hominidés sont devenues bipèdes, ou marchant debout sur deux jambes.

Leakey cite une controverse passée que le travail du KFRP a aidé à résoudre. Au milieu du 20e siècle, les paléoanthropologues se sont demandé si H. sapiens sapiens (l'homme moderne) a évolué en Afrique ou ailleurs.

&ldquoAujourd'hui,&rdquo Leakey dit, &ldquoJe ne pense&rsquot que quiconque en doute Homo sapiens Evolué de l'homo erectus en Afrique, et il y a beaucoup de soutien pour cela, en particulier les preuves génétiques. [Le débat] a conduit de nombreuses personnes à essayer de trouver les preuves de la bonne réponse.&rdquo

Préservation

Leakey voit un accent distinct sur la conservation dans les travaux du projet de recherche Koobi Fora. Les paléontologues et autres scientifiques qui étudient les habitats anciens savent que la vie est fragile. Le changement climatique a eu un impact sur la vie dans le bassin de Turkana pendant des millions d'années. La région a subi des transformations d'un grand lac d'eau douce à une zone humide marécageuse à une savane herbeuse à un désert aride. Ces changements environnementaux ont contribué à façonner les niches d'espèces nouvelles et familières.

« Je pense qu'il est important de comprendre que les climats ont radicalement changé au fil du temps », déclare Leakey. &ldquoIl y a eu des changements très importants, et ce qui se passe maintenant est un événement d'extinction majeur causé par les humains.&rdquo

Elle note que bien que la plus grande menace pour la conservation provienne de la hausse des températures et du niveau de la mer due à l'émission de dioxyde de carbone (CO2) dans l'atmosphère, ce n'est qu'une partie de la façon dont l'activité humaine change la planète. Il y a aussi la déforestation, la surpêche, l'élimination des déchets toxiques et l'utilisation de plastiques non biodégradables.

Communication et éducation

Le Turkana Basin Institute (TBI) éduque la communauté scientifique, les résidents locaux et les étudiants formels et informels de l'évolution sur les découvertes importantes faites par le projet de recherche Koobi Fora. One of the goals of the organization&rsquos community outreach programs is to &ldquofacilitate conservation and awareness on our natural heritage and environment.&rdquo

The Turkana Basin Field School, sponsored by the TBI and the State University of New York-Stony Brook, offers college students the opportunity to spend a semester in the Turkana Basin. There, they engage with research scientists, participate in field work, and take courses such as &ldquoVertebrate Paleontology of the Turkana Basin&rdquo and &ldquoPaleoanthropological Discoveries of the Turkana Basin.&rdquo

The National Geographic film Bones of Turkana also illuminates the work of KFRP, and follows the Leakey family on a recent dig site in the Turkana Basin. Broadcast on PBS, Bones of Turkana may reach an audience of millions.

The work of the KFRP is instrumental to the Prehistory Club of Kenya, run by paleontologist Dr. Fredrick Manthi. The Prehistory Club of Kenya has a mission of educating young people about Kenya&rsquos spectacular prehistoric heritage.

The work of the Koobi Fora Research Project and other paleoanthropological studies in the Turkana Basin will continue for decades to come. New fossils, new research, and new technologies will influence the understanding of human evolution.

&ldquoIs research ever finished?&rdquo Meave Leakey asks. &ldquoDoes research ever get all the conclusions? Does research ever get all the answers? Non! There will be finds that make new questions and new things to look at and new ways to discover them.&rdquo


Kenya: The Oil Race Is On in the Cradle of Humanity

Turkana in Kenya’s arid north is the most important place you’ve likely never heard of.

The Turkana people live with drought that causes violent clashes with the neighbouring Pokot tribe over land grazing rights. Image by Guillaume Bonn. Kenya, 2014

A Kenyan Wildlife Service officer with apprehended fish poachers on Lake ­Turkana, Image by Guillaume Bonn. Kenya, 2014

Turkana men carry Kalashnikovs to protect grazing land for camels from Pokot raids. Image by Guillaume Bonn. Kenya, 2014

Joyce Ekunoit, right, runs a hotel in Lokichar town for Tullow Oil employees working on the rig. Image by Guillaume Bonn. Kenya, 2014

Local corruption interferes with public services such as rubbish collection, making the desert a dumping ground. Image by Guillaume Bonn. Kenya, 2014

The skeleton of Turkana Boy, above, on display in Nairobi National Museum. Getty Images.

"Turkana Boy" is one of the most complete early human skeletons ever found. A picture based on facial reconstruction makes him look like a morose Shrek, with almost no forehead, ears that sit in-line with his temples, broad cheeks and mouth. Scientists believe that every person alive today is related to Turkana Boy's community, which lived 1.6m years ago in northern Kenya at the far end of Lake Turkana, where the borders of Kenya and Ethiopia meet.

Despite being one of the world's richest archaeological treasure troves, Turkana County is the poorest in Kenya. Home to the minority Turkana tribe, its land is unproductive - a place where until now few people chose to go. Its 73,000 square kilometres of semi-desert are inhabited by just 880,000 people, according to the most recent census. But that is changing, because the same earth that nurtured human life has fostered another highly-prized commodity: that of oil.

Turkana Boy's skeleton now lives 800km south of where he once roamed the Earth, displayed behind a spot-lit, polished glass cabinet in Nairobi's National Museum.

Johnson Gitonga, an undergraduate whose holiday job is to steer visitors like me around the museum, has a plan to claim his share in Kenya's growing fortunes that will take him to Turkana's place of birth.

"In Nairobi, everything has been earmarked. There's nothing left," he says. "In Turkana, there's space for expansion and in the next ten years, it'll be one of the best counties in the country in terms of investment and development."

A few kilometres up the road from the museum is another flagship building, the shiny-glass West End Towers. At the top of its automated lift shaft lies the head office of Tullow Oil in Kenya.

This Anglo-Irish exploration company catapulted Turkana into the spotlight when the Kenya government announced Tullow had discovered oil there in 2012. Within two years, the company found an estimated 600m barrels and in January, it announced that potential for drilling more than one billion barrels.

In the interests of transparency, Tullow ­voluntarily disclosed that it has paid the Kenyan government nearly $22m last year in fees as stipulated by its production sharing agreement. The Ministry of Energy says that none of that money went directly to Turkana it stayed in Nairobi where it was included in the pot for the national budget.

In Turkana, oil is not the only thing driving change. The world's largest desert lake, Lake Turkana demarcates the county's eastern boundary. Islands made of volcanic craters erupt like giant barnacles from the water's surface. Part of a UNESCO World Heritage Site, they provide breeding grounds for one of the world's largest crocodile populations (although their numbers have been decimated in recent decades) and food for some two million flamingos who fly in each year. North of the lake, Ethiopia is building the continent's largest hydroelectric power project, including the Gilgel Gibe III dam, which many believe could, at best, shrink the lake, at worst, dry it up.

So much hope for development. So much investment. But in the scramble for resources the question is: are we ransacking one of the most historic places on earth?

When the Tibetan plateau rose-up some 50m years ago, it started sucking moisture out of East Africa, making the once rain-forested region increasingly dry. Meanwhile, a gash in the Earth's crust beneath East Africa began tearing the continent apart. This gave rise to lakes, volcanoes, a giant valley – known as The East African Rift – and highlands at its sides. Apes who did not wish to move west to stay with the shrinking forest had to adapt to new diversity in order to survive. And it was that ecological imperative that created the species we are today.

Turkana Boy, who was found in Turkana on the floor of the rift valley in 1984, is the poster child for this titanic change on earth. His 1.6 metre (5ft 3in) frame graced the front covers of magazines and was subject to countless works of non-fiction you can even buy your own exact replica for $6,000 from the National Museums of Kenya. After a three-hour drive on axle-breaking tracks, I come to a barely inhabited riverbank on the edge of Nariokotome village, five kilometres west of Lake Turkana. I am standing next to ­Turkana Boy's grave.

The only people here, an elderly couple – Ekiru and Nakwaan Ngikomosoroko – show me around. For the early part of their lives, they were Turkana Boy's unwitting custodians. They lived on top of his final resting place, keeping their goats in corrals made from thorny acacia branches. The goats' skulls litter his empty grave, tokens of the ongoing drought. The only evidence of his excavation is a small open quarry just ten metres wide.

Ekiru and Nakwaan make unlikely tour guides. They are angry. The fossil hunters who came here in 1984 robbed them, they say – but to this day they don't understand of what. Their house is a circular hut overlooking the dry bed of the Nariokotome river. On the rare occasion that rain clouds muster the strength, water flows from here into Lake Turkana, where gigantic crocodiles darken the shallows.

Pictures from the excavation, which took place over a number of seasons, show a tanned and topless 39-year old paleo-anthropologist, Richard Leakey, in safari shorts sitting head down in concentration. Today, Leakey's body is a scrapbook of the battles and triumphs of an extraordinary past – extraordinary enough to entice Angelia Jolie to direct a film, Afrique, about his life. Penned by Eric Roth, the man who wrote Forrest Gump, production is expected to start next year.

By his early 20s, Leakey was already on the way to discovering Koobi Fora on the eastern shore of Lake Turkana, the richest and most varied site for early-human remains in the world. In 2005, after careers in anti-poaching and politics – and the loss of both his legs ­– Leakey founded the Turkana Basin Institute, an academic organisation that promotes new discoveries in the remote region. He now divides his time between conserving Africa's natural and cultural heritage, and hatching a plan to see Turkana and its residents benefit from their resources. One day, he hopes, Ekiru and Nakwaan's descendants will speak of their home with pride.

As Leakey and his colleagues came and went from Nariokotome village thirty years ago, excavating a large area in collaboration with the National Museums of Kenya, Ekiru and Nakwaan watched from afar. They recall their fear as "the white men and their helpers," as they saw it, wrapped their spoils with great care and drove them away. Unknown to people in Turkana, specialised "preparators" then worked feverishly behind a cloak of secrecy in Nairobi, to get Turkana Boy ready to meet the world.

The government makes money from the skeleton, selling replicas and charging fees to see it in the capital. But the couple were never offered anything for the find. So they vowed to do things differently next time and made a pact to resist all future excavation on their land.

A few months after Turkana Boy was unveiled in Nairobi, a group of tourists travelled to Nariokotome to visit his grave. They found their passage blocked by an angry young couple. "We tried to obstruct them," Ekiru recalls.

But Ekiru and Nakwaan don't technically own this land. Outside of the urban areas in Turkana, almost no pastoralists hold legal titles to land. Most of it is communal, held in trust for the community by the county government for the people of Turkana. As the race for acquisition and development ramps up, so the need for adjudication and allocation of land becomes critical, for individuals to have some say over what to do with it.

There is still no paved road to Nariokotome village, no secondary school, no water point, no phone signal. But now its inhabitants want Turkana Boy back. They are not alone. The 22-month old Turkana County government, one of 47 established after the 2013 elections according to Kenya's new constitution, is making demands on its national leaders and they believe that the fossil belongs to them. The county governor, Josphat Nanok, said in June that the county needs all of its archaeological finds back to boost local tourism. "The fossil of the Turkana Boy will make more sense when tourists see it in Turkana County," he said.

Peter Lokoel, the deputy governor, added: "For many years the Turkana story has been told by outsiders who do not understand the community and the county."

Leakey agrees. In his Nairobi office, he slides two sheets of A4 across his desk. Working with the county government, his proposal is to construct the most comprehensive museum of the history of mankind – showing what happened, where it happened – in the desert in Turkana. He plans to include the region's first planetarium, an exhibition with a lifesize Tyrannosaurus rex (traces of which were also found in Turkana), and interactive presentations that transition from early man into the modern world, presenting oil discovery, its recovery, and its uses.

Daniel Libeskind, the architect selected to lead the reconstruction at the World Trade Center site in New York, is on board to design it. So far, Leakey says a single donor has given $10m, but he refuses to be drawn on his or her identity.

After what he's calling the science park, he hopes to see schools and hospitals built to rival those in the capital – not as an oil city, but a development facilitated by oil wealth. The constitution does not currently allow the county government to borrow money, so Leakey is talking about funding the development through a non-profit organisation working in partnership with the national and county governments and the local communities, mobilising grants and concessional loans from a host of partners: private companies with stakes in the region, including oil companies, multilateral and bilateral partners, and private philanthropists.

What the Turkana need, Leakey says, is not more wells or basic primary schools, but a total reversal of the status quo, where select residents in Nairobi get the best and those in Turkana get only enough to survive. In the long run, he also wants Turkana Boy to return home so the Turkana benefit from him rather than, "simply saying 'bye-bye' to their fossils and hearing that they're in Nairobi."

Turkana County is united by one tribe, and one language, bordered by mountain ranges and the lake. Its people are used to isolation and nationhood remains a foreign concept. "We're going to Kenya," the Turkana still say of Kitale, the nearest town south of the county border.

Thirty years after Turkana Boy's remains were removed, Ekiru and Nakwaan believe their land is once more to provide fame and fortune for foreigners, but not for them. The planes started overhead a few years ago - small planes that never land and that fly unusually low. Ekiru has heard it said that there is oil beneath the ground, but he doesn't know what oil is, nor what it is used for. When I point to the plastic beads around his neck and to Nakwaan's flipflops, she squeals in disbelief: "Ei!"

Do they stand to benefit from the oil? The history of hydrocarbons in Africa is not encouraging. Research has shown that a strong democracy with transparency and accountability is necessary to avoid what's become known as "the resource curse."

Kenya already has a notoriously corrupt government. It is in the bottom quartile of Transparency International's Corruption Perceptions Index 2013. Despite a pledge by President Kenyatta to back full disclosure of petroleum agreements, they have not all been made public. (Tullow Oil is in favour of disclosure but will only do so with the government's permission.)

In Turkana, more than 80% of the population are illiterate. In the swathes of ungoverned semi-arid desert, guns are ubiquitous and armed conflict already rife.

The educated few among the Turkana are steeling themselves to take on the national government, oil explorers, neighbouring tribes, and even local government if they must, to ensure that their communities receive fair profit.

A local newspaper, The Turkana Times, was set up in 2013 with the strapline "the arid voice" to report on Turkana from Turkana for the first time. Paralegals and educated local leaders are demanding appropriate legislation and transparency. But if their voices are not heard, and their demands not satisfied – which means more employment, more contracts going to Turkana, and a solution to the insecurity on Turkana's borders where pastoralists engage in reciprocal cattle raids and fight over access to land and waterpoints – then they will be forced to use violence to achieve their goals.

Yet, despite ultimatums by Turkana leaders, and proclamations from those leaders that they are ready to be embraced by Kenya for the first time, the national government still seems keen to denigrate those living in the arid north.

Turkana's largest urban centre is not Lodwar, the county capital and it is not Lokichoggio, the 90s boomtown that was a base for humanitarians and gunrunners during the 20-year-long civil war in Sudan. Nor is it Lokichar, the oil town stealing Lokichoggio's boomtown mantle. It is Kakuma, a blisteringly hot, 6,000-acre refugee camp in the desert that houses 160,000 people, the majority from South Sudan and Somalia. If granted Kenyan citizenship, the refugees would swell Turkana's population by a fifth. Having fled their homes, they live in a haphazard, temporary city under identikit rectangular sheets of galvanised steel that have been handed out by aid groups. It's seen as a place where nothing grows.

In September 2013, Somalia-based militants al-Shabaab attacked the Westgate Mall in Nairobi, the worst terrorist attack on Kenyan soil since the bombing of the US embassy in 1998 by Islamic extremists. Following investigation of the attack, a Kenyan parliamentary committee reported that the terrorists who stormed the shopping centre killing 67 people came primarily from Kakuma refugee camp in Turkana.

The government's response included rounding up some 4,000 refugees, predominantly Somalis, who were living in the capital. Those who could paid bribes to secure their release the police netted thousands of dollars in the process. Others were kept in cages before being removed wholesale – in contravention of international law – to the refugee camps in the neglected north, the same camps that the government had declared breeding grounds for Islamic militancy. There is a real fear that the north of Kenya, with its large and vulnerable refugee population, could provide a new anchor point for militant Islam in Africa.

On 26 October 2013, thousands of angry Turkana, politicians among their ranks, stormed two of Tullow's drill sites. The protestors believed that the government and the oil company were not giving them enough benefits. Across the county, Tullow's staff were evacuated and its operations shut down for almost two weeks.

What a national government should provide and what a private company should provide is hard to assess. Tullow is considered to be one of the most responsible oil explorers in Africa. Even the campaign group Global Witness refers to it as "squeaky clean".

"We consult every single day on absolutely everything that we can," says Tullow's social performance manager, Andy Demetriou, an engaging British man who grew up in Kenya. "But it's just never enough."

Analysis by data journalist Eva Constantaras suggests that their efforts are indeed not enough. Funded by the European Journalism Centre, she analysed a leaked database of sub-contractors' employees, confirmed as genuine by Tullow Oil, showing that top management positions are held almost exclusively by foreigners, sub-contractors hire Kenyans from elsewhere and some firms hired by Tullow employ no Turkana at all.

A key problem for both the community and the oil companies is that Kenya lacks the legislation to provide operational frameworks, something that is putting off prospective investors. Kenya's long-awaited revision of the Petroleum (Exploration and Development) Act is still under review. The act is expected to increase the obligation of oil companies towards local communities, and to increase government profits. Another key piece of legislation the Turkana hope will be passed is the Community Land Bill, which expressly provides for, "the recognition, protection, management and administration of community land."

After decades of political isolation, violent conflicts with neighbouring tribes, an increasingly deleterious reliance on food-aid, and perennial drought, Turkana and its people are frazzled. But, if you look beyond the wornout land and the pastoralists' daily battles to survive, there are signs of growth.

The county got its first new tarmac road in decades this year, 2.3km of progress. For the government in Nairobi, hydrocarbons present a tremendous opportunity to reduce its reliance on foreign aid and achieve ambitious development goals set for 2030. East of the lake, a giant windfarm that will power millions of homes is catalysing another new road. If the scientists tap into a vast underground aquifer, the arid parts of Turkana may one day yield crops.

Managing expectations and entitlement will not be easy. Richard Leakey has commissioned an obelisk that will be erected at Turkana Boy's excavation site on a small area of protected land, with backing from the county government, as part of Kenya's national heritage. Simple seating will surround it, and a sign in Turkana, Kiswahili and English will explain its purpose.

It should be up by the end of the year. Tullow is improving the main road that runs close to Nariokotome, and Ekiru and Nakwaan will put up a small curio stall, to sell their handicraft.

Standing on top of the excavation site looking at where Turkana Boy once was, I relay news of the statue to the couple. Ekiru frowns. "We need good food and water to live well. After taking the fossil from us, they come and use money from that fossil to put a monument up? I'm not sure we'll be ready to accept that."

TURKANA BOY, OUR HUMAN ANCESTOR

Thirty years ago, the promise of shade and water lured Richard Leakey, then director of the National Museums of Kenya, and a team of fossil hunters to camp by the Nariokotome River while they explored west of Lake Turkana.

On a typically hot day in late July, world-renowned Kenyan fossil hunter Kamoya Kimeu was taking a stroll when he happened upon the holy grail of ­fossil-hunting: what looked like a piece of early-human skull bone lurking in the pebbly ground. The fossil hunters suspected it would turn out to be an isolated piece, but in the coming weeks and months, scepticism turned to ecstasy.

They had discovered not just one, or even a handful, but 150 fragments of early human bone, with teeth to boot. It was a miracle that Turkana Boy's skeleton survived. Our ancient ancestors didn't bury their dead, and if they were not killed by a predator, a scavenger usually got to them before sediment could preserve them. Scientists believe Turkana Boy fell into a swamp and floated face-down for a while, before being trampled by passing beasts, then embedded in mud where fossilisation took place.

He had died a sickly child aged between nine and twelve with a spinal deformity and an infection in his jaw.

Paleoanthropology has a cloak and dagger reputation: significant new fossils are often kept under wraps for years, their secrets poured over by just a select few competition b etween teams of researchers is ferocious. Researchers must accept that they can't study certain fossils because they can't access them. Sometimes, people who take the trouble to find fossils don't want to let anyone else see them, in case they steal the glory by publishing findings first. Also, governments restrict replication of fossils on the basis that it would reduce the income from foreign researchers coming to study them. Turkana Boy, however, was unveiled quite quickly, in 1985, to media and scientific acclaim.


Homo ergaster

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Homo ergaster was the first of our ancestors to look more like modern humans. These people were generally tall and slender and may also have been relatively hairless. Not everyone accepts this species name, some still prefer to use the term African Homo erectus.

Background to discovery

The core group within this species lived between 1.5 and 1.9 million years ago although some classifications include additional individuals that extends their range to between about 700,000 and 2 million years ago.

Découvertes importantes de fossiles

Homo ergaster was first proposed as a new species in 1975 after scientists re-examined a fossil jaw previously identified as Homo habilis. Colin Groves and Vratislav Mazák noticed some unique features about this jaw that made it different to our other human ancestors. These same features were later recognised in a group of fossils that had initially been thought to be early forms of l'homo erectus from Africa. All these fossils have now been reclassified as Homo ergaster. New fossil discoveries have since been made and this species is now represented by fossils from males and females as well as adults and juveniles.

  • ‘Turkana Boy’ KNM-WT 15000 – skeleton discovered in 1984 by Kamoya Kimeu in Nariokotome, West Turkana, Kenya. The Turkana Boy or ‘Nariokotome Boy’ as he is sometimes called, lived about 1.5 million years ago. He was about 8 to 10 years of age when he died but was already 1.6 metres tall and may have reached 1.85 metres as an adult. Almost 90% of his skeleton was recovered and has provided valuable information on this species’ body size, proportions and development. The Turkana Boy had a tall, slender body adapted for striding out across the extensive savannah plains. He also had a more human-like face with a nose that projected outwards and a larger braincase.
  • SK 847 – a partial skull discovered in 1969 in Swartkrans, South Africa by Ronald Clark. This skull was found in a cave with many fossils from another species, Paranthropus robustus. Stone tools and burned bones were also found at this site. The tool maker was probably Homo ergaster. Fire may have been used here about 1.5 million years ago by Homo ergaster, although the burned bones may have resulted from a natural fire rather than from a controlled man-made fire.
  • KNM-ER 3733 – skull discovered in 1975 by Bernard Ngeneo and Richard Leakey in Koobi Fora, East Turkana, Kenya. This is the skull of an adult female. Females had less robust features compared with males such as ‘Turkana Boy’.
  • KNM-ER 992 – a lower jaw discovered in 1971 by Bernard Ngeneo in Koobi Fora, East Turkana, Kenya. This lower jaw is the ‘type specimen’ or official representative of this species. It was first classified as Homo habilis, but was reclassified as Homo ergaster in 1975 because it showed advanced features such as a lightly built jaw and relatively small premolar and molar teeth.
  • KNM-ER 42700 - A 1.5-million-year-old skull of a young adult discovered in Ileret in Kenya in 2000 (described in 2007). The skull has a very small brain of about 691cc, the smallest for any Homo ergaster. This indicates that this species came in a variety of sizes, with males being much larger than females, which was unexpected for this species. It also shows features that had previously only been found in Asian l'homo erectus, such as the ridge on the frontal and parietal skull bones. This mix of traits blurs the distinction between Asian l'homo erectus and African Homo ergaster and has caused some experts to rethink whether these should be separate species.
  • BSN49/P27 – a female pelvis from Gona, Afar in Ethiopia, dated to 1.8 million years old. The size of this pelvis suggest the female was quite short at only about 130cm in height, much smaller than has been estimated for females prior to this discovery. The size and shape also indicate the female could have given birth to a young with a brain 30-50% the size of an adult’s. This suggests that the growth rate of the brain in the womb was similar to that of a modern human but slowed down in the first few years of life to a rate intermediate between modern humans and living chimpanzees.
  • Various fossils found in Eurasia at Dmanisi in the Republic of Georgia may belong to Homo ergaster. These Dmanisi fossils are significant because they currently represent the earliest evidence for the emergence of early humans from Africa into Eurasia 1.75 million years ago. Key specimens include: Skull D2700 (discovered in 2001) with a brain size of 600 cc Skull D2280 (discovered in 1999) with a brain szie of 780 cc and features similar to Homo ergaster specimens KNM-WT 15000 and KNM-ER 3733 and Skull D2282 (discovered in 1999) with a brain size of about 650 cc and features similar to KNM-WT 15000 and KNM-ER 3733.
  • Fossil footprints from Ileret, Kenya, dated to 1.5 million years ago. These are the oldest known evidence of an essentially modern human-like foot anatomy and differ from the Laetoli footprints left by australopithecines 3.6 million years ago. The size and shape suggest that they were made by Homo ergaster, which also makes them the oldest surviving footprints made by a human species.

What the name means

Homo, is a Latin word meaning ‘human’ or ‘man’. It is the same genus or group name as the one given to modern humans, which indicates the close relationship between this species and our own.

Le mot ergaster is based on a Greek word meaning ‘work’, so the name Homo ergaster means ‘workman’. This name was used because large stone tools were found near some of its fossils.

Distribution

Fossils of this species have been found in Africa and Eurasia. Important sites include regions around Lake Turkana and Lake Victoria, Koobi Fora, Nariokotome, Olorgesailie, Swartkrans and Dmanisi, Georgia.

Relationships with other species

Some people do not recognise Homo ergaster as a species and instead classify these fossils as l'homo erectus. Those who do accept Homo ergaster consider this species to be the common ancestor of two groups of humans that took different evolutionary paths. One of these groups was l'homo erectus, the other group ultimately became our own species Homo sapiens.

Some fossils including the ‘type specimen’ (a jaw known as KNM-ER 992) were formerly classified as Homo habilis.

Finds from Dmanisi in Georgia are currently attributed by most scientists to this species, although new finds led to the suggestion in 2002 that these belong in a new species, Homo georgicus. However, this is not widely accepted.

More recently, skull KNM-ER 42700, dating to 1.5 million years old and discovered in Ileret in Kenya in 2000 (but described in 2007), blurs the distinction between Asian l'homo erectus and African Homo ergaster. It shows features that had previously only been found in Asian l'homo erectus specimens, such as the ridge on the frontal and parietal skull bones. This mix of traits caused some experts to rethink the whether these should be separate species.

Key physical features

This species’ tall, long-legged body, with a flatter face, a projecting nose and a somewhat expanded brain was well along the evolutionary path leading to modern humans but it still possessed a number of intermediate features.

  • the body is usually considered to be tall and slender with long legs which may have been an adaptation to maximise cooling of the body in a hot, dry environment. However, a pelvis found in 2000 suggests that females at least were broad-hipped and short.
  • females grew to about 160 centimetres in height whereas males reached about 180 centimetres in height.
  • the body may have been relatively hairless as a way of improving body cooling by sweating.
  • ribcage was like that of modern humans in being barrel-shaped rather than cone-shaped as in earlier species. Along with changes to the shoulders, chest and waist, this new body shape improved the body’s balance and made it possible to run.
  • average brain size was approximately 860 cubic centimetres and made up about 1.6% of their body weight
  • had developed a more human-like shape including a higher, more domed cranium or braincase. Unlike modern humans, the cranium had a moderate post-orbital constriction (indents behind the eye sockets). This feature is linked to brain size. As our ancestors’ brains expanded, their skulls became fuller and more rounded with increasingly smaller post-orbital constrictions.
  • face projected outward but to a smaller degree than in earlier ancestors
  • distinct double-arched brow ridge lay above the eyes and a relatively distinct groove was located between the brow ridge and forehead
  • nose was human-like for the first time. It now projected outward whereas earlier species had flat noses
  • jaw was shorter and more lightly built than those of earlier species, resulting in a flatter, shorter face
  • like earlier species, the front of the lower jaw sloped backward and did not form a pointed chin like that of modern humans
  • arrangement of the teeth within the jaws was intermediate between that of apes and modern humans in that the side rows of teeth were much further apart at the back of the jaw than at the front
  • canine teeth were modern in form, being short and blunt like those of modern humans
  • premolar and molar teeth were smaller and more human-like than those of earlier species.
  • pelvis was shaped like that of a modern human and was relatively narrow compared with species such as Australopithecus afarensis.This probably allowed more efficient movement on two legs.
  • a female pelvis specimen indicates that at least some females had quite broad-hipped bodies rather than the tall narrow body suggested by the Turkana Boy skeleton. This pelvis shares some features with A.afarensis.
  • body was vertically aligned above the pelvis.
  • vertebrae from the neck region of the backbone show that the spinal cord was thinner than in modern humans. This may indicate that this species had limited speech abilities due to the lack of nerves needed for the complex control of breathing while speaking.
  • unlike earlier species, the legs were much longer than the arms, so the limb proportions were similar to those of modern humans
  • tree climbing adaptations of earlier species had been lost and had given way to a long-legged striding walk that was an efficient way to move about and made it easier to travel longer distances
  • an ability to run on two legs is suggested by a variety of limb features as well as changes to the shoulders, chest and waist that enabled the body to stay balanced during prolonged running

Lifestyle

Culture and technology

The technology of Homo ergaster became more advanced with the production of new kinds of stone tools. Other aspects of their behaviour also showed some significant changes, including the possible use of fire and increased levels of physical activity.

Outils

Large stone tools including hand axes, cleavers and picks (classified as Mode 2 technology) were manufactured. To make these tools, large stone flakes were produced and these were then shaped on two sides to produce sharp edges. This improved technology created more durable tools that maintained their sharpness longer than earlier types of tools. Microscopic examination has shown their tools were mainly used on meat, bone, animal hides and wood.

Mode 2 technology includes straight-edged cleavers, pointed picks and hand axes. These tools are often called Acheulean stone tools after St Acheul in France where similar tools were first discovered during the 1800s. These tools were suitable for heavy duty work including processing bones for marrow, butchering large mammals and woodworking. This new technology was developed by Homo ergaster in Africa and was an improvement on the very simple stone choppers (Mode 1 technology) that earlier ancestors such as Homo habilis had been using for about one million years. Later, Homo heidelbergensis continued to use this technology in Africa and they also took this technology with them when they spread into Eurasia. One of the richest Acheulean stone tool sites in Africa is Olorgesailie, Kenya. Dating shows these tools were made over 700,000 years ago and they may even be up to 900,000 years old.

Fire may have been used as long as 1.5 million years ago for cooking and warmth but whether this was a controlled use of fire is not certain. Charcoal, burnt earth, and charred bones found associated with Homo ergaster fossils may have resulted from naturally occurring fires rather than from intentionally lit and controlled fires.

Recent reports (Current Anthropology vol 52, 4, August 2011) of discoveries in Wonderwerk Cave, South Africa, suggest controlled use of fire may have been occuring by 1.7 million years ago. Stratified deposits contain burnt stones, charred-calcined bones and traces of ash that indicate repeated burning events. The discoverers conclude that the fire-makers, most likely Homo ergaster, regularly gathered around the fire to prepare and cook food and also for social reasons.

Social behaviour

None of the Homo ergaster skeletons that have been found so far were deliberately buried. There is evidence however, that they did care for living members of their group who were sick or injured, but they did not seem to be concerned with their welfare after death.

It is probable that these people lived in social groups based on family bonds. A comparison with groups of primates living today suggests that these humans were moving away from a dominant-male social structure. Their developmental rates show that they took longer to mature to adulthood than modern apes, but not as long as modern humans. This feature suggests that Homo ergaster had an extended childhood period in which to complete development to maturity.

Environment and diet

About 1.8 million years ago, the climate over most of Africa became drier and more seasonal with extensive savannahs. Homo ergaster was the first human species to take advantage of these more arid and open environments.

This species’ narrower pelvis and rib cage suggests that they had a smaller gut than earlier species such as Australopithèque afarensis. The development of a smaller gut and a bigger brain required more nourishing food and this suggests that they may have included more meat in their diets.

In the dry savannah environment, plant tubers would probably have been an important part of the diet. These tough vegetables may have been processed using their improved technology as their smaller molar teeth imply that they ate foods that required less chewing.


Stonecraft as soul craft

2.56 – 2.43 million years ago

Until recently the earliest known stone tools dated back to the Oldowan, 2.6 million years ago, although recently stone tools going back 700,000 years earlier were reported. Stone tool use may be a lot older than we thought.

We now know that tool making is not uniquely human. (For tool use in dinosaurs, check out this post, from early April.) But Oldowan tools – including choppers (below), pounders, and scrapers — go beyond anything chimpanzees, or other animals, do. Kanzi, a bonobo (pygmy chimpanzee, who was also taught to communicate with an artificial set of symbols) learned to use sharp stone flakes for cutting, but never mastered the art of striking a stone core at the proper angle to produce useful sharp flakes. Apparently australopithecines (or maybe early Homo ou Kényanthrope) had taken a step further by 2.6 million years ago (or earlier).

Early evolutionary theory developed in tandem with the Industrial Revolution and included an appreciation for the importance of manual labor. Darwin, in The Descent of Man, argued for the central role of toolmaking in human evolution, and, not surprisingly, the same point was echoed by Friedrich Engels in 1876, in his unfinished essay “The Part Played by Labor in the Transition from Ape to Man.” Engels was pushing back against the attitude in most traditional stratified societies that manual labor is low class, while symbolic labor (and/or wielding weapons) is high class.

For example the fingernails on this Chinese scholar advertised that he didn’t work with his hands.

Nowadays, a common complaint about the post-industrial economy is that so much education and employment revolves around pushing symbols around that manual labor is relatively devalued. The recent book Shopcraft as Soulcraft: An Inquiry into the Value of Work is a statement of this lament. Maybe today is a good time to celebrate the part played by labor in the transition from ape to man — by making something, or mending something.

I’m working now on a raised wooden garden planter. I’ve got the boards screwed together and stained, and I’m trying to figure out what kind of liner to use. But if food is more your thing, the next post will suggest a recipe.


Voir la vidéo: Lac Turkana: Le berceau de lhumanité - Les chroniques de la science (Juin 2022).


Commentaires:

  1. Martainn

    J'accepte avec plaisir.

  2. Comhghan

    Hourra !!!! Notre conquête :)

  3. Gardner

    Je m'excuse, mais, à mon avis, il existe une autre façon de résoudre le problème.

  4. Hilton

    DEVRAIT REGARDER)))

  5. Hassun

    Oui vous avez raison



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