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Cléopâtre teste des poisons sur des condamnés à mort

Cléopâtre teste des poisons sur des condamnés à mort


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Cléopâtre : Une vie de Stacy Schiff

Comment, se demandait Pascal, pourrait-il résumer au mieux les causes et les effets – la félicité puis, l'esclavage – de l'amour ? Il trouva la réponse en un seul mot – un nom de femme : Cléopâtre.

Cela fait 20 ans qu'un beau livre de Lucy Hughes-Hallett a entrepris de démêler le dernier et le plus ingénieux des Ptolémées de ces mythes qui l'ont masquée comme une putain orientale (Boccace) un pécheur lascive (Dante) une nymphomane avare (Cassius Dio) et – encore plus loin du but – une « petite fille idiote » (Shaw). Le travail de Hughes-Hallett a maintenant engendré un digne successeur. Idéalement, comme l'observe Stacy Schiff dans sa magnifique recréation à la fois d'une femme extraordinaire et de son époque, notre sens de Cléopâtre serait renforcé par son apparence dramatique en tant qu'héroïne condamnée d'un somptueux opéra (Puccini, de préférence).

Que le livre de Schiff soit la base d'un nouveau film de Paul Greengrass, prévu pour 2013, semble être de bon augure. Cela donne l'espoir qu'Angelina Jolie puisse enfin remplacer l'image de la pauvre Elizabeth Taylor luttant pour avoir l'air impériale avec une gifle épaisse et une coiffe Folies Bergère. Aucune image précédente, visuelle ou verbale, ne correspond à la femme inspirante, effrayante et impitoyable évoquée par Schiff à partir d'une combinaison inspirée de textes soigneusement analysés, de nouvelles recherches et d'une écriture descriptive qui accélère le pouls. (Pas toujours, gardez à l'esprit que « « Descente d'Hercule est assez bon pour moi », souffla Antony », est le genre d'écriture trash qui fait un bon livre sans crédit.)

Schiff utilise une méthode qui emprunte beaucoup au cinéma. Zoomant sur un événement dramatique, elle se retire ensuite pour révéler une image plus grande de l'histoire du décor. Ainsi, elle s'ouvre en 48 avant J. et minuscule, conclut judicieusement Schiff) en la présence de César dans son propre palais alexandrin. Coupant juste avant la grande scène – Confident Invader désarmé par Audacious Intruder – Schiff remonte le temps. Nous savons tous ce qui était sur le point de se produire : les décalages astucieux de Schiff dans le temps et l'emplacement tiennent efficacement à distance la familiarité.

Les comparaisons entre Rome (la ville dans laquelle Cléopâtre est montée en tant qu'épouse de César, tandis que sa sœur rebelle voyageait, enchaînée d'or, parmi la foule des prisonniers communs) et Alexandrie (dans laquelle Cléopâtre s'est retirée prudemment, après l'assassinat de César en 44 avant JC) offrent une surprise à quiconque ne connaît pas cette époque lointaine.

Les non-savants de l'époque ont tendance à imaginer la Rome antique comme dans beaucoup d'épopées de l'épée et de la sandale : un paradis fasciste, tout en gladiateurs bronzés et en marbre blanchi par le soleil. La Rome où Cléopâtre est venue n'en était pas une. (Une ironie bien notée par Schiff est que les bâtiments les plus glorieux de Rome ont été payés, après la mort de la reine du Nil, âgée de 39 ans, avec le vaste trésor arraché à l'Égypte.)

L'Alexandrie de Cléopâtre, en revanche, était une ville d'un luxe éblouissant, d'une beauté et d'une culture de larges avenues bien ombragées, de ravissantes mosaïques, de collèges savants, d'une bibliothèque sans précédent, de librairies (Rome n'en avait pas) et d'une structure sociale qui – contrairement à Rome – a permis aux femmes d'avoir une éducation formelle, des droits de divorce, la propriété et, le plus inhabituel de tous, la possibilité d'exploiter leurs compétences en affaires.

Comme pour la grande ville, ainsi pour le pays, plus d'un tiers de l'Égypte ptolémaïque, à l'époque de Cléopâtre, était sous l'administration de femmes. Une fille des classes patriciennes pouvait apprendre plusieurs langues (Cléopâtre en parlait neuf, dont l'hébreu, le grec et le troglodyte selon Plutarque). Une fille égyptienne – battue comme un garçon si elle ne progressait pas – pouvait étudier la philosophie et l'algèbre. Elle savait que le monde était rond. Elle a compris la valeur de pi. Elle pourrait diriger une entreprise.

Le plus grand cadeau d'Alexandrie à une belle jeune souveraine – selon Schiff – a peut-être été une leçon sur le pouvoir de l'apparat. Bien avant la naissance des triomphes romains, des démonstrations fabuleuses ont permis à Cléopâtre de se glorifier, démontrant un lien étroit avec les dieux égyptiens. C'est dans sa création de ces performances extraordinaires que Schiff elle-même excelle. Lorsqu'elle décrit Cléopâtre et César flottant sur le Nil, elle place ses lecteurs le long des rives du grand fleuve, partageant l'expérience des paysans qui ont vu - comme cela était prévu - "une sorte d'apparition magique d'un autre monde, la visite terrestre de deux dieux vivants."

L'apparat vint à nouveau au secours de la reine lorsque, après l'assassinat de César et sa propre fuite précipitée vers Alexandrie, elle dut réaffirmer son pouvoir sur l'Égypte. L'intelligence brille à travers son attelage adroit de l'actualité au passé mythique, elle s'est présentée comme Isis, rassemblant les fragments massacrés de son époux Osiris (César) pour façonner un nouvel héritier (son petit fils romain). Un frère Ptolémée, son co-régent, a été rapidement expédié : l'empoisonnement était un art dans lequel les faiseurs de légende n'ont pas exagéré la compétence de Cléopâtre.

L'apparat, le plus célèbre, a permis à Cléopâtre, en 42 av. Sa proie, Mark Antony, a avalé l'appât. Il est resté accroché car, comme l'explique Schiff, ses rêves de conquêtes orientales ne pouvaient être financés que par le trésor égyptien. La seule erreur de calcul de Cléopâtre était de supposer que le petit-fils de César, Octave (qui avait astucieusement fiancé sa sœur à Antoine afin de le lier aux intérêts de Rome), se révélerait également susceptible. L'apparat et les techniques de séduction n'avaient aucun effet sur un homme qui ne désirait qu'une seule chose d'Egypte : sa richesse. En 30 avant JC, à la suite de la mort de Cléopâtre et d'Antoine, Octave l'obtint.

Le mystère n'a jamais cessé de masquer Cléopâtre – ajoutant toujours à son enchantement. Schiff s'avère brillant pour éliminer les couches de mythe dans lesquelles les conteurs précédents enveloppaient la reine égyptienne. Une sorcière calculatrice a-t-elle distrait et désincarné un grand général romain – ou Cléopâtre a-t-elle inspiré son amant par son courage et son ingéniosité ? Après le suicide raté d'Antoine, s'est-elle envenimée avec le – lent – ​​aspic, ou a-t-elle introduit en contrebande un poison plus rapide et plus terne dans son mausolée aux trésors ?

Beaucoup, malgré les réalisations formidables et envoûtantes de Schiff, restent encore discutables. Mais la plupart des lecteurs finiront par convenir avec Montaigne que, chaque fois que l'histoire a présenté la mort comme l'option préférée, peu l'ont embrassée avec un style aussi voluptueux que le dernier des Ptolémées.

celle de Miranda Seymour Fille de Chaplin : La vie et les amours de Virginia Cherrill est publié par Pocket Books.

Cet article a été modifié le 24 janvier pour corriger la légende de la photo afin de créditer le bon artiste.


Mythologie grecque et romaine

Ulysse (Ulysse) et la sirène de John William Waterhouse

L'une des collections les plus importantes de la mythologie, elle comprend également les légendes du roi Arthur et les contes romantiques du Moyen Âge.

Un guide d'étude d'Oxford University Press pour la mythologie classique.

Site consacré à la mythologie, au folklore et à la religion.

Un arbre généalogique interactif des dieux grecs.

Mythweb est un site consacré aux héros, dieux et monstres de la mythologie grecque.

Une grande collection numérique d'art et de littérature, y compris des documents grecs et romains.

Un site explorant la mythologie grecque et les dieux dans la littérature et l'art classiques. L'objectif du projet est de fournir un guide de référence complet et gratuit sur la mythologie grecque antique.

La section mythologie grecque de l'Encyclopédie Mythica.

Section Mythologie romaine de l'Encyclopédie Mythica.


Qu'est-il arrivé à Tryphaena?

La dynastie ptolémaïque est célèbre pour être l'une des familles les plus cruelles de l'histoire, il ne serait donc pas surprenant que Tryphaena soit assassinée. Elle a disparu à l'époque de la naissance de Cléopâtre VII en 69 avant JC, ce qui suggère également qu'elle aurait pu mourir en accouchant. En 68 avant JC, aucun des papyrus (qui ont survécu jusqu'à présent) ne fait mention d'elle. La femme du même nom, qui était co-dirigeante de l'Égypte avec Ptolémée et Bérénice IV est presque certainement sa fille aînée.

Lorsque Cléopâtre VII avait 12 ans, son père a ordonné une dédicace sur le temple d'Edfou, qui comprend le nom de Cléopâtre Tryphaena. Il apparaît à côté du nom de Ptolémée, suggérant que dans ce cas la femme n'était pas une fille, mais une épouse. Cette inscription et le rapport de Strabon suggèrent que l'absence de Cléopâtre Tryphaena au tribunal a été causée par d'autres problèmes que la mort.

Le premier pylône du temple d'Edfou a été décoré par Ptolémée XII en 57 avant JC avec des figures de lui-même frappant l'ennemi. ( Domaine public )

Selon une autre théorie, Ptolémée a divorcé et elle a dû cesser de faire partie de la vie publique à Alexandrie. Il y a aussi une suggestion que sa vie après 69 avant JC est cachée dans une histoire sur les co-dirigeants qui ont soutenu Ptolémée XII. Si Strabon a raison, et qu'il n'y avait pas de fille appelée Cléopâtre Tryphaena, la co-régente du pharaon était sa femme. Cela signifie que son rôle à la cour a changé, ce qui aurait influencé la vie de leur famille.

En 58 avant JC, le peuple égyptien a voulu que Ptolémée abdique et il a quitté le trône pour sauver sa vie. Quand Auletes s'est échappé d'Egypte, ses co-dirigeants sont devenus les dirigeants officiels du pays. Tryphaena mourut quelques mois plus tard, en 57 avant JC, empoisonnée par Bérénice IV, qui ne voulait pas partager le trône d'Egypte. L'histoire n'explique pas complètement ce qui s'est passé, mais lorsque trois ans plus tard Ptolémée XII est retourné en Égypte et a repris le trône, il a condamné Bérénice à mort.


Réflexions sur la grande littérature

Le tableau d'Alexandre Cabanel de 1887, Cléopâtre testant des poisons sur les condamnés à mort (Cléopâtre tente des poisons sur des condamnés à mort). Il peut être vu au Musée royal des beaux-arts (KMSKA), Anvers.

Mot pour mot, cette petite nouvelle (trois fois la longueur d'une nouvelle typique à environ 12 700 mots) peint probablement la description la plus vibrante de l'Egypte ancienne dans toute la littérature. C'est mon aspect préféré de l'œuvre, bien que pour d'autres, cela puisse être l'intrigue romantique engageante ou la vision typique mais attrayante de la psychologie de la reine. C'est une histoire simple, mais richement mise en scène et magnifiquement racontée.

Au début de l'histoire, un somptueux cangia-- sa fameuse péniche-- glisse sur le Nil. et le dernier Pharaon elle-même dans le bateau gémit à son esclave préféré Charmion qu'elle a besoin d'amour, et sans lui, les beautés de l'Égypte sont monstrueuses pour elle. Est-ce que l'amour est ce qu'elle veut vraiment ? Plus tard, on nous dit qu'elle "priait pour un nouveau plaisir, pour une sensation fraîche", suggérant qu'elle est plutôt une décadente insensibilisée, et que l'amour lui-même ne retiendra pas son intérêt longtemps.

Pendant ce temps, un jeune chasseur Tom Sawyerish Meïamoun (ou Ammon dans certaines traductions) la suit partout avec son canoë, amoureux d'elle jusqu'à la témérité. Plus tard, rôdant dans son palais, il envoie une flèche dans ses appartements avec une note jointe. Bien sûr, cela réussit à piquer son intérêt. Le jeune revient pour la regarder se baigner, mais est attrapé. Il lui avoue son amour et elle décide par sympathie et par enjouement de reporter la peine capitale jusqu'à ce qu'elle lui ait donné une soirée avec elle. Meïamoun est plus que disposé à accepter cet arrangement, et est au paradis car ils dînent dans l'opulence et l'affection mutuelle.

Je trouve dommage que le romantisme français soit mort si jeune…. le mouvement a commencé plus tôt et a duré plus longtemps en Angleterre où, ironiquement, les gens ont tendance à être moins romantiques. (Ceci est cohérent avec une hypothèse de la théorie de l'évolution culturelle selon laquelle un boom de la mode est associé à un buste, alors qu'une augmentation plus lente prédit une plus grande longévité). Mais pendant que cela a duré, dans les premières décennies du 19ème siècle, l'imagination française s'est envolée, sans ces sombres rênes - appelez-les réalistes, naturalistes, dissidents, existentialistes, peu importe - qui ont façonné la littérature de cette nation depuis lors. L'image de Gautier de la beauté et du luxe de la civilisation du Nil est irréprochable - nous ne dorons ni même n'examinerons le lis. Mais (et ici, nous allons mettre la merveilleuse histoire au repos, et à la place devenir consciencieusement pédant) qu'en est-il de son point de vue sur la passionnée Cléopâtre?

J'ai déjà évoqué l'ambiguïté de l'idée de l'amour chez Cléopâtre telle que Gautier la représente. Cette ambiguïté est à nouveau évidente lorsque l'on découvre qu'elle est actuellement avec Antony. Sa relation avec le général romain est l'une des histoires d'amour emblématiques du monde entier, et pourtant nous voyons Cléopâtre languir d'un nouvel amour ?! Hmmm. Cléopâtre de Gautier n'est donc pas vraiment amoureuse d'Antoine… pourtant elle verse une larme pour Meïamoun… mais s'en débarrasse volontiers. La stratégie ici consiste à dépeindre un véritable point faible chez un monarque ostensiblement égocentrique. C'est un appareil touchant et efficace. Elle repose cependant en partie sur une vue de Cléopâtre dont on pourrait bien douter.

Gautier est bien dans l'opinion professionnelle ancienne (par exemple, Plutarque, Appien, Athénée, Josèphe, Suétone, Cassius Dio.) ne pas ça, me manque). Était-elle aussi étonnamment attirante physiquement ? Gautier en parle avec effusion, mais les écrivains anciens ne sont pas si clairs : Plutarque avait l'impression que c'était principalement son pouvoir de conversation et son charisme qui attiraient ses hommes. Mais là encore, nous devons considérer la déclaration de Josèphe selon laquelle Antoine était follement amoureux d'elle au bord de l'esclavage. Et avant ça, elle a eu le culot de se faire rouler nue dans un tapis et de se présenter subrepticement à César… et ça a marché ! On dirait qu'il y a un peu plus que de l'intelligence et une bonne personnalité ici. Mais ce qui est encore plus suspect chez les écrivains anciens, c'est la façon dont certains d'entre eux - en particulier ceux qui étaient fans de son adversaire Octavian - la qualifient de pute dévergondée. Des indices de sa promiscuité et de son insatiabilité sexuelle sont saupoudrés sur les comptes romains, mais personne n'est précis. Aucune allégation particulière n'est faite, juste de petits coups. En fait, les seules relations que nous connaissons sont César et Antoine, sans compter les consortia légalement mandatés et presque certainement platoniques avec ses frères.

Et pourtant, la vision que nous avons de Cléopâtre aujourd'hui est façonnée par des rumeurs provenant en fin de compte des ricanements de quelques historiens romains écrivant un siècle après sa mort. Pourquoi ne l'aimaient-ils pas ainsi ? Cela s'explique probablement en partie par le fait que l'Égypte était de toute façon considérée comme dépravée à Rome à l'époque. Considérez, cependant, pourquoi en général nous pourrions voir un homme appeler simultanément une jolie femme une salope et essayer de trouver à redire à sa beauté. Une sorte de ressentiment, peut-être ? Dans ce cas, d'une part, elle revendique la divinité, à la fois en termes de sa propre Isis et de la Vénus romaine - assez effrontée. Mais un simple fait fournit l'explication la plus puissante du ressentiment de Rome : selon les mots de Cassius Dio, "Elle a captivé deux des plus grands Romains de son époque". Clair et simple. Elle était une séductrice étrangère, jouant avec la meilleure chose qui soit jamais arrivée au monde - une égyptienne Yoko Ono, qui a brisé les Beatles romains et a conduit l'homme principal avec sa conversation stimulante et ses baisers. Alors tous les fans la détestaient, et ils ont continué à le faire avec les générations qui passaient en écrivant leurs histoires. Puis, dix-huit cents ans plus tard, Gautier la fait jouer avec le cœur et la vie d'un homme pendant l'absence d'Antoine, mais, pour être juste, non sans une touche de tendre humanité.

La critique de l'éternelle rumeur de Cléopâtre est monnaie courante dans l'écriture historique contemporaine, sans surprise car nous sommes particulièrement sensibles aujourd'hui à un groupe d'hommes attaquant une femme en position de pouvoir. Mais regardez autour de vous le doigt qui agite de nos jours - il y a quelque chose de dérangeant dans une grande partie de cela. Pour une raison quelconque, on nous demande de faire une fausse dichotomie entre sexualité et perspicacité : était-ce un chaton sexuel enjoué, ou une femme de carrière pointue et ambitieuse ? C'est en grande partie la question qui nous est posée aujourd'hui, et bien sûr nous sommes censés répondre à la seconde, même comme les arts dépeignent la première. Sommes-nous censés oublier sa soie translucide de marque ? Ses bains de lait ? Ou, si l'historicité de ceux-ci est suspecte, nous ne pouvons pas défaire son corps roulant sur un tapis, un livre sur les cosmétiques qui lui est attribué et sa capacité à entraîner deux des hommes les plus puissants du monde. Le fait est qu'elle peut avoir été, et semble avoir été, sans vergogne sensuelle et politiquement astucieuse. à la fois. Si cela blesse une variété de sensibilité féministe (« comment osez-vous la rabaisser en tant qu'objet sexuel ! ») ou une variété de chauvinisme masculin (« intelligent + sexy = huile + eau »), c'est vraiment dommage. Ici, nous avons l'amante, peut-être "Cléa", renarde à mourir comme le découvrirait Antoine, qui est en même temps le fier et puissant pharaon Cléopâtre VII Philopator (Κλεοπάτρα Φιλοπάτωρ), qui a soutenu l'Egypte face à un étranger superpuissance aussi longtemps que n'importe quel leader aurait pu l'avoir, jusqu'à ce que le mastodonte romain renverse son ancienne civilisation. Et c'est ainsi qu'elle est morte - a pris sa vie, "comme le font souvent les amoureux". Elle mourut amante à la fois d'Antoine et de l'Égypte, alors même qu'ils moururent tous les deux sur ses genoux - ses deux facettes tragiquement à l'unisson.

TIDBITS OF SIGNIFICANCE (traduit du français anonymement, Black's Readers Service, 1928)

Sur cet étrange oreiller reposait une tête des plus charmantes, dont un regard causa autrefois la perte d'un demi-monde, une adorable tête divine, la tête de la femme la plus parfaite qui ait jamais vécu, la plus féminine et la plus la plus reine de toutes les femmes un type admirable de beauté que l'imagination des poètes ne saurait revêtir d'aucune grâce nouvelle, et que les rêveurs trouveront à jamais au fond de leurs rêves : il n'est pas nécessaire de nommer Cléopâtre.

-ch.1.

". le vertige de l'énormité, l'ivresse du gigantesque, les efforts téméraires de cet orgueil qui graverait à tout prix son nom profondément sur la face du monde !

-Cléopâtre, d'Egypte, ch.2.

"Éventrez le ciel avec de gigantesques triangles de pierre, vous ne pouvez pas allonger votre cadavre d'un pouce."

-Cléopâtre, d'Egypte, ch.2.

O sort cruel, que tant d'objets insensibles jouissent des faveurs qui raviraient un amant avec délices ! Le vent qui joue avec une richesse de cheveux parfumés, ou embrasse de belles lèvres avec des baisers dont il est incapable d'apprécier l'eau qui enveloppe un corps adorablement beau dans un baiser universel, et est pourtant indifférent à ce plaisir exquis le miroir qui reflète si beaucoup d'images charmantes le cothurne ou tatbeb qui serre un divin petit pied : — oh, quel bonheur perdu !

-comme Cléopâtre se déshabille et entre dans son bain, ch.5.

. vous pourriez utiliser un bref voyage vers le sensuel Nil

. vous êtes obsédé par une femme distante et royale et souhaitez un peu d'encouragement.

SI VOUS AIMEZ CECI, VOUS AIMERIEZ :

(Pour ceux qui sont frappés par Cléopâtre :)

  • Plutarque, « Antoine », dans Vies parallèles (début IIe siècle).
  • William Shakespeare, Antoine et Cléopâtre (1606-1607)
  • John Dryden, Tout pour l'amour (1677)
  • Sarah Fielding, Vies de Cléopâtre et Octavie (1757)
  • George Bernard Shaw, César et Cléopâtre (1901)

(Pour le cœur qui bat pour les romantiques français :)

  • Alphonse de Lamartine, Méditations poétiques (1820)
  • Alfred de Vigny, Chatterton (1835)
  • Charles Baudelaire, Les fleurs du mal (1857)
  • Victor Hugo, Les misérables (1862)

Tragiquement, malgré le beau travail de Gautier, seul Mademoiselle de Maupin est imprimé en anglais en couverture rigide ou en livre de poche (sans compter ces réimpressions laides). Ballentine avait prévu de le sortir il y a quelque temps mais cela ne s'est jamais concrétisé. Mieux vaut y aller d'occasion ! Il a été publié à l'origine comme l'une des nombreuses histoires de L'une des Nuits de Cléopâtre et autres romances fantastiques, traduit par Lafcadio Hearn. La plupart des réimpressions disponibles aujourd'hui sont de cette édition. Ma propre copie provient du Black's Readers Service en un volume uvres de Gautier, ce qui est une bonne collection. L'ancienne version de la bibliothèque moderne de Mademoiselle comprend en fait Une des nuits de Cléopâtre et ce serait aussi une bonne trouvaille:


“JE NE SERAIS PAS TRIOMPHÉ !” : l'histoire de Cléopâtre déformée

Cléopâtre et l'Asp de John Edward Poynter

Cléopâtre VII est l'une des plus grandes figures historiques de tous les temps et peut-être la femme la plus légendaire à avoir jamais vécu. Dans les mythes comme dans la réalité, elle est vénérée pour sa beauté, son intelligence et sa ruse. Régnant sur l'Égypte pendant deux décennies à partir de l'âge de dix-huit ans, elle a été enregistrée comme une dirigeante impitoyable. L'histoire l'a peinte comme la tentatrice de l'Antiquité et une experte en séduction, mais la vérité est tellement plus intéressante que le mythe.

Anciennes représentations de Cléopâtre en tant que déesse Isis.

La première femme fatale de l'histoire a mené une vie fascinante à partir du moment où elle a gouverné le royaume d'Égypte. Notamment intelligente, selon les historiens, elle parlait plus de neuf langues (l'un des rares pharaons ptolémaïques à parler égyptien), étudiait la chimie, les mathématiques, la médecine et la biologie et était une excellente stratège. Tout cela alors qu'elle était adolescente avant de monter sur le trône. Quand son père est mort en 51AEC, Cléopâtre et son jeune frère Ptolémée XIII Théos règle partagée. Cléopâtre étant un leader naturel, une grande partie de l'iconographie égyptienne, comme la monnaie, ne présentait que son visage. En effet, afin d'augmenter son pouvoir, elle s'est présentée comme la réincarnation de Isis, en commandant des temples et en utilisant l'épithète « la nouvelle Isis ». Cela a conduit à un culte de la reine semblable à un culte et à un soutien accru de la part d'un pays qui considérait si fortement leurs dieux. C'était une stratégie si réussie que lorsque les Romains l'ont renversée, ils ont interdit le culte d'Isis parce que le public égyptien croyait que leur souverain décédé était sa réincarnation.

(L – R) Cléopâtre par l'école florentine italienne, Cléopâtre par l'école de Fontainebleau, La rencontre d'Antoine et Cléopâtre par Giovanni Battista Tiepolo

Au cours de la vie de Cléopâtre, elle a eu deux alliances romantiques infâmes. Le premier était avec Jules César et le deuxième Marc Antoine, tous deux généraux romains. Les affaires de Cléopâtre n'étaient pas celles d'une passion aveugle, mais plutôt de stratégie politique. L'Egypte ne pouvait pas gagner une guerre contre la république romaine et donc l'allégeance à deux généraux puissants fournirait une protection à l'Egypte. Tandis que William Shakespeare les a présentés comme des amants croisés dans la pièce « Antoine et Cléopâtre », la reine était bien trop intelligente et rusée pour succomber à de telles tentations. Pour être une tentatrice aussi incroyable, elle aurait eu besoin d'une beauté extrême, qui est devenue une obsession des artistes. Au XVIe siècle, il y avait un nouvel intérêt pour l'ancienne reine en tant que symbole de beauté, pour cette raison. Cependant, elle a été peinte selon les normes de beauté de la Renaissance plutôt que de manière réaliste. Elle était présentée comme pâle de peau, blonde, docile et féminine, gommant son teint méditerranéen. Son corps était voluptueux et elle était montrée dans des pièces sombres qui n'avaient aucun symbolisme égyptien. Vous seriez en mesure de regarder les peintures et n'auriez aucune idée que Cléopâtre était leur sujet. Giovanni Battista Tiepolo l'a même peinte dans des vêtements européens modernes qui n'auraient pas existé à son époque. Les peintres européens ont créé de l'art pour leur public et ont ainsi changé son apparence pour s'adapter à ce que l'Europe trouverait beau.

(L – R) Lady Felton, comme Cléopâtre par Benedetto Gennari le jeune, Kitty Fisher comme Cléopâtre dissolvant la perle par Joshua Reynolds

Une reine féroce était devenue docile et soumise, trahissant ce qui la rendait vraiment unique à une époque où elle avait des lieues d'avance sur ses homologues grecques et romaines, tant sur le plan politique qu'universitaire. Alors qu'on la dépeint comme la femme passive du XVIe siècle, la vérité est loin de là. Cléopâtre était réputée pour être presque vicieuse dans sa quête du pouvoir et sa protection de l'Égypte. Quand son frère et sa demi-soeur, Arsinoé IV, allié contre elle pour la retirer du pouvoir, la guerre civile qui en résulte et le siège d'Alexandrie la laissent victorieuse. Après avoir été forcée de fuir en Syrie, elle a organisé une armée et a gagné la faveur de César. Ptolémée XIII avait tué le rival politique de César qui cherchait refuge, ce qui dégoûtait l'homme qu'il tentait de conquérir. En s'enfuyant, Ptolémée XIII s'est noyé dans le Nil, à l'âge de quatorze ans. Arsinoé IV a été exilé et finalement assassiné sous les ordres de Cléopâtre. Elle était impitoyable et la présenter comme une femme passive trompe son héritage. Elle était aussi une showman, pariant une fois à Marc Antoine qu'il ne pourrait pas organiser un banquet plus cher qu'elle. Afin de répondre à cette demande, elle a laissé tomber une perle rare inestimable dans son vin et a bu au gant après la dissolution de la perle. Elle avait gagné instantanément, et cette ruse est bien plus représentative d'elle. À partir du XVIIe siècle, les femmes riches seraient peintes comme Cléopâtre, tenant un gantelet et une perle comme symbole de leur richesse matérielle et de leur intelligence.

La fuite d'Antoine et Cléopâtre de la bataille d'Actium par Agnes Pringle

Empereur romain Octave, après avoir succédé à César après sa mort, n'était pas satisfait de Rome et était déterminé à s'étendre au pays d'Égypte. Il voulait le pouvoir absolu, la république était morte et l'empire était né. Les aventures amoureuses de Cléopâtre avec César et Antoine n'ont fait qu'alimenter davantage son désir, croyant que Rome était plus forte que la séduction d'une femme célibataire. Antoine a divorcé de la sœur d'Octave, ce qui a conduit à une haine de Cléopâtre et à la guerre finale de la République romaine qui en a résulté. À une époque où le royaume égyptien vivait en sursis, Cléopâtre n'aurait théoriquement pas dû vivre aussi longtemps qu'elle l'a fait. C'est grâce à sa ruse et à sa stratégie qu'elle a régné pendant deux décennies alors qu'il y avait une menace constante d'invasion. Elle avait revendiqué le trône contre ses frères et sœurs qui avaient le soutien d'Alexandrie, elle avait eu des romances politiquement chargées avec deux des plus grands généraux de la République romaine et l'Égypte elle-même prospérait. Elle a aidé le pays à traverser la sécheresse et les mauvaises récoltes et s'est battue contre Octavian qui a régné par l'intimidation et la soif de pouvoir.

(L – R) Cléopâtre testant des poisons sur des condamnés d'Alexandre Cabanel, Cléopâtre et César de Jean-Léon Gérôme

Dans la guerre finale du royaume égyptien, de nombreuses troupes dans d'autres royaumes ont soutenu Octave dans l'avancée contre l'Égypte en raison de leur propre peur d'une invasion. Pinaire, le gouverneur de Cyrène rendit quatre légions à Octave pour soutenir l'assaut contre l'Égypte. Il déclare la pupille de l'Égypte, car une guerre directe avec Antoine signifierait une guerre civile à Rome. Octave a lentement tourné les chefs de royaumes contre l'Égypte, isolant à la fois Cléopâtre et Antoine pour n'avoir aucun allié. Cléopâtre avait initialement prévu de laisser le trône à son fils, Césarion, et fuir en Egypte pour récupérer et développer un nouveau plan pour sauver l'Egypte de l'invasion romaine. Cependant, sa flotte de navires a été brûlée par Quintus Didius, gouverneur de Syrie ne lui laisse pas le choix et doit rester en Egypte pour se battre jusqu'au bout. C'est à cette époque que la propagande d'Octave a commencé à prétendre qu'elle testait des poisons sur des prisonniers et des serviteurs, qui seraient représentés par Alexandre Cabanel. Elle a également été peinte comme une ‘Fatale Monstrum' par les Romains, affirmant que sa séduction de César et d'Antoine était immorale et la dépeint comme une menace pour une société où les femmes étaient censées être soumises. Ces faussetés ont été crues, et dans sa biographie, écrite par Plutarque un siècle plus tard, ils ont été répétés et immortalisés. Cette fascination pour les mauvaises manières de la reine est devenue beaucoup plus importante dans l'art du XIXe siècle en raison de la nouvelle égyptomanie après Napoléon envahi l'Égypte de 1798 à 1801. De nouvelles fouilles ont montré l'architecture de l'Égypte ancienne et la culture qui en a résulté qui avait été cachée pendant si longtemps. Cela a conduit les représentations de Cléopâtre à passer des pièces sombres européennes à l'intérieur des pyramides et des châteaux.

La mort de Cléopâtre de John Collier

Dans une dernière tentative pour susciter la générosité romaine, Cléopâtre envoya en cadeau un sceptre d'or, une couronne et un trône pour négocier pour que ses enfants puissent hériter du trône d'Égypte. Octavian a négocié que le meurtre d'Antoine (son rival politique de Rome) permettrait la bonne volonté mais aucun accord n'a été conclu. Avec Antoine mort, Cléopâtre avait encore donné naissance à l'héritier de César, César, qui représentait une menace pour le trône et elle le savait. Après que les négociations n'ont mené nulle part, l'invasion a commencé en 30AEC. Octavian avança rapidement vers Alexandrie, les forces d'Antoine et Cléopâtre étant vaincues en route, la flotte navale et la cavalerie se rendant. Cléopâtre s'est cachée dans sa propre tombe avec des préposés proches informant Antoine qu'elle s'était suicidée. Il se poignarda dans l'estomac en réponse, se tuant de désespoir, ce qu'il avait déjà souhaité faire plus tôt lorsque ses conseillers ne le lui permettaient pas. Gaius Proculeius est entré dans sa tombe à l'aide d'une échelle et a arrêté la reine, lui refusant la possibilité de se suicider via l'un de ses trésors avec elle. Elle a été autorisée à embaumer Antoine, lui donnant une sépulture égyptienne appropriée. Elle l'enterra dans sa tombe et fut escortée au palais. De nombreux récits historiques soutiennent qu'elle s'est suicidée immédiatement en réponse à la mort d'Antoine alors que cela est tout simplement faux. John Collier représente ce récit, avec sa mort sur une table avec son serviteur sur le sol à ses pieds, également mort.

La mort de Cléopâtre par Edmonia Lewis

Selon les récits historiques, Octavian a rencontré Cléopâtre avec un discours de réconciliation et a saisi ses trois plus jeunes enfants. Elle lui a dit "Je ne serai pas conduit dans un triomphe", ce qui se traduirait à peu près par "Je ne serai pas triomphé" dans le dialecte d'aujourd'hui. Même en captivité, la reine était féroce dans son défi à l'ennemi et sa fierté. Octavian a promis qu'elle ne serait pas tuée, ni ses enfants, mais a refusé de l'informer de ses plans. Lorsque des espions l'ont informée qu'il avait prévu de la faire parader avec ses enfants dans les rues de Rome trois jours plus tard, elle avait pris sa décision. L'histoire popularisée a fait valoir qu'elle s'était suicidée en permettant à un aspic de la mordre, mais en tant qu'expert en médecine, il est beaucoup plus probable qu'il s'agisse d'une concoction de poisons qu'elle s'est injectée pour éviter une mort lente et atroce. Contrairement aux représentations de l'hystérie, même dans ses derniers moments de mort, elle a conservé son autonomie, a affirmé son indépendance et s'est cimentée des monarques les plus incroyables de toute l'histoire. Sa mort était une décision rationnelle et calculée. Jusqu'au dernier moment de sa mort, elle complotait toujours pour reconquérir son royaume sans l'aide d'un homme. L'une des représentations les plus sympathiques de Cléopâtre est venue de Edmonia Lewis’ sculpture d’elle, montrant sa mort, mais aussi en tant que mère. C'est une belle représentation et une récupération de la présentation de Cléopâtre comme uniquement mauvaise et séduisante.

The portrayal of Cleopatra as a mother foremost is likely to be accurate. She pleaded for the lives of her children in negotiations and instructed Caesarian to Upper Egypt away from conflict. Despite the desire to preserve her kingdom, she wanted to protect him. He was executed on his journey to India eighteen days later after being betrayed by his tutor. The Roman Empire was now erected following victory, with Egypt becoming a province. The worship of Isis was banned, as she was incarnate of Cleopatra. Cleopatra, in death, had become the enemy of the state, with propaganda painting her as an evil femme fatale who only achieved anything through lack of morals and seduction. The details of her life had been left for the victors to decide. The success of the propaganda has lasted for two millennia, with much of it being believed even today due to the portrayal in ‘Cleopatra’ by Elizabeth Taylor. She was painted as a woman who led strong men to their doom in a society where men were the pillars of strength. Cleopatra was painted as a foreign evil, when in truth she was a great leader who tried to protect her kingdom from Roman invaders. Her reputation as a diligent and cunning diplomat was replaced with one of a devious woman.

Elizabeth Taylor in Cleopatra

In an empire on borrowed time due to their reliance on Roman generosity despite the growing imperial desires of Rome, she managed to rule for decades due to her strategic thinking. She was exceedingly intelligent, past her male peers of the time, and was an incredibly skilled diplomat. She had relations with the two most important people in Rome, strengthening her position of queen and legitimising potential heirs. She was able to speak the native tongue of any diplomat she was talking to, with a noted charm. She was a female published author for medicine, weights and measures and a fierce leader who led Egypt in battle numerous times. She even subtly merged Greek and Egyptian cultures in her dress in order to appeal to both groups of people. Male-written accounts ignored the nuances of her rise and fall from power, but academia as of late has attempted to dissect this. As one of the only woman in ancient times to rule independently, her ability to claim the great ancient kingdom and rule it until her dying breath should not be diminished. In life Cleopatra transcended her peers, and in death she refused to die by them, immortalised as the last queen of Egypt and the Queen of Kings.


Mithridates VI Of Pontus

Tetradrachm (Coin) Portraying King Mithridates VI , 90-89 BCE, via the Art Institute of Chicago

Many rulers in history, ancient and recent, have nurtured a fear of being poisoned. It is, after all, one of the very real risks that comes from holding power:

“ They [despots] go in constant suspicion even of their meat and drink they bid their servitors taste them first before the libation is offered to the gods, because of their misgiving that they may sup poison in the dish or the bowl.” [Xenophon, Heiro The Tyrant , Chapter 4.]

So a great King ruled in Pontus [ 120 to 63 BCE] who was obsessed with the study of poisons. That ruler was Mithridates VI , known to some as Mithridates the Great, one of Rome’s most implacable foreign enemies. Mithridates of Pontus could trace a rich cultural heritage that took in both a Persian and a Hellenic tradition. He ruled over a powerful kingdom in northern Anatolia, centered around the Black Sea that encompassed parts of modern Turkey, Armenia, and Azerbaijan. His power even extended to the remote Greek cities of the Crimea, which were incidentally the traditional heartlands of the Scythians.

Blue Poison Bottle , 1701-1935, via the Wellcome Collection, London

History has recorded Mithridates as a highly educated and sophisticated king who spoke 22 languages. He was also driven by an overriding personal obsession with the study of poisons and their antidotes. Employing something similar to an imperial toxicology department, Mithridates actively employed the best doctors and natural scientists of his day, seeking to entice famous doctors from as far away as Rome. Administering venoms and toxins on prisoners and convicts, it is clear that this king was building a body of proven knowledge that several ancient sources attest to.

Said to take small incremental doses of poison himself, the king was rumored to have a resistance to several poisons and toxins he was attributed with the invention of several antidotes that went by his name. Although we have been left with no medical records of these learnings, Pliny the Elder tells us that Pompey the Great (the Roman who eventually defeated Mithridates in war) captured many of his medical notations and had them copied into Latin:

“These memoranda, which he kept in his private cabinet, fell into the hands of Pompeius, when he took possession of the royal treasures who at once commissioned his freedman, Lenæus the grammarian, to translate them into the Latin language: the result of which was, that his victory was equally conducive to the benefit of the republic and of mankind at large.” [Pliny, Natural History, 25.3]


Cleopatra Testing Poisons on those Condemned to Death

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The Fatal Seduction of Oleander

Beautiful anchorages seduce me. Turkey’s Skopea Limani is one of those places: the bay is protected from the meltemi winds, it is an environmentally protected area (SEPA) with clear turquoise water, and it is rich in archeological heritage. But before I knew of any of those attributes though, Skopea Limani had me at oleander…

It is a good year for oleander in the Eastern Mediterranean. Viewed from offshore aboard Flying Fish, clusters of oleander blossoms paint the landscape of this arid shoreline. The plant beckons like a Siren with pink flowers and the fragrance of a fine Turkish rosé. Oleander is also considered one of the most poisonous plants in the world.

All parts of this beautiful shrub contain poison–several types of poison. According to the American Poison Control Center, the two most potent toxins in the plant are oleandrin et neriine, known for their powerful effect on the heart and brain. Ingestion of oleander can cause nausea and vomiting, abdominal pain, and internal bleeding. The effect on the central nervous system may include tremors, seizures, and collapse. The poison of oleander is so strong that a single leaf can kill a person.

Pliny the Elder, who wrote the epic 37-volume treatise Naturalis Historia in AD 77, investigated natural and geographic phenomena in the Mediterranean. Writing of oleander he said it “…grows in sea-bordering places & in places near rivers. But ye flower and the leaves have a power destructive of dogs & of Asses & of Mules & and of most four-footed living creatures.” But it wasn’t all bad news Pliny added that oleander was an effective antidote to venomous snakebites if mixed with other herbs.

Miniature by Andrea da Firenze from an edition of Naturalis Historia by Pliny the Elder, c. 1457–58, showing Pliny writing in his study, with landscape and animals. British Library —Domaine public.

It was long considered that oleander could even poison a person who simply eats honey made by bees that have digested oleander nectar. Pliny describes a region in Turkey where bees pollinated poisonous flowers and that toxic honey was left as a poisonous trap for an invading army. King Mithridates also used the honey as a deliberate poison when Pompey’s army attacked the Heptakometes in Asia Minor in 69 BC. The Roman soldiers became delirious and nauseated after being tricked into eating the toxic honey, at which point Mithridates’s army attacked. More recent scholars, however, contend that the flowers have been apparently mis-translated. Oleander flowers are nectarless and therefore cannot transmit any toxins via nectar. According to a team of Turkish doctors who in 2009 wrote the wonderfully titled report Mad honey sex: therapeutic misadventures from an ancient biological weapon, the actual flower referenced by Pliny was probably a variety of rhododendron, which is still used in Turkey to produce a type of hallucinogenic honey.

Oleander also has its own record of hallucinogenic qualities. A 2014 article in the medical journal Perspectives in Biology and Medicine suggests that oleander was the substance used to induce hallucinations in the Pythia, the female priestesses of Apollo, also known as the Oracle of Delphi.

A 19th century vision of how the Pythia might have looked intoxicated by hallucinogenics. Priestess of Delphi by John Collier, 1891 —Domaine public

According to this theory, the symptoms of the Pythia’s trances (enthusiasmos) correspond to either inhaling the smoke or chewing small amounts of oleander leaves. And in his book Enquiries into Plants circa 300 BC, Theophrastus described a shrub he called onotheras, which modern editors render as oleander. When administered in wine, oleander was said to “make the temper gentler and more cheerful.”

Cleopatra was fascinated with oleander. According to her legend she tested its effects on her servants when she was researching the best vehicle to commit suicide as Octavian descended upon ancient Alexandria. When Cleopatra saw the horrific symptoms of oleander (vomiting, facial contortions, severe convulsions), she opted for a less violent way to die. (Interesting footnote: Pulitzer Prize winning author Stacy Schiff suggests that it was also highly unlikely that Cleopatra killed herself with the bite of a poisonous snake, as has been suggested for thousands of years.)

So what does the Mediterranean history of oleander have to do with sailing? Nothing and everything. The voyage of Flying Fish is one driven by curiosity. I am attracted to the aesthetics of nature and how nature not only affects me but also those who sailed these waters before me. That said, the research reminds me that I shouldn’t put oleander leaves in my salad, or mix it with my wine. I would never have guessed that just kneeling on some fallen leaves while I crouched down to make a photograph would set my skin on fire. My antidote was far less complicated than in the time of Pliny the Elder–I just popped a double dose of Benadryl and settled in for some nice dreams.

Cleopatra Testing Poisons on Condemned Prisoners is an 1887 painting by the French artist Alexandre Cabanel showing Cleopatra observing the effects of poisons, including oleander, on prisoners condemned to death. —Domaine public

  • LES RÉFÉRENCES
  • International Oleander Society: Information on Oleander Toxicity
  • Wikipedia.org: Nerium
  • Pliny the Elder: Histoire naturelle
  • Stacy Schiff: Cléopâtre

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Voir la vidéo: Alexandre Joly -Le condamné à mort- (Mai 2022).