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Le premier amendement à la Constitution

Le premier amendement à la Constitution

Le premier amendement à la Constitution empêche le gouvernement de faire des lois qui respectent un établissement de la religion, interdisent le libre exercice de la religion, ou restreignent la liberté d'expression, la liberté de la presse, le droit de se réunir pacifiquement ou le droit de pétition le gouvernement pour le redressement des griefs.

Le premier amendement à la Constitution

Le Congrès ne fera aucune loi concernant l'établissement d'une religion ou interdisant le libre exercice de celle-ci; ou de restreindre la liberté d'expression ou de la presse; ou le droit du peuple à se réunir pacifiquement et à demander au gouvernement de réparer les griefs.

Le premier amendement à la Constitution était une restriction du pouvoir du gouvernement fédéral, pas une attribution de pouvoir. Il a empêché le gouvernement fédéral d'établir une religion nationale, mais il n'a pas accordé à ce gouvernement le pouvoir d'interférer dans les relations entre l'Église et l'État décidées par les États. L'amendement dit clairement que «le Congrès ne fera aucune loi» concernant la religion, et non que le Massachusetts, la Géorgie ou la Pennsylvanie ne feront aucune loi. Lorsque les États ont autorisé l'utilisation de fonds publics pour soutenir diverses églises, personne au début de la République ne considérait cela comme une violation du premier amendement, qui était universellement compris comme ne s'appliquant pas aux États.

Le premier amendement à la Constitution n’autorisait pas non plus l’ingérence fédérale dans les questions d’État concernant la parole et la presse. Le bon sens du peuple des États et son droit à l'autonomie doivent être respectés. Comme Jefferson l'a écrit à Abigail Adams en 1804, «Bien que nous nions que le Congrès ait le droit de contrôler la liberté de la presse, nous avons toujours affirmé le droit des États et leur droit exclusif de le faire.»

Même avec la complication supplémentaire du quatorzième amendement en 1868, qui donnait au gouvernement fédéral plus de pouvoir sur les États, l'édifice jeffersonien était toujours debout, bien que sous une forme quelque peu atténuée. Au début du XXe siècle, des problèmes de relations entre l'Église et l'État se sont posés devant les cours suprêmes de Géorgie, de l'Illinois, du Minnesota, du Dakota du Nord et du Sud et du Texas, et dans chaque cas, lorsque le tribunal a mentionné la Constitution fédérale, c'était tout simplement nier que le gouvernement fédéral avait un rôle à jouer dans les questions d'église-état au niveau de l'état.

À la fin des années 1870, le membre du Congrès James G. Blaine a introduit ce qui est devenu connu sous le nom d'amendement Blaine, par lequel les restrictions du premier amendement au gouvernement fédéral seraient étendues aux États. Introduit à maintes reprises lors des sessions suivantes du Congrès, il n'a jamais recueilli suffisamment de votes. Mais le fait même qu'il a été introduit nous dit quelque chose d'important. Si le quatorzième amendement avait vraiment été destiné à appliquer les restrictions du premier amendement aux États, pourquoi l'amendement Blaine, qui visait à faire la même chose, aurait-il été introduit en premier lieu?

Mais moins d'un siècle plus tard, la Cour suprême déclarait dans Engel c. V itale (1962) qu'il était interdit aux commissions scolaires locales d'approuver même les prières non sectaires à utiliser dans les écoles. Les Américains ont été amenés à croire que cette décision était l'expression d'une sagesse si sublime qu'ils seraient surpris d'apprendre qu'elle allait exactement à l'encontre de l'intention des encadreurs. Non seulement Jefferson, mais toute la génération fondatrice aurait également considéré une telle décision comme un départ stupéfiant des principes américains traditionnels et un empiétement intolérable sur les droits des communautés à l'autonomie gouvernementale.

Si les rédacteurs du premier amendement à la Constitution considéraient qu'il était légitime pour le Massachusetts et d'autres États d'utiliser l'argent des impôts pour soutenir les églises, il serait difficile de soutenir qu'il était censé interdire la prière à l'école ou la pendaison des dix commandements. Mais c'est ce que les commentateurs de télévision prétendent régulièrement, et presque personne ne les contredit jamais.