Peuples et nations

George Clinton: père fondateur, vice-président

George Clinton: père fondateur, vice-président

Les étudiants demandent souvent si le père fondateur George Clinton de New York est lié à Bill et Hillary Clinton. Les deux sont «de» New York, et pour les étudiants qui ont peu de compréhension même des événements contemporains, c'est une question évidente. Cette réponse, bien sûr, est non, mais elle illustre à quel point la plupart des étudiants connaissent peu George Clinton (et aussi Bill Clinton, qui est né William Jefferson Blythe III).

Les ancêtres de George Clinton avaient servi le roi pendant la guerre civile anglaise du milieu du XVIIe siècle, puis avaient soutenu la glorieuse révolution de 1688. Clinton lui-même est né en 1739 de Charles et Elizabeth Clinton d'Irlande. Ses parents ont immigré à New York en 1731 et ont créé une ferme dans le comté d'Ulster. Clinton n'avait aucune éducation formelle, mais son père a fourni à son fils des tuteurs privés, et il était un étudiant brillant. Le gouverneur colonial de New York a reconnu le talent de Clinton et, remarquablement, l'a nommé greffier de la cour des plaidoyers communs du comté d'Ulster alors que Clinton n'avait que neuf ans. On s'attendait à ce que le jeune Clinton assume le poste après la mort de l'employé principal. Clinton a officiellement pris ses fonctions en 1759, à l'âge de vingt ans, et il est resté dans le poste pour le reste de sa vie, un mandat de cinquante-trois ans.

Comme d'autres hommes de la frontière de sa génération, George Clinton a pris part à la guerre française et indienne. À dix-huit ans, il rejoint l'équipage du corsaire Defiance et effectue une tournée d'un an dans les Caraïbes. À son retour à New York, il est devenu officier subalterne ou subalterne dans la compagnie de milice de son frère et a participé à l'assaut britannique sur Montréal en 1760. Il a ensuite quitté l'armée et est retourné à New York pour pratiquer le droit. Clinton a émergé comme un avocat colonial de premier plan, mais a augmenté sa profession avec le fraisage et l'arpentage. Après son mariage avec Cornelia Tappen en 1770, il a acheté un domaine surplombant la rivière Hudson. Élu à l'Assemblée de New York en 1768, il devient un ardent défenseur de la liberté d'expression et de la liberté de la presse. Clinton a aidé à diriger la cause des patriotes à l'Assemblée législative de New York, a déclaré les taxes parlementaires inconstitutionnelles et a déclaré en 1775 que «le moment était presque venu, que les colonies devaient avoir recours aux armes, et le plus tôt serait le mieux».

Ce type de langage a conduit le peuple de New York à l'envoyer au deuxième Congrès continental en 1775. Il a également été nommé général de brigade dans la milice de New York. Il a soutenu la nomination de Washington comme commandant en chef et a organisé un dîner pour lui pendant le voyage de Washington au nord de Boston en 1776. Pendant son congrès, Clinton aurait souhaité qu'un poignard soit planté au cœur de George III, le «tyran de la Grande-Bretagne . »Il a soutenu la Déclaration d'indépendance mais a dû quitter le Congrès et s'occuper des questions militaires avant de pouvoir signer le document.

George Clinton a été accusé de la défense de la rivière Hudson, mais il n'était pas un commandant militaire efficace. Bien qu'il ait réussi à augmenter les enrôlements, il a perdu Fort Montgomery et n'a pas empêché les Britanniques d'incendier la ville d'Esopus en 1777. Il a écrit à l'Assemblée législative de New York qu'il envisageait de démissionner parce que «je trouve que je ne suis pas en mesure de rendre mon pays qui Un service qu'ils peuvent avoir des raisons d'attendre de moi. »Certains New-Yorkais se sont moqués de ses actions pour défendre la cause.

Il a confisqué des biens loyalistes et, selon un témoin oculaire, a été brutal dans son traitement de quiconque a résisté à l'indépendance américaine. Clinton a été nommé brigadier général de l'armée continentale, mais a quitté l'armée en 1777 après avoir été élu gouverneur de New York.

Gouverneur anti-fédéraliste

George Clinton a battu Philip Schuyler-Alexander Hamilton, le futur beau-père du gouverneur, ce qui a ouvert la voie à une rivalité politique qui a duré toute sa vie. Schuyler était un New Yorkais riche et puissant ayant des liens avec les «meilleures» familles de l'État. Clinton était perçu comme un bourreau de campagne et un étranger. John Jay, futur juge en chef de la Cour suprême et auteur de trois essais dans le Federalist, a écrit après les élections que «la famille et les relations de Clinton ne lui donnent pas droit à une prééminence aussi distinguée». Pourtant, le pouvoir à New York est passé au New Yorkais de deuxième génération du comté d'Ulster. Il a bien servi son État pendant la guerre et a géré ses finances avec succès.

Sa main directrice dans la politique indienne, le traitement rétributif des loyalistes et les faibles impôts (en fait, les propriétaires fonciers de New York n'ont pas payé d'impôts pendant dix-huit ans sous Clinton), ont fait de lui un gouverneur populaire et il a été réélu au bureau pour six mandats consécutifs. .

George Clinton a développé une forte adhésion politique de jeunes hommes aux vues similaires, principalement par le biais du favoritisme, et ce groupe est devenu des opposants francs à un gouvernement central fort. Les articles de la Confédération leur convenaient bien. New York avait des avantages commerciaux, et Clinton ne voulait pas d'une autorité centrale plus forte pour éroder son pouvoir politique, ni que New York soit placé dans une position de servitude vis-à-vis des autres États du Nord. Mais ses motivations n'étaient pas purement personnelles. Depuis la période précédant la Révolution, Clinton pensait que les États offraient la meilleure protection pour la liberté individuelle et, comme les autres pères fondateurs, Clinton considérait son État comme son pays.

Lorsque la Convention constitutionnelle termina ses travaux en septembre 1787, Clinton publia une série de lettres dans la presse new-yorkaise sous le nom de «Cato» contestant le projet de Constitution. Il l'a critiqué pour avoir consolidé les États en un gouvernement général qui ne pouvait pas, selon lui, protéger la vie, la liberté et les biens du peuple. Dans son troisième essai, Clinton a écrit:

Le principe le plus fort de l'union réside dans nos murs intérieurs. Les liens du parent dépassent ceux des autres. Au moment où nous quittons notre foyer, le prochain principe général d'union concerne les citoyens du même État, où la connaissance, les habitudes et la fortune nourrissent l'affection et l'attachement. Élargissez encore le cercle et, en tant que citoyens de différents États, bien que nous reconnaissions la même dénomination nationale, nous perdons dans les liens de connaissance, d'habitudes et de fortunes, et ainsi, par degrés, nous diminuons dans nos attachements, jusqu'à ce que, enfin, nous ne faisons que reconnaître la similitude des espèces. Est-il donc, par certitude comme celle-ci, raisonnable de croire, que les habitants de la Géorgie ou du New Hampshire auront les mêmes obligations envers vous que les vôtres et présideront votre vie, vos libertés et vos biens, avec le même soin et attachement? La raison intuitive répond par la négative.

George Clinton, en tant que gouverneur, a commis une erreur stratégique. Il espérait défaire la Constitution, mais craignait de ne pas avoir les voix lors d'une convention d'État, alors il a retardé la convocation d'une. Si, cependant, il avait utilisé son énorme influence pour défaire la Constitution de New York avant que la Virginie et le Massachusetts ne fassent leurs votes, il aurait pu inciter ces États à rejoindre le camp anti-fédéraliste.

La ratification de New York a finalement eu lieu en juin 1788. Clinton a expliqué succinctement: «Parce qu'un gouvernement fort était voulu à la fin de la guerre, faut-il en conclure que nous devrions maintenant être obligés d'accepter un gouvernement dangereux?» Les libertés civiles n'étaient pas protégées , a-t-il soutenu, et le document tel qu'il est rédigé "conduirait à l'établissement de principes dangereux" mettant en danger les droits des États.

Comme en Virginie et au Massachusetts, la convention de New York exigeait une déclaration des droits, et étant entendu qu’une serait ajoutée, la Constitution a été ratifiée par cinq voix. En fin de compte, Clinton l'a soutenu à contrecœur, et la convention a envoyé une lettre circulaire aux autres assemblées législatives des États appelant à une deuxième convention de tous les États pour répondre au besoin de modifications constitutionnelles. Cela garantirait la «confiance et la bonne volonté du corps du peuple». Un délégué a soumis une motion pour que New York se retire de l'Union si ces amendements n'étaient pas ajoutés en temps opportun. Clinton a ardemment soutenu l'ajout d'une charte des droits et a estimé qu'un amendement protégeant la souveraineté de l'État était essentiel.

En tant que gouverneur de New York, George Clinton était un adversaire embêtant des fédéralistes dans le nouveau gouvernement central et tenait à faire étalage de la souveraineté de l'État de New York (par exemple en publiant sa propre «Proclamation de neutralité» après que le président Washington l'ait fait au niveau fédéral). ). Malgré sa «Proclamation de neutralité», Clinton sympathisait ouvertement avec les Français dans les affaires étrangères et se lia d'amitié avec le tristement célèbre citoyen Edmund Genêt de France en 1793 après que Genêt eut irrité Washington et Jefferson en tentant sans cesse de rallier le soutien américain à la guerre de la France contre l'Angleterre, l'Espagne, les Pays-Bas et le Saint-Empire romain germanique. Genêt a fini par épouser la fille de Clinton quelques années plus tard. Clinton a décidé de prendre sa retraite en 1795 et, dans son discours d'adieu, a déclaré qu'il espérait «une union de sentiments dans toute la nation, sur les vrais principes de la constitution et l'intention originale de la révolution».

Clinton est retourné au siège du gouverneur en 1801 après avoir été placé sur le bulletin de vote pour dissuader le vice-président Aaron Burr de démissionner de son poste et de se porter candidat au poste de gouverneur. Personne ne faisait confiance à Burr, pas même à ses anciens alliés politiques, mais il était toujours une force dans la politique new-yorkaise. En nommant Clinton, les républicains de New York ont ​​empêché Burr de voter. Mais Clinton était malade, sa femme venait de mourir et il considérait un autre terme comme un fardeau insupportable. Il n'a accepté la nomination qu'après avoir été incité continuellement par son neveu et ses amis proches; il a été élu par un glissement de terrain.

Vice-président Clinton

Jefferson et George Clinton ont développé une relation chaleureuse pendant les luttes politiques des années 1790. Les républicains considéraient une alliance Virginie-New York comme une sauvegarde nécessaire de leur pouvoir au niveau fédéral. Lorsque Burr a créé des problèmes par sa duplicité et son duel avec Hamilton en 1803, il a été retiré du ticket républicain de 1804 et remplacé par Clinton. Clinton semblait un choix naturel. Il était un fervent républicain, un défenseur résolu des droits de l'État, et avait combattu aux côtés de Jefferson contre les fédéralistes. En 1804, avec la réélection de Thomas Jefferson, il devient le quatrième vice-président des États-Unis.

Cependant, sa relation avec Jefferson s'est rapidement tendue, en particulier lorsque Jefferson et Madison ont soutenu un embargo commercial contre tout commerce extérieur. Clinton a dénoncé cette décision parce que le commerce était l'élément vital de l'économie de New York. Les habitants de New York se sont rangés du côté de Clinton contre Jefferson et Madison. Beaucoup d'éminents Virginiens, comme John Randolph, John Taylor et James Monroe, étaient d'accord avec Clinton et ont déclaré l'embargo inconstitutionnel. Cela a créé une alliance entre des républicains à l'esprit commercial comme Clinton et les «Quids» agraires du Sud.

À l'approche des élections de 1808, Madison semblait être le favori pour la nomination républicaine, mais Randolph a commencé à faire flotter un ticket pour Monroe-Clinton. La presse new-yorkaise a appelé à la fin de la domination virginienne du gouvernement, et Clinton nourrissait l'espoir qu'il serait désigné comme candidat à la présidentielle. Quand il est apparu que Madison dirigerait le billet, Clinton a appuyé son cas avec plus de ferveur.

La presse républicaine de New York a noté son bilan en tant que général et homme d'État et sa politique de non-ingérence dans les «transactions commerciales», tandis que les médias de Pennsylvanie défendaient l'antifédéralisme de George Clinton et son opposition à la corruption fédéraliste. Lorsque les votes ont finalement été comptés, Clinton n'a reçu que six votes électoraux (sur les 19 votes de New York) pour le président, mais a facilement obtenu la vice-présidence.

En tant que vice-président pour un deuxième mandat, Clinton était ouvertement hostile à Madison. Il a refusé d'assister à l'inauguration de Madison et, en raison de sa maladie, était souvent absent du Sénat. Son action la plus importante en tant que vice-président a eu lieu en 1811, lorsqu'il a voté contre la re-charte de la Banque des États-Unis. Il a qualifié la mesure d'inconstitutionnelle dans un bref discours et a voté pour briser l'égalité 17-17. Ce serait son dernier grand acte public. Clinton est décédé en fonction le 20 avril 1812 à l'âge de 72 ans.

Un patriote des droits des États

Lorsque Hamilton a insisté lors de la convention de ratification de l'État en 1788 sur son hostilité théorique à un gouvernement fort, George Clinton a répondu qu'il était «l'ami d'un gouvernement fort et efficace. Mais, monsieur, nous pouvons nous tromper dans cet extrême: nous pouvons ériger un système qui détruira les libertés du peuple. »Clinton, en fait, était en faveur d'un gouvernement fort, mais pas au niveau fédéral. Ses dix-huit ans en tant que gouverneur de New York ont ​​été un modèle de restriction budgétaire, mais Clinton a favorisé l'activité publique au niveau de l'État pour l'éducation, les améliorations internes et la promotion du commerce, de la science et de l'industrie. Pourtant, il n'a fait avancer ce programme que lorsque les recettes de l'État ont atteint un excédent, et l'État y est parvenu sans imposition directe. En fait, son neveu, Dewitt Clinton, était responsable du canal Érié, construit par l'État sans argent fédéral. Clinton n'était pas un ami des dépenses fédérales ou du pouvoir fédéral, mais il ne craignait pas les effets du gouvernement de l'État. Comme la plupart des antifédéralistes, il n'était pas anarchiste. Le gouvernement avait un objectif et, à côté du gouvernement local, le gouvernement de l'État était le niveau d'autorité le plus efficace et le plus réactif. Il a préservé les traditions et les coutumes du peuple. Cela illustre également un autre élément de l'anti-fédéralisme de Clinton.

George Clinton s'est rendu compte que le Nord et le Sud avaient des différences sociales, politiques et économiques. Il était un habitant du Nord et il craignait un gouvernement dominé par le Sud. En 1787, il a demandé si les Sudistes seraient «aussi tenaces envers les libertés et les intérêts des États les plus septentrionaux, où la liberté, l'indépendance, l'industrie, l'égalité et la frugalité sont naturelles pour le climat et le sol, que les hommes qui sont vos propres citoyens, légiférant en votre propre État, sous votre contrôle, et dont les manières et les fortunes ressemblent plus à la vôtre? »Il s'est aligné avec les Sudistes lorsque cela était nécessaire, mais a un temps courtisé les fédéralistes du Nord en raison de leurs intérêts similaires dans le commerce et l'industrie. Clinton croyait que le climat et la géographie ne permettraient jamais au Nord et au Sud d'avoir des intérêts similaires.

Clinton a souvent été décrit comme un voyou politique ambitieux, mais il se considérait comme un autre George Washington, le soldat désintéressé qui a démissionné de son commandement plutôt que de prendre le pouvoir. Il était certes ambitieux, mais Clinton demandait souvent sa retraite et acceptait à contrecœur de reprendre la vie politique. Lorsqu'il a pris sa retraite, pour la première fois, en 1795, il a exprimé sa satisfaction d'avoir «terminé» son travail. En 1812, peu de temps après la mort de Clinton, Elbert Herring a prononcé un éloge funèbre qui qualifiait Clinton de «héros», de «patriote» et de «père de son pays».

George Clinton mérite une place parmi d'autres pères fondateurs comme Richard Henry Lee et Patrick Henry. Il avait servi dans la Révolution, était un gouverneur efficace en temps de guerre et en temps de paix qui favorisait la frugalité républicaine, était un leader contre la consolidation et un champion des libertés civiles, et a été vice-président à deux reprises. Un tel dossier mérite plus d'attention qu'il n'en reçoit habituellement dans les manuels d'histoire américains.